¿Se Extinguieron Los Neandertales Porque No Pudieron Aprovechar El Fuego?

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Los neandertales pueden haberse extinguido porque los humanos anatómicamente modernos usaron el fuego para cocinar sus alimentos, lo que significa que podrían sobrevivir con menos recursos.

SAN FRANCISCO - Los neandertales pueden haber muerto porque no pudieron aprovechar el poder del fuego en la medida en que lo hicieron sus primos humanos, sugiere un nuevo análisis de datos.

El uso del fuego para cocinar habría permitido a estos otros grupos de antiguos parientes humanos obtener más calorías de la misma cantidad de alimentos, lo que eliminaría a la población neandertal. Con el tiempo, la población humana anatómicamente moderna habría aumentado, mientras que la población neandertal se desplomó hacia la extinción, según el modelo.

"El uso del fuego hubiera brindado una ventaja significativa para la población humana y, de hecho, podría haber sido un factor importante en el colapso o la absorción general de la población neandertal", dijo Anna Goldfield, candidata doctoral en arqueología de la Universidad de Boston, quien presentó los hallazgos. aquí el jueves (16 de abril) en la 80ª Reunión Anual de la Society for American Archaeology. [Las 10 cosas principales que hacen que los humanos sean especiales]

Desaparición misteriosa

Uno de los misterios perdurables de la historia humana es por qué los neandertales se extinguieron en la mayor parte de Europa hace unos 40.000 años. Los neandertales habían estado viviendo en el continente durante cientos de miles de años cuando los primeros humanos modernos aparecieron hace unos 45,000 años, dijo Goldfield. Luego, en un lapso de tiempo relativamente corto, los neandertales desaparecieron.

"La llegada de los humanos tuvo algo que ver con la extinción de los neandertales", dijo Goldfield a WordsSideKick.com.

Pero la causa exacta ha sido un tema de gran debate. Algunos han postulado que a los neandertales les resultaba cada vez más difícil acceder a los recursos que necesitaban, dado el reducido tamaño de sus grupos y las redes comerciales relativamente locales. Otros científicos incluso han propuesto que los humanos canibalizan a sus rivales neandertales.

"El tema de la extinción neandertal es muy complejo, y se acuerda muy poco", dijo Goldfield.

Goldfield y su colega Ross Booton, un biólogo matemático de la Universidad de Sheffield en el Reino Unido, se preguntaban si el uso del fuego tenía algo que ver con la desaparición, dijeron.

Una gran diferencia entre los neandertales y los humanos puede haber sido el dominio del fuego de los humanos modernos. No solo puede proporcionar calor, sino que el fuego también permite a las personas cocinar sus alimentos. Esto puede matar las bacterias, hacer que los alimentos sean más seguros y desnaturalizar las proteínas, lo que significa que el cuerpo puede aprovechar más calorías de la misma cantidad de alimentos. Además, los neandertales pueden haber requerido más calorías para sobrevivir en primer lugar porque tenían una masa corporal promedio más alta. Por lo tanto, las bajas necesidades alimenticias de los humanos modernos podrían haberles dado una ventaja decisiva en el ambiente frío y nutricionalmente escaso de Europa occidental en ese momento, dijo Goldfield.

Si bien algunos sitios fósiles sugieren que los neandertales usaron el fuego, es posible que no lo hayan usado con frecuencia o de manera constante. Por ejemplo, los neandertales ocuparon dos sitios en el suroeste de Francia, Roc de Marsal y Pech de l'Aze IV, durante decenas de miles de años. Los sitios contienen decenas de miles de herramientas de piedra y huesos de animales, pero casi no hay evidencia de que se hayan producido incendios, dijo Dennis Sandgathe, arqueólogo de la Universidad Simon Fraser que ha excavado los sitios.

"Los neandertales simplemente están arreglándose sin fuego", dijo Sandgathe a WordsSideKick.com.

Recursos que compiten

Para comprender los efectos del uso del fuego en los neandertales, los investigadores utilizaron modelos matemáticos. Las simulaciones ayudaron a estimar cómo las poblaciones de humanos y neandertales anatómicamente modernos cambiaron cuando los humanos usaban el fuego con más frecuencia que los neandertales, o cuando ambos grupos usaban el fuego por igual. Los investigadores también observaron la población de renos, que ambos grupos comieron, en esos escenarios.

Los números mostraron que cuanto más utilizaban los humanos modernos el fuego en relación con sus primos neandertales, más probable era que la población humana aumentara ligeramente. Eso, a su vez, habría reducido la cantidad de renos disponibles para que coman los neandertales. Con el tiempo, la población humana simplemente habría superado a los neandertales en busca de recursos, lo que llevaría a la eventual desaparición de esta población.

Sin embargo, debido a que queda mucho por conocer acerca de los neandertales, es difícil sacar conclusiones firmes sobre las causas de su declive, dijo Sandgathe. Por ejemplo, las estimaciones de cuántas calorías necesitaban los neandertales para sobrevivir son difíciles, dijo. Además, los científicos aún no están de acuerdo en qué comieron exactamente los neandertales. Añadió que si los neandertales comían plantas o eran ultra carnívoros (o incluso caníbales) podrían afectar la medida en que el fuego afectaba su supervivencia.

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