Actos Digestivos De Pepinos De Mar Podrían Estar Disolviendo Los Arrecifes De Coral

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El rendimiento digestivo de los animales puede estar causando estragos en el arrecife.

Los pepinos de mar secretan compuestos ácidos que pueden estar debilitando la estructura de las comunidades de coral en las que viven.

El componente principal de un arrecife de coral es el carbonato de calcio (CaCO3), un mineral que forma los corales y gran parte de la arena y los escombros que los rodean. Muchos de los organismos que viven en el arrecife agregan o absorben CaCO3 del ambiente circundante. En un arrecife sano, esto estaría en equilibrio, pero cuando el carbonato de calcio está fuera de control, el arrecife puede ser insalubre y dejar de crecer.

Los investigadores estudiaron una parte de la Gran Barrera de Coral de Australia conocida como One Tree Reef. En un área específica, llamada DK13, encontraron muchos pepinos de mar. Recolectaron estos animales blandos y los estudiaron en el laboratorio.

Vida de un arrecife

Los investigadores miden el crecimiento de los arrecifes de coral midiendo la cantidad de carbonato de calcio en las aguas circundantes. Si los niveles de CaCO3 caen, significa que el arrecife está creciendo. Los investigadores encontraron que la acción digestiva de los pepinos de mar aumenta los niveles de CaCO3 en las aguas, y puede representar aproximadamente la mitad del aumento total en la noche de carbonato de calcio.

Pepino de mar en el laboratorio

Pepino de mar en el laboratorio

Crédito: Dr. Aya Schneider Mor

Los pepinos de mar sobreviven al fregar el lecho marino en busca de alimento. Aspiran arena y escombros y lo envían a través de su sistema digestivo, filtrando las partículas comestibles y enviando el resto de las rocas y la arena a su camino. Durante este proceso, los pepinos de mar producen ácidos para disolver la arena a base de carbonato, que produce minerales solubles de carbonato de calcio que se liberan en las aguas circundantes.

"Este CaCO3: se puede argumentar que no es 'el arrecife' ', ya que no es coral y parece que no lo está construyendo", dijo a WordsSideKick.com el investigador del estudio Kenneth Schneider, del Instituto Carnegie para la Ciencia en la Universidad de Stanford. "También puede afirmar que el pepino de mar recicla estos materiales para que estén disponibles para otros organismos (...) y estoy totalmente de acuerdo con usted en que los pepinos de mar tienen un papel ecológico en el reciclaje".

Pero en tiempos de estrés o cambio de la acidificación del océano, este proceso puede volverse pegajoso.

Tiempos de apuro

"En un caso donde la capacidad de los organismos de los arrecifes para precipitar el CaCO3 disminuirá, por ejemplo, debido a la acidificación de los océanos o al estrés térmico, la arena y los escombros que los pepinos de mar disuelven pueden dañar el arrecife hasta un punto en el que se está erosionando y su estabilidad se debilita ", dijo Schneider en un correo electrónico.

"El arrecife está construido principalmente por corales y algas calcificantes, pero entre la estructura se acumulan arena y escombros", escribió. "Este material llena los huecos en la estructura del arrecife y crea la arena y los escombros en el piso del arrecife al mismo tiempo que agrega estabilidad a la estructura del arrecife".

El carbonato de calcio puede no ser completamente malo: podría ayudar a amortiguar este arrecife aislado del océano cada vez más ácido, "ayudando a mantener la salud general del arrecife de coral", dijo Schneider. "Aunque los pepinos de mar pueden desempeñar un papel en la disolución de los arrecifes, también son una parte importante de un entorno marino increíble".

El estudio fue publicado el 23 de diciembre en el Journal of Geophysical Research.

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