¿Los Cerebros De Las Víctimas Del Vesubio Realmente Hirvieron Y Sus Cráneos Explotaron?

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Algunas víctimas del vesubio pueden haber sufrido cerebros hirvientes y cráneos explosivos, según afirma un nuevo documento.

Algunas víctimas de la erupción del Monte Vesubio en el año 79 pueden haber muerto cuando una nube de ceniza caliente hirvió sus fluidos corporales y causó que sus cráneos explotaran, según un estudio reciente.

Es un método de muerte casi increíblemente espantoso. También es poco probable, según un experto en daños por calor en restos humanos. Aunque las víctimas ciertamente sufrieron una muerte feroz, la explosión de cráneos y la vaporización del tejido probablemente sea un poco exagerada, dijo Elżbieta Jaskulska, antropóloga biológica de la Universidad de Varsovia en Polonia que no participó en la nueva investigación.

"La idea era que había tanto calor que el cuerpo se había evaporado en el lugar", dijo Jaskulska a WordsSideKick.com. "No existe tal posibilidad". [Ver fotos de los esqueletos preservados de la erupción del Monte Vesubio]

Muerte por el Vesubio

Las víctimas del Vesubio en cuestión eran antiguos residentes de Herculano, una ciudad aún más cercana a las fauces del volcán que el famoso sitio de Pompeya. Cuando el Vesubio sopló su parte superior, lanzó pómez, escupió cenizas y finalmente arrojó una nube de cenizas calientes y gases mortales llamados flujo piroclástico. Muchos en Pompeya murieron a causa de la caída de escombros, dijo la antropóloga biológica Kristina Killgrove de la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, quien escribió sobre el estudio para la revista Forbes. Otros murieron en las oleadas de flujo piroclástico.

En la nueva investigación, Pierpaolo Petrone del Hospital Universitario Federico II en Nápoles, Italia, y sus colegas examinaron los esqueletos de personas que se habían refugiado de la erupción en 12 cámaras costeras en Herculano. Entre las aproximadamente 140 personas que murieron, había hombres, mujeres, niños y al menos una mujer embarazada, cuyos huesos fetales de 7 meses de edad se encontraron entre los huesos de su pelvis. Se pensó que las personas en los refugios probablemente murieron por asfixia cuando gases tóxicos y cenizas finas del flujo piroclástico llenaban la habitación. [25 descubrimientos arqueológicos de Grisly]

Petrone y sus colegas utilizaron la espectrometría de masas, un método para determinar el tipo de materia en una muestra basada en las masas de sus moléculas, para estudiar 103 muestras de hueso de las cámaras costeras y una playa cercana. Estaban particularmente intrigados por un residuo rojizo que cubría algunos de los huesos y cráneos.

Sus resultados revelaron que el residuo era alto en hierro y óxidos de hierro. Estos residuos, especialmente en los cráneos, sugieren "hemorragia masiva inducida por el calor", escribieron los autores en su estudio, publicado en línea el 26 de septiembre en la revista PLOS ONE. Lo que es más, agregaron, las fracturas en forma de estrella en algunos de los cráneos probablemente indican que la vaporización de la sangre y la materia cerebral causó que los cráneos explotaran como papas sin hornear en el microondas.

Los investigadores reforzaron su argumento de muerte súbita e impulsada por el calor en lugar de asfixia con otras características de los esqueletos. La mayoría de las víctimas del fuego, por ejemplo, asumen una "pose pugilística" en la muerte, con los brazos y las piernas estiradas como si estuvieran listas para golpear o patear. Esto sucede porque los músculos se contraen cuando se secan. Pero las víctimas de Herculano rara vez muestran una actitud pugilística completa, escribieron Petrone y sus colegas, sugiriendo que sus músculos se quemaron tan rápidamente que nunca tuvieron tiempo de contraerse como en una muerte con fuego típica.

"La rapidez de este proceso se testifica por los efectos del calor que se encuentran en los huesos, lo que significa que después de la vaporización del tejido, la ceniza todavía estaba lo suficientemente caliente como para carbonizar el hueso", escribió Petrone en un correo electrónico a WordsSideKick.com. La causa de la muerte, dijo, habría sido un choque térmico, o un calor intenso, particularmente la ebullición de los cerebros y la sangre en el cráneo.

La evidencia "parece sugerir la rápida vaporización de los fluidos corporales y tejidos blandos de las víctimas como resultado de la exposición a la temperatura extremadamente alta de las avalanchas de cenizas", concluyeron él y sus colegas en el nuevo documento.

Muerte por fuego

Sin lugar a dudas, los flujos piroclásticos pueden causar la muerte por choque térmico, y de muchas otras maneras. Un estudio de 1990 sobre los efectos médicos de las erupciones volcánicas publicado en el Boletín de Vulcanología encontró que, dentro de la trayectoria directa de un flujo piroclástico, los cuerpos fueron quemados, enterrados en cenizas y aplastados por rocas y rocas; una persona en el camino directo del flujo piroclástico en el Monte St. Helens había sido desmembrada. Además, una persona que se refugió en su automóvil fue asfixiada. De acuerdo con el estudio, en los parámetros de la zona de flujo directo en Mount St. Helens, la asfixia fue una causa más común de muerte que las quemaduras térmicas. [Fotos: La increíble erupción del Monte St. Helens]

En St. Pierre, Martinica, en 1902, la erupción del Monte Pelée mató a 28,000 personas. Los cuerpos fueron encontrados en muchas posiciones diferentes, con algunos en la postura pugilística que sugería la exposición al calor intenso, y otros extendidos o contorsionados, informó el periódico de 1990. Solo sobrevivieron dos personas en toda la ciudad: un zapatero que se refugió en el interior y de alguna manera vivió mientras los otros a su alrededor murieron, probablemente por asfixia, y un prisionero que fue encarcelado dentro de una celda de paredes gruesas con solo una pequeña reja. Ambos fueron quemados gravemente. También hubo varios sobrevivientes en barcos en el puerto de la ciudad, que fueron tocados solo por el borde de la nube piroclástica. Los que vivieron fueron los que lograron no dañar sus sistemas respiratorios al respirar fragmentos de ceniza volcánica calientes y afilados como vidrio, pero muchos todavía tenían quemaduras térmicas en la piel.

En junio, la erupción del Volcán de Fuego de Guatemala mató a más de 100 personas, en su mayoría víctimas de flujos piroclásticos; estos flujos fueron captados por la cámara. Según un informe de Associated Press, los cuerpos que se encuentran en los flujos de ceniza generalmente aún tenían partes blandas, pero a menudo estaban carbonizados más allá del reconocimiento.

Las víctimas de Herculano, entonces, podrían muy bien haber muerto casi instantáneamente de quemaduras térmicas a su piel y vías respiratorias. También podrían haber sobrevivido a la entrada de calor y asfixiarse. Pero es difícil decir cuál es la verdad del nuevo análisis, dijo Jaskulska.

Los huesos, dijo, mostraban daños consistentes con la primera fase de quemado. Están ennegrecidos y carbonizados, lo que indica que la carne se quemó en algunos lugares. Pero eso no es necesariamente evidencia de que la muerte fue instantánea a causa del shock térmico, dijo Jaskulska. Las víctimas podrían haber muerto por asfixia y haber sido quemadas inmediatamente después de la muerte o haber experimentado ambos efectos (probablemente igualmente fatales) al mismo tiempo.

La noción que atrapa la imaginación de que la explosión fundió la carne del hueso y explotó los cráneos de las víctimas es más inverosímil, dijo Jaskulska.

Los investigadores estiman que el flujo piroclástico habría alcanzado temperaturas entre 392 y 932 grados Fahrenheit (200 y 500 grados Celsius). Eso simplemente no es lo suficientemente caliente como para freír un cuerpo humano. Los crematorios modernos funcionan entre 1,472 y 1,832 grados F (800 y 1,000 grados C), y aún les toma algo de tiempo quemar carne de hueso, dijo Jaskulska.

"Tenemos tablas que describen cuándo ocurren cada uno de los cambios en el cadáver debido a la exposición al calor", dijo.

Dijo Jaskulska, a 1,292 grados F (700 grados C), demora 10 minutos quemar la carne en el cráneo y le da una mala herida en la cara. Se tarda 25 minutos en quemar la carne de las piernas. En lugar de quemar los músculos en cenizas antes de que tuvieran tiempo de contraerse, es más probable que el flujo piroclástico (que puede haber estado moviéndose a unas 186 mph o 300 km / h) haya pasado demasiado rápido para quemar completamente los músculos en el "pose pugilística".

Tampoco es probable que los cerebros en ebullición de las víctimas explotaran sus cráneos, dijo Jaskulska. Hay cierta literatura científica que sugiere que los calaveras calientes pueden explotar, pero la evidencia es inestable, dijo. Las imágenes del interior de los crematorios muestran cráneos calentados a 1,832 grados F (1,000 grados C) sin explotar. Los cráneos, después de todo, no son sistemas cerrados. Están abiertos en su base, en la boca, en las fosas nasales y en las órbitas de los ojos. Cualquier líquido vaporizado de la base del cerebro tiene muchos lugares para escapar, dijo Jaskulska.

Sin embargo, los huesos se vuelven frágiles cuando se queman y pueden agrietarse fácilmente debido a la expansión térmica, dijo Jaskulska. El daño observado en los esqueletos de Herculano es consistente con este tipo de agrietamiento por expansión de calor. [Los hechos y teorías de la combustión humana espontánea]

Finalmente, dijo Jaskulska, los residuos ricos en hierro en los huesos bien podrían haber provenido de la sangre evaporada y los fluidos corporales. Pero es difícil saber si eso sucedió en el momento del impacto de la nube piroclástica, o en las siguientes horas de erupción, cuando las cenizas calientes continuaron cayendo sobre los cuerpos de las víctimas.

"Sabemos que no fue un proceso que, cuando comenzó, se terminó muy rápido, que las cenizas que llovían en el área y las nubes piroclásticas probablemente cayeran varias veces repetidamente por lo menos durante algunas horas", dijo Jaskulska.

Un punto de discusión es si la investigación sobre restos cremados imita el daño de los flujos piroclásticos. Las nubes piroclásticas son ambientes sin oxígeno, dijo Perone, por lo que el calor se produce en ausencia de llama.

El choque térmico instantáneo probablemente hubiera sido una causa de muerte más misericordiosa que la asfixia por gases y cenizas. Los sobrevivientes que han encontrado incluso el flujo piroclástico más leve han descrito calor intenso, ampollas y descamación de la piel y una sensación de asfixia o asfixia en las cenizas, según la investigación de 1990. Algunos de los que se refugiaron en el interior observaron a las demás víctimas quedarse por más de una hora antes de sucumbir al daño en sus pulmones.

Artículo original sobre Ciencia viva.


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