Hongo Mortal, No El Cambio Climático, Matando Ranas En Los Andes

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Un hongo mortal quitálido está matando ranas en los andes, dicen los científicos que encontraron que las ranas en elevaciones altas pueden soportar el cambio climático.

El calentamiento del clima no está causando directamente la disminución de las poblaciones de ranas en las montañas de los Andes. En cambio, las ranas son víctimas de un hongo asesino que está diezmando especies de anfibios en todo el mundo: Batrachochytrium dendrobatidis, o hongo quitridico.

Un nuevo estudio de ranas que viven en los Andes del sur del Perú encontró que los animales pueden soportar el aumento de las temperaturas en elevaciones más altas. Pero la tendencia al calentamiento ha extendido el rango donde los hongos quitrídicos pueden prosperar, lo que lleva a infecciones generalizadas de la enfermedad conocida como quitridiomicosis.

Según los investigadores del estudio, los hallazgos contribuyen a que los científicos comprendan el declive o la extinción de cientos de especies de ranas en todo el mundo y podrían ayudar a los conservacionistas a preservar a los animales antes de que sean eliminados. [Galería de imágenes: ranas lindas y coloridas]

"Este patógeno es como ningún otro en la historia del mundo. Los brotes de hongos quitrídicos hacen que la peste bubónica parezca una ligera tos", dijo en un comunicado el investigador del estudio Vance Vredenburg, profesor asociado de biología en la Universidad Estatal de San Francisco. "Necesitamos analizar cuidadosamente qué está causando estos brotes".

Vredenburg y sus colegas se aventuraron a las laderas orientales de los Andes, cerca del Parque Nacional Manu en el sur de Perú, un lugar tan remoto que las tribus humanas que viven allí no tienen contacto con el mundo exterior.

Las ranas que se vieron en las montañas altas hace 10 a 12 años casi han desaparecido, y los científicos han debatido si el cambio climático o la enfermedad fúngica son más responsables.

Para averiguarlo, los investigadores capturaron ranas de una variedad de elevaciones y las colocaron en baños de agua. Aumentaron gradualmente la temperatura del agua de aproximadamente 64 a 95 grados Fahrenheit (18 a 35 grados Celsius), y voltearon repetidamente las ranas sobre sus espaldas. Si la rana pudiera volverse sola, eso era una señal de que podría soportar el calor. Si se mantuvo en posición supina durante más de cinco segundos, eso significaba que la rana no podría vivir a esa temperatura.

De acuerdo con el estudio detallado en línea (13 de diciembre) en la revista Conservation Biology, las ranas de elevaciones más altas pudieron endurecerse a una amplia gama de temperaturas, lo que implica que el cambio climático no fue la causa principal de su disminución.

Los estudios de laboratorio del hongo asesino muestran que prospera mejor entre 63 y 77 F (17 y 25 C), la temperatura en la misma elevación que las ranas de las tierras altas, lo que sugiere que el hongo es probablemente el motivo de la desaparición de las ranas.

Sin embargo, el cambio climático sigue siendo parte de la ecuación. El hongo quitrídico no representa una amenaza tan grande para las poblaciones de ranas de tierras bajas, pero las ranas no pueden sobrevivir tan bien como su hábitat se calienta. Es un catch-22:

"Las ranas en las tierras altas no sufrirán el cambio climático en el corto plazo, pero están condenadas por el hongo, mientras que las ranas en las tierras bajas están protegidas del hongo, pero serán tostadas porque están demasiado calientes ", dijo a WordsSideKick.com el investigador del estudio Alessandro Catenazzi, un zoólogo de la Southern Illinois University, Carbondale.

Es posible que algunas ranas puedan manejar las temperaturas de calentamiento, y la selección natural las favorecerá. Pero el hongo sigue siendo una gran amenaza. "Realmente no sabemos qué está causando exactamente las epidemias", dijo Catenazzi, quien actualmente está investigando métodos para proteger a las ranas. Un método consistía en inocularlos con bacterias resistentes a los hongos, y algunos científicos ya lo han estado haciendo.

Las actividades humanas probablemente introdujeron hongos quitrídicos en los Andes, y los esfuerzos de conservación deberían centrarse en comprender la enfermedad que causa y detener su propagación, dijo Catenazzi.

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