¿El Estallido De Rayos Gamma Mortal Causó Una Extinción Masiva En La Tierra?

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Un estallido de rayos gamma, el tipo de explosión más poderoso conocido en el universo, puede haber provocado una extinción masiva en la tierra en los últimos mil millones de años, según los investigadores.

Un estallido de rayos gamma, el tipo de explosión más poderoso conocido en el universo, puede haber provocado una extinción masiva en la Tierra en los últimos mil millones de años, según los investigadores.

Los científicos agregaron que estos estallidos mortales podrían ayudar a explicar la llamada paradoja de Fermi, la aparente contradicción entre la alta probabilidad de vida extraterrestre y la falta de evidencia de ello.

Las explosiones de rayos gamma son explosiones breves e intensas de radiación electromagnética de alta frecuencia. Estos arrebatos emiten tanta energía como el sol durante toda su vida útil de 10 billones de años en milisegundos a minutos. Los científicos creen que los estallidos de rayos gamma pueden ser causados ​​por estrellas gigantes en explosión conocidas como hipernovas, o por colisiones entre pares de estrellas muertas conocidas como estrellas de neutrones. [Top 10 grandes explosiones nunca]

Si un estallido de rayos gamma explotara dentro de la Vía Láctea, podría causar un extraordinario caos si se apuntara directamente a la Tierra, incluso a miles de años luz de distancia. Aunque los rayos gamma no penetrarían lo suficientemente bien en la atmósfera terrestre como para quemar el suelo, dañarán químicamente la atmósfera, agotando la capa de ozono que protege al planeta de los dañinos rayos ultravioleta que podrían provocar extinciones masivas. También es posible que los estallidos de rayos gamma puedan emitir rayos cósmicos, que son partículas de alta energía que pueden crear una experiencia similar a la de una explosión nuclear en el lado de la Tierra que enfrenta la explosión, causando enfermedades por radiación.

Para ver qué tan grande amenaza podrían suponer para la Tierra las explosiones de rayos gamma, los investigadores investigaron qué tan probable era que una explosión de ese tipo hubiera infligido daños en el planeta en el pasado.

Las ráfagas de rayos gamma se dividen tradicionalmente en dos grupos, largos y cortos, dependiendo de si duran más o menos de 2 segundos. Las ráfagas largas de rayos gamma están asociadas con la muerte de estrellas masivas, mientras que las ráfagas cortas de rayos gamma son probablemente causadas por las fusiones de estrellas de neutrones.

En su mayor parte, las ráfagas largas de rayos gamma ocurren en galaxias muy diferentes de la Vía Láctea: galaxias enanas bajas en cualquier elemento más pesado que el hidrógeno y el helio. Según los investigadores, cualquier ráfaga larga de rayos gamma en la Vía Láctea estará confinada en regiones de la galaxia que son igualmente bajas en cualquier elemento más pesado que el hidrógeno y el helio.

Los científicos descubrieron que la probabilidad de que un estallido prolongado de rayos gamma pudiera desencadenar una extinción masiva en la Tierra era del 50 por ciento en los últimos 500 millones de años, del 60 por ciento en los últimos 1.000 millones de años y del 90 por ciento en los últimos 5.000 millones de años. A modo de comparación, el sistema solar tiene unos 4,6 mil millones de años.

Las ráfagas cortas de rayos gamma ocurren aproximadamente cinco veces más a menudo que las largas. Sin embargo, dado que estas explosiones más cortas son más débiles, los investigadores descubrieron que tenían efectos insignificantes que amenazaban la vida de la Tierra. También calcularon que los estallidos de rayos gamma de galaxias fuera de la Vía Láctea probablemente no representan una amenaza para la Tierra.

Estos hallazgos sugieren que una ráfaga de rayos gamma cercana pudo haber causado una de las cinco extinciones masivas más grandes en la Tierra, como la extinción del Ordovícico que ocurrió hace 440 millones de años. La extinción del Ordovícico fue la más antigua de los llamados "Grandes Cinco", y muchos piensan que es la segunda más grande. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

Los científicos también investigaron el peligro que los estallidos de rayos gamma pueden representar para la vida en otros lugares de la Vía Láctea. Las estrellas se agrupan más densamente hacia el centro de la galaxia, lo que significa que los mundos allí enfrentan un mayor peligro de estallidos de rayos gamma. Los mundos de la región a unos 6,500 años luz alrededor del núcleo de la Vía Láctea, donde reside el 25 por ciento de las estrellas de la galaxia, enfrentaron más de un 95 por ciento de posibilidades de un estallido letal de rayos gamma en los últimos mil millones de años. Los investigadores sugieren que la vida tal como se la conoce en la Tierra podría sobrevivir con certeza solo en las afueras de la Vía Láctea, a más de 32,600 años luz del núcleo galáctico.

Los investigadores también exploraron el peligro de que los estallidos de rayos gamma pudieran representar para el universo en su conjunto. Sugieren que debido a las explosiones de rayos gamma, la vida tal como se la conoce en la Tierra podría desarrollarse de manera segura en solo el 10 por ciento de las galaxias. También sugieren que esa vida solo podría haberse desarrollado en los últimos 5 mil millones de años. Antes de eso, las galaxias tenían un tamaño más pequeño y, por lo tanto, las explosiones de rayos gamma siempre estaban lo suficientemente cerca como para causar extinciones masivas a cualquier planeta potencialmente portador de vida.

"Esto puede ser una explicación, o al menos parcial, de lo que se llama la paradoja de Fermi o el 'Gran Silencio'", dijo el autor principal del estudio, Tsvi Piran, físico de la Universidad Hebrea de Jerusalén. "¿Por qué no hemos encontrado civilizaciones avanzadas hasta ahora? La galaxia de la Vía Láctea es mucho más antigua que el sistema solar y hubo mucho tiempo y amplio espacio: la cantidad de sistemas planetarios con condiciones similares a la Tierra es enorme, para que la vida se desarrolle en otra parte en la galaxia. Entonces, ¿por qué no hemos encontrado civilizaciones avanzadas hasta ahora? "

La respuesta a la paradoja de Fermi puede ser que los estallidos de rayos gamma han golpeado a muchos planetas que albergan vidas. La crítica más severa de estas estimaciones "es que abordamos la vida como la conocemos en la Tierra", dijo Piran a WordsSideKick.com. "Uno puede imaginar formas de vida muy diferentes que son resistentes a la radiación relevante".

Piran y su colega, Raúl Jiménez, detallaron sus hallazgos en línea hoy (diciembre5) en la revista Physical Review Letters.

Siga WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook y Google+. Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Death From Space — Gamma-Ray Bursts Explained.




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