La Devastadora Enfermedad De Las Estrellas De Mar Puede Ser Causada Por Un Virus Transmitido Por El Agua

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Una enfermedad mortal ha estado causando estragos en las poblaciones de estrellas de mar en la costa del pacífico de américa del norte, y los científicos pueden finalmente haber descubierto qué lo está causando.

Comienza con la flexión de una extremidad, solo una sutil insinuación de que el cuerpo de la estrella de mar no se comporta como debería. Luego, todas las extremidades se unen, retorciéndose en forma de pretzel hasta que se caen por completo. En el momento en que la enfermedad ha seguido su curso, no queda nada del animal infectado sino un bulto pegajoso de carne en descomposición.

Si bien esto puede parecer la premisa de una película de zombies, en realidad es una descripción del síndrome de desgaste de las estrellas de mar, una enfermedad real que está matando a uno de los invertebrados más icónicos del mar. Si bien la enfermedad ha afectado a las estrellas de mar (también conocidas como estrellas de mar) durante décadas, los científicos han estado intrigados por lo que podría estar causando. Ahora, un grupo de investigadores puede finalmente tener la respuesta.

La enfermedad es probablemente causada por un virus, según los investigadores, que representan a varias instituciones, como la Universidad de Cornell y la Universidad de California, Santa Cruz. Específicamente, los científicos han vinculado la enfermedad a un densovirus (Parvoviridae), que actualmente afecta a al menos 20 especies de estrellas de mar en la costa del Pacífico de América del Norte. [En fotos: Las estrellas de mar enfermas se vuelven hacia Goo]

Detectives estelares

La enfermedad de desgaste de las estrellas de mar se identificó por primera vez en 1979, pero desde entonces, nadie ha podido determinar una causa precisa, según Pete Raimondi, profesor de ecología y biología evolutiva en la UC Santa Cruz y coautor de la nueva estrella de mar estudiar. Los científicos creyeron que los brotes de la enfermedad, que se produjeron en 1983, 1998 y más recientemente a partir de 2013, pueden estar relacionados con factores estresantes ambientales, como los picos en la temperatura del océano o la contaminación de las rutas marítimas y marinas, dijo Raimondi a WordsSideKick.com.

Pero mientras estos factores estresantes pueden tener algo que ver con la rápida propagación del síndrome de pérdida de estrellas de mar, los investigadores ahora piensan que la causa subyacente de la enfermedad es el densovirus transmitido por el agua.

"Lo que me convenció de que se trataba de un agente infeccioso fue que las estrellas de mar que habían estado en cautiverio en acuarios públicos durante 30 años murieron de repente", dijo Ian Hewson, profesor asociado de microbiología en Cornell y autor principal del estudio. "Hubo buena evidencia de que era algo que entraba a través de la ingesta de los acuarios que no se eliminaba con la filtración de arena. Y los acuarios que recibían agua tratada con rayos UV no se enfermaban".

Para probar esta hipótesis, Hewson y su equipo utilizaron un proceso conocido como metagenómica, en el que el material genético se recopila directamente de muestras ambientales y luego se secuencia en un laboratorio. Los investigadores recolectaron muestras de tejido de estrellas de mar sanas y de aquellas afectadas por la enfermedad del desgaste. Luego extrajeron el ADN de estas muestras y trataron de descubrir cómo el tejido sano se diferenciaba del tejido infectado. La diferencia entre los dos tipos de muestras pronto se hizo evidente: el tejido infectado contenía un densovirus, dijo Hewson. [5 muertes de animales misteriosos]

"Armados con ese conocimiento, salimos e intentamos entender si la asociación entre la enfermedad y el densovirus era sólida", dijo Hewson a WordsSideKick.com. Con la ayuda de Raimondi y otros científicos de la costa oeste, los investigadores recolectaron 465 estrellas de mar sanas y enfermas, agregó.

Con las estrellas de mar en la mano, los investigadores determinaron cuál de los animales estaba infectado con el virus. Luego midieron la cantidad de virus presente en el tejido del animal por unidad de peso, una medida conocida como carga viral. En última instancia, encontraron una asociación significativa entre la presencia de la enfermedad y la abundancia de tejido viral, según Hewson. Los investigadores creen que esta asociación apoya su hipótesis de que la enfermedad causada por el desgaste es causada por el densovirus asociado a la estrella de mar.

Además de estas pruebas, los investigadores infectaron algunas estrellas de mar sanas con el densovirus, y los animales se enfermaron entre 7 y 10 días, dijo Hewson.

"Con lo que estamos tratando son animales que están llenos de bacterias y otros microorganismos. Tratar de probar más allá de una duda razonable de que cualquier virus específico es responsable de la enfermedad es un gran desafío porque no se puede aislar de los nativos". bacterias. Pero nuestra evidencia es muy fuerte de que es un densovirus asociado a una estrella de mar ", dijo Hewson.

Observaciones en curso

Ahora que los científicos tienen una idea de lo que puede estar causando la plaga de estrellas de mar más grande en la historia, pueden comenzar a concentrarse en cómo el virus ataca los tejidos de la estrella de mar y lo que podría estar provocando brotes.

"Una avenida de investigación que realmente vamos a tener que investigar es qué efecto de reservorio tiene el sistema", dijo Raimondi, quien señala que es posible que otras especies estén recibiendo el virus entre brotes.

Los investigadores también esperan seguir estudiando los efectos ecológicos de la enfermedad, según Hewson.

Aunque la enfermedad causada por el desgaste ha diezmado las poblaciones de estrellas de mar en muchas regiones costeras, en ciertas áreas comienzan a aparecer nuevos cultivos de estrellas de mar bebés.

Aunque la enfermedad causada por el desgaste ha diezmado las poblaciones de estrellas de mar en muchas regiones costeras, en ciertas áreas comienzan a aparecer nuevos cultivos de estrellas de mar bebés.

Crédito: Maya George

"Las estrellas de mar son conocidas como depredadores clave. Eso significa que tienen un impacto desproporcionadamente grande en el ecosistema. No son tan abundantes, pero si las eliminas, puede tener este efecto en cascada", dijo Hewson.

Las estrellas de mar comen erizos de mar y bivalvos, como mejillones y almejas. Pero en áreas donde las poblaciones de estrellas de mar están disminuyendo, estos animales de presa han comenzado a tomar el control, alterando el paisaje natural, dijo Raimondi.

Por ejemplo, la población de erizos en algunas áreas ha explotado. Los erizos de mar se alimentan de esporofitos de algas marinas, o plántulas, que más tarde se adhieren a las rocas para convertirse en bosques de algas. Esos bosques, a su vez, albergan peces juveniles y una serie de organismos que se aferran a esta planta acuática, dijo Hewson. Los bosques de algas también están amenazados por un aumento en el número de bivalvos, que compiten con las algas por el espacio sobre superficies rocosas.

Sin embargo, hay un rayo de esperanza en medio de la desaparición de la población de estrellas de mar, que en algunas áreas ha disminuido hasta en un 99 por ciento, según Raimondi.

"Aparecen números masivos de bebés [de estrellas de mar], y eso suele ser una muy buena señal", dijo Raimondi. "Por lo general, mueren porque son pequeños, pero si no solo sobreviven, sino que también aparecen en otros lugares, la recuperación podría ser rápida".

Por ahora, Raimondi todavía está ocupado monitoreando la salud de las poblaciones de estrellas de mar en la costa del Pacífico de América del Norte. Él y sus colegas en UC Santa Cruz ayudan a realizar un seguimiento de estas y otras especies a través de Pacific Rocky Intertidal Monitoring, un proyecto de investigación en colaboración que recopila datos sobre poblaciones marinas.

Raimondi y su equipo también les piden a los residentes de las regiones costeras que informen sobre cualquier evidencia de enfermedad de estrella de mar en su área. Los científicos ciudadanos pueden ver el sitio web del grupo para obtener más información sobre cómo identificar y reportar la enfermedad.

El nuevo estudio fue publicado hoy (17 de noviembre) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

Sigue a Elizabeth Palermo @techEpalermo. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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