Dino-Killing Asteroid Impact Disparó La Proliferación De Algas Letales

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El asteroide asesino de dinosaurios que golpeó la tierra hace unos 66 millones de años probablemente provocó floraciones de algas gigantes que mataron a la vida marina antigua.

El asteroide que mató a los dinosaurios no avianos también puede haber matado a innumerables animales marinos después de que desencadenó una floración de algas en todo el mundo, según un estudio reciente.

El infame asteroide de 6 millas (10 kilómetros) de largo golpeó la Tierra hace unos 66 millones de años, creando el cráter Chicxulub, una extensión que abarca 110 millas (180 km) de ancho y 12 millas (20 km) de profundidad, según un blog publicado por La Unión Geofísica Americana (AGU).

En el momento del impacto, el asteroide arrojó una gran cantidad de pequeños fragmentos a la atmósfera, donde se volvieron extremadamente calientes por la fricción de frotarse unos contra otros. Cuando volvieron a caer a la Tierra, estos fragmentos crearon una capa global de vidrio de sílice de aproximadamente 0,12 pulgadas (3 milímetros) de espesor. Esa capa ahora se conoce como límite cretácico-paleogénico, según estudios anteriores. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

El calor radiante de los fragmentos supercalientes probablemente mató a muchas plantas y animales (al igual que otros factores mortales generados por el asteroide, que incluyen ondas de choque, incendios, tsunamis y oscuridad, ya que los fragmentos bloquearon gran parte de la luz solar). Alrededor del 75 por ciento de las especies animales se extinguieron, incluidos los dinosaurios no aviares.

Sin embargo, los científicos han desconcertado por qué muchos animales marinos, incluidos los plesiosaurios (reptiles marinos gigantes) y las amonitas (moluscos de concha espiral), también murieron, aunque el agua debería haberlos protegido de la radiación térmica, dijo la AGU.

Los investigadores abordaron esta cuestión en el nuevo estudio. Simularon cómo se habrían comportado los fragmentos de roca fundida y vaporizada después de que fueron expulsados ​​de la atmósfera y luego cayeron de vuelta a la Tierra, informó la AGU. Cuando los investigadores volvieron a entrar en la atmósfera, las minúsculas bolas de fuego crearon cantidades masivas de gases de óxido de nitrógeno.

Quizás estos gases causaron lluvia ácida, lo que habría aumentado los niveles de nitrato en los océanos, dijeron los investigadores. Esto habría llevado a una proliferación de algas en todo el mundo, una que creó toxinas dañinas y alteró los ecosistemas marinos, lo que posiblemente condujo a extinciones marinas en masa.

"Creo que el mensaje para llevar a casa es que el impacto de Chicxulub fue bastante hostil para cualquier cosa viva en ese momento", dijo a AGU el autor principal del estudio, Devon Parkos, ingeniero aeroespacial de la Escuela de Aeronáutica y Astronáutica de la Universidad de Purdue en Indiana. "En lo que trabajamos fue en elaborar exactamente los detalles de cuán mala era una parte en particular, tratando de vincular el impacto con el evento de extinción oceánica".

Resplandor de asteroides

Parkos y sus colegas utilizaron la ciencia espacial (literalmente) para descubrir cómo las partículas ardientes podrían haber afectado la vida marina. Usaron modelos hechos para el reingreso de la nave espacial para estudiar cómo las condiciones de alta altitud y baja presión habrían influido en los fragmentos, dijo la AGU.

"Sabíamos por las mediciones del transbordador espacial que la producción de óxido de nitrógeno es en realidad mucho mayor en estos casos de no equilibrio [o cambio]", dijo Parkos a la AGU.

Los estudios anteriores sobre el impacto de los asteroides no tuvieron en cuenta estas reacciones. No se tomaron en cuenta las altas cantidades de óxidos de nitrógeno que los investigadores han encontrado en la capa geológica que describe el evento, según la publicación del blog.

El nuevo modelo muestra que estas condiciones inusuales crearon altos niveles de nitrógeno, que coinciden con lo que se ha encontrado en el registro geológico. [Tierra desde arriba: 101 impresionantes imágenes de órbita]

Floración de algas

Con el tiempo, la floración de algas habría agotado los nitratos y fosfatos en el agua, lo que provocaría un desequilibrio en los ciclos de nutrientes marinos y en los animales que dependen de ellos.

La floración también habría reducido la cantidad de oxígeno disuelto en el océano, lo que dificultaría la vida de peces, invertebrados, bacterias y plantas acuáticas. Además, la enorme floración habría bloqueado la luz solar que necesita el fitoplancton para la fotosíntesis. Una vez que el fitoplancton muriera, las redes alimenticias del océano se habrían derrumbado, dijo.

Además, la proliferación de algas a menudo produce toxinas letales que dañan los mariscos, informó la AGU. Curiosamente, el registro fósil muestra que a los mariscos les fue mal después del golpe del asteroide, peor, de hecho, que otros animales marinos, dijo Parkos a la AGU.

El estudio fue publicado en línea el 4 de noviembre en el Journal of Geophysical Research: Planets.

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