Las Bacterias Mortales Acechan En Las Bolas De Alquitrán Del Horizonte De Aguas Profundas

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Las bolas de alquitrán que se lavaron en las playas de la costa del golfo después del derrame de petróleo de deepwater horizon contienen bacterias mortales.

Casi dos años después de que el desastre de Deepwater Horizon derramara millones de barriles de petróleo en el Golfo de México, aún quedan bolas de alquitrán en las orillas de Alabama después de las tormentas. Ahora, un investigador recomienda que las personas eviten estas bolas de alquitrán después de que los estudios las encuentren llenas de bacterias potencialmente mortales.

En una investigación publicada en línea en noviembre de 2011 en la revista EcoHealth, la microbióloga Cova Arias de la Universidad de Auburn y sus colegas descubrieron que las bolas de alquitrán de Deepwater Horizon se encontraron meses después de que el derrame contuviera altos niveles de bacterias, incluyendo 10 veces el nivel de Vibrio vulnificus como se encuentra en la arena circundante, un hallazgo primero informado por la Associated Press. V. vulnificus es la causa principal de muertes por enfermedades transmitidas por los mariscos en todo el país y tiene una tasa de mortalidad del 20 al 30 por ciento cuando infecta las heridas de la piel.

"No sabemos cuál es el riesgo real en este momento", dijo Arias a WordsSideKick.com. Pero para estar seguros, los bañistas deben evitar manipular las bolas de alquitrán, dijo.

Aproximadamente 4.9 millones de barriles de petróleo, o 205 millones de galones, se derramaron de una tubería ascendente en el fondo marino después de que la plataforma de Deepwater Horizon explotó y se hundió a fines de abril de 2010. Parte de ese petróleo persiste en el Golfo en forma de bolas de alquitrán. [Deepwater Horizon: Imágenes del impacto]

Arias y sus colegas recolectaron bolitas de alquitrán en las playas de Alabama y Mississippi desde julio hasta octubre de 2010, poco después de que se cubriera el derrame. Encontraron entre 20 y 40 bolas de alquitrán por cada 11 pies cuadrados (1 metro cuadrado), con cada bola de alquitrán de aproximadamente 1,2 pulgadas (3 centímetros) de ancho. El equipo también recolectó muestras de arena y agua.

Los análisis de estas muestras mostraron un número sorprendentemente alto de bacterias totales en las bolas de alquitrán: entre 5,1 millones y 8,3 millones de unidades formadoras de colonias por gramo, mucho más que en la arena o el agua de mar. Lo más alarmante, V. vulnificus los números en las bolas de alquitrán fueron 10 veces mayores que en la arena cercana y 100 veces más altos que en las muestras de agua de mar.

El hallazgo fue sorprendente, dijo Arias, aunque tiene sentido que las bacterias prosperen en bolas de alquitrán ricas en carbono. Es probable que el V. vulnificus vive de los subproductos de otras bacterias que se alimentan de carbono en estos trozos de grasa, dijo.

Arias ahora está tratando de obtener fondos para ver de cerca las bolas de alquitrán en toda la costa del Golfo en el verano, cuando V. vulnificus prospera Como mínimo, planea continuar muestreando parte de la costa este verano para controlar la situación y descubrir si las bolas de alquitrán recién lavadas contienen cantidades similares de bacterias. Mientras tanto, los bañistas deben mantenerse alejados de las bolas de alquitrán, dijo, especialmente las personas que tienen sistemas inmunológicos comprometidos o heridas abiertas.

"Si le toca tocar una bola de alquitrán, solo lávese las manos e intente evitar el contacto", dijo Arias.

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