¿Una Tortuga Sexualmente Activa Realmente Salvó A Sus Especies?

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Gracias a dos tortugas viriles, unas 2.000 tortugas han sido devueltas a la isla de española en el archipiélago de galápagos.

Una tortuga gigante llamada Diego puede tener más de 100 años, pero su libido es una leyenda. La tortuga centenaria ha engendrado aproximadamente 800 descendientes, lo que lleva a muchos a afirmar que él solo salvó a su especie del borde de la extinción. Pero los científicos dicen que no fue solo el prolífico impulso sexual de Diego lo que salvó a la especie de tortuga gigante.

Hace cincuenta años, solo 14 miembros de la subespecie tortuga gigante Chelonoidis hoodensis Vivía en la isla de Española en el archipiélago de las Galápagos: 12 hembras y dos machos. En la década de 1970, cuando los investigadores estaban buscando un compañero para otra famosa tortuga gigante, Lonesome George, un tercer macho de la rara especie fue descubierto viviendo en el zoológico de San Diego. Ahora conocida como Diego, la tortuga fue trasladada a un centro de apareamiento en Galápagos.

Linda Cayot, asesora científica de Galapagos Conservancy, que trabaja con la Fundación Charles Darwin y el Parque Nacional Galápagos, donde se encuentra el centro de apareamiento, dijo que las tortugas estaban divididas en dos corrales: uno con Diego, un macho más joven y un puñado de hembras; y otro con el tercer macho y las hembras restantes. [Galería de imágenes: Tortugas fosilizadas atrapadas en el acto]

"Las hembras siguieron produciendo huevos, se incubaron y se criaron a aproximadamente 5 años y luego se devolvieron a Española", dijo Cayot a WordsSideKick.com. "Así que eso se prolongó durante años, y nadie sabía que [Diego] era el padre dominante hasta que los genetistas se involucraron".

Las muestras de sangre de las tortugas que habían sido liberadas en Española revelaron su parentesco. Aunque Diego tuvo más de 800 descendientes y su compañero de corral tuvo muy pocos padres, en realidad fue el tercer macho el que tuvo la carrera reproductiva más prolífica, con el doble de descendientes que Diego, dijeron los científicos.

"Diego es una tortuga muy carismática, y ciertamente hace mucho del apareamiento", dijo James Gibbs, biólogo conservacionista de la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales (FSE) de SUNY y científico adjunto para la Conservación de Galápagos. "Pero en realidad, Diego solo hace la mitad del apareamiento que tiene otro macho, E15, que no tiene un nombre elegante ni una personalidad elegante. Y el tercer macho no hace esencialmente nada".

Gracias a estas dos tortugas viriles, alrededor de 2,000 tortugas han sido liberadas en Española. Según Cayot, alrededor del 50 al 60 por ciento de esas tortugas siguen vivas, lo que se considera una alta tasa de éxito, y se han reproducido naturalmente en la isla desde 1990.

Solo los números se consideran "una de las historias de conservación más exitosas", dijo Gibbs. Sin embargo, las pruebas genéticas plantearon una preocupación: la falta de diversidad. Según los investigadores, la baja diversidad genética limita la capacidad de la población para adaptarse a las condiciones cambiantes y puede causar problemas de salud debido a la endogamia. Avanzando, el centro de reproducción dividirá las tortugas en tres corrales, por lo que no hay competencia entre los machos para las hembras. También emparejarán a los machos con hembras con las que no se han apareado antes.

Cayot explicó que, en los esfuerzos de conservación de los investigadores, la "fase 1" se centró en el crecimiento de la población de las 15 tortugas gigantes originales en el centro de apareamiento. Ahora que se ha establecido una pequeña pero sana población de tortugas, la "fase 2" se centrará en aumentar la diversidad genética de los animales para garantizar su salud y supervivencia a largo plazo. [Imágenes: el solitario George Tortoise de 100 años de edad se exhibe]

Otro aspecto de esta segunda fase se centra en la salud de la isla en su conjunto.

"Las cosas se ven realmente bien para las tortugas", dijo Gibbs. "En términos de sus números, se están recuperando bastante bien, pero a medida que crezcan en la isla, experimentarán algunas limitaciones".

En Española, la influencia humana afectó no solo a la población de tortugas sino también a la vegetación de la isla. La introducción por los humanos de cabras a la isla a fines del siglo XIX, por ejemplo, jugó un papel en la destrucción de gran parte del hábitat de las tortugas. Gibbs dijo que las plantas clave, como los grandes cactus con forma de árbol, de los que dependen las tortugas para la sombra, el agua y los alimentos, se están muriendo, y las plantas leñosas han crecido a una densidad no típica del área.

La población de tortugas en Española es estable, dijo Gibbs, por lo que los conservacionistas ahora están buscando opciones para ayudar a respaldar el resurgimiento del ecosistema también. Mientras tanto, a medida que las tortugas nacen y se crían en el centro de reproducción, se ubican en la isla vecina de Santa Fe, que perdió su población de tortugas hace 150 años.

"Fueron lanzados por primera vez el año pasado, y es muy emocionante porque la recuperación de esta especie también nos ha permitido recuperar los ecosistemas de otra isla", dijo Gibbs. "Santa Fe también proporciona una colonia de seguros para la población de Española".

Todavía hay mucho trabajo por hacer mientras continúan los esfuerzos de conservación en las Galápagos, dijo Gibbs, pero las tortugas Española representan una importante historia de éxito.

"Esos pequeños números habrían derribado a la mayoría de las otras especies", dijo Gibbs. "Pero hay algo sobre las tortugas que hizo que esto funcionara".

Artículo original en WordsSideKick.com.


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