La Era Digital Presenta Nuevos Problemas Para Los Historiadores

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Los estudiosos de un pasado futuro se enfrentarán a un desafío muy diferente del trabajo de los académicos contemporáneos.

Algunos de los niños de hoy crecerán para ser presidentes, luminarias artísticas y criminales notorios. Dentro de un siglo, mucho después de que hayan completado sus hechos notables, los historiadores y biógrafos intentarán documentar sus vidas y tiempos. Y gracias al cambio de los registros escritos a los digitales, los académicos de un pasado futuro enfrentarán un desafío muy diferente del trabajo de los académicos contemporáneos.

A través de Twitter, Facebook y correo electrónico, un niño en 2010 producirá, a lo largo de su vida, un conjunto de escritos que empequeñecen la producción recopilada de incluso los Padres Fundadores más prolíficos, como John Adams y Thomas Jefferson. Este volumen cambiará los problemas de la investigación histórica de la recuperación arqueológica de textos raros y cartas al proceso de tamizar a través de vastos campos de información digital que tejen áreas grises legales de propiedad corporativa y privada.

"El problema que enfrentaremos no es la pérdida de alfabetización o el fin de la electricidad, sino tener demasiada información", dijo John Unsworth, decano de la Escuela de Bibliotecas de la Universidad de Illinois. “Es en el problema de la abundancia, no en el problema de la escasez, en lo que debemos centrarnos. Hay muy poco que no está grabado [estos días]. El gran problema que vamos a tener es: "Sé que está en algún lugar, pero ¿dónde está?"

Tallado en datos

La escritura sobrevive a través de los siglos, ya sea a través de la inscripción en un medio duradero como la piedra o la piel de un animal, o al proliferar tan a fondo que las probabilidades favorecen una copia de un texto que persiste a través del tiempo, dijo Unsworth. Si bien los correos electrónicos y las publicaciones de los blogs no están grabados en piedra, se difunden más fácilmente y en forma más numerosa que cualquier otro medio en la historia humana, todo lo cual garantiza su supervivencia para el descubrimiento de los futuros historiadores.

“La mejor esperanza de supervivencia de la información digital es su notable capacidad de proliferación. Incluso un solo mensaje de correo electrónico deja copias y rastros de sí mismo en docenas de servidores a medida que se abre paso a través de Internet de mi persona a usted ", dijo Matthew Kirschenbaum, director asociado del Instituto de Tecnología de Maryland en Humanidades de la Universidad de Maryland.

"Agregue el potencial de copias de respaldo en cada sitio, y comenzará a ver lo que quiero decir. Una vez que la información está 'en' la web, es casi imposible borrarla por completo ”.

A pesar de que los videos de YouTube y los mensajes instantáneos parecen más fugaces que los manuscritos iluminados o las tallas en piedra, casi toda la información que se transmite a través de Internet se ha guardado en algún lugar, dijo Howard Rosenbaum, profesor asociado de ciencias de la información en la Universidad de Indiana en Bloomington's School de biblioteca y ciencias de la información.

"Cuando Gmail comenzó, la gente no leyó su acuerdo de usuario final, y se sorprendieron al darse cuenta de que incluso si dejaban Gmail, Google aún guardaría sus correos electrónicos", dijo Rosenbaum. “Ebay ha salvado todas las transacciones que han tenido lugar. Lo salvan todo ".

Además de las empresas y personas que preservan la información digital, las instituciones también se han dedicado a guardar el inmenso volumen de información en Internet.

El Internet Archive, una organización sin fines de lucro fundada en 1996, ha guardado casi todas las versiones de todas las páginas web de acceso público publicadas desde su fundación, dijo Unsworth. Del mismo modo, la Biblioteca del Congreso se ha asociado con Twitter para guardar cada Tweet.

Con tanto material guardado en tantos lugares, el problema para los historiadores futuros pasa de uno de buscar escritos raros a uno de minar grandes almacenes de datos.

"Vamos a necesitar estrategias para manejar mucha información, y serán computacionales", dijo Unsworth. "El futuro historiador tendrá que hacer un poco de minería de datos".

Resolviendo el problema de la abundancia

Desde el año pasado, Internet Archive ha recopilado datos a una tasa de 3 Terabytes por día. A modo de comparación, el total de libros de la Biblioteca del Congreso, la biblioteca más grande del mundo, solo suma unos 20 Terabytes, según la Biblioteca del Congreso.

Twitter pretende procesar 50 millones de tweets al día. Con 140 caracteres por Tweet, es una masa de letras casi 1,400 veces el tamaño de las obras completas de William Shakespeare producidas cada 24 horas.

Para encontrar el material que desean estudiar, los futuros historiadores que estudian el presente deberán desarrollar programas informáticos que puedan identificar información relevante a su interés particular entre el ruido de la masa casi ilimitada de datos.

Kirschenbaum dijo que los programas que pueden separar el texto pertinente del texto inútil, como el software que usan las compañías de tarjetas de crédito para monitorear las cuentas en busca de comportamientos sospechosos. Por cierto, algunos historiadores ya han comenzado a utilizar esta tecnología.

Y si los historiadores pueden aprender a luchar con esos grandes conjuntos de datos, podría surgir un nuevo campo de la historia, dijo Rosenbaum. Con una cantidad tan grande de personas alfabetizadas que producen una cantidad tan grande de escritura, los historiadores podrían construir historias sociales, a diferencia de narraciones centradas en el gran hombre, como nunca antes.

"En lugar de concentrarse en un individuo, esta base de datos permitirá a los historiadores hacer un perfil de toda una población a lo largo del tiempo", dijo Rosenbaum.

Sin embargo, antes de que los historiadores puedan aplicar cualquier programa de búsqueda a correos electrónicos recopilados y publicaciones de blog de temas de biografías futuras, primero deben obtener esos correos electrónicos.Dado que esos datos pertenecen a las compañías que controlan el correo electrónico o el programa de redes sociales, los historiadores pueden tener dificultades para acceder a los datos.

"El mayor desafío para los investigadores del futuro no será finalmente tecnológico en mi opinión, sino legal y social", dijo Kirschenbaum.

Corporaciones vs. Historia

En el pasado, las comunicaciones personales, como las cartas, pertenecían únicamente a las personas que las envían y reciben. Las figuras cívicas notables a menudo donaban sus papeles a universidades o museos, mientras que los familiares sobrevivientes de otras personas famosas les concedían a los historiadores acceso a las correspondencias de sus parientes.

Pero en nuestra era digital, los correos electrónicos y mensajes de texto pertenecen tanto a la empresa propietaria de las comunicaciones como a los corresponsales, dijo Kirchenbaum.

"Cada servicio en línea diferente tiene sus propios Términos de servicio, y esto puede hacer que sea difícil, casi imposible, para que otras personas, aparte de la persona que creó la cuenta, tengan acceso", dijo Kirschenbaum. "Hemos visto esto, por ejemplo, con militares y mujeres asesinadas en el extranjero, cuando la familia y los familiares intentan obtener acceso a sus cuentas de correo electrónico. No siempre ha sido posible, y algunos casos han ido a los tribunales. Teniendo en cuenta eso, puedes imaginar el tipo de obstáculos que enfrentarán los académicos y los archivistas ".

Este problema sólo está empeorando. A diferencia de los primeros días de Internet, cuando las personas creaban páginas web autónomas e individuales para sí mismas, cada vez más información personal está terminando en plataformas propiedad de compañías intermediarias como Facebook o MySpace.

No solo esa información se convierte en posesión de esas compañías, sino que el muro de contraseñas que impide que las personas vean las páginas de Facebook también impide que las organizaciones de archivos como Internet Archive graben las páginas, dijo Unsworth.

"Las corporaciones están legalmente consideradas como personas en la ley de los EE. UU. Y tienen los mismos derechos, incluidos los derechos de privacidad", dijo Unsworth. "Es tremendamente difícil llegar a eso, y rara vez dura lo suficiente como para pasar las restricciones de privacidad. Si Jesús tenía un abogado realmente bueno, nunca habríamos oído hablar de él ".

Para solucionar este problema, las personas pueden escribir explícitamente una nota que garantice la liberación de sus correos electrónicos en el momento de su muerte. O, mejor aún para los historiadores, descargue todos sus correos electrónicos en un disco duro, momento en el cual los correos electrónicos ya no están sujetos a restricciones corporativas, dijo Unsworth.

Pero incluso una gran parte de los documentos históricos del futuro permanecen encerrados en una bóveda corporativa, no será un problema nuevo para los historiadores. Desde lenguajes perdidos hasta textos faltantes, compilar una narrativa a partir de información parcial ha sido parte de la historia de la escritura desde el antiguo historiador griego Heródoto, y se mantendrá tan bien en el futuro.

"Es cierto que estos son problemas, pero vale la pena recordar que no son problemas nuevos", dijo Unsworth.

“El registro cultural es siempre parcial. La razón por la que faltan cosas puede cambiar, pero siempre faltarán cosas ".

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