El Amanecer De Los Osos Polares Es Mucho Más Temprano Que El Pensamiento

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Los osos polares se separaron de sus parientes más cercanos hace unos 600,000 años, aproximadamente cuatro veces más de lo que se pensaba.

Las nuevas investigaciones sugieren que los osos polares se han enfriado en el hielo por mucho más tiempo de lo que generalmente se cree, y probablemente se cruzaron con osos pardos en un punto después de que las dos especies se separaron.

El nuevo estudio alemán contradice los datos de un estudio publicado en julio pasado en la revista Current Biology que sugería osos polares separados de los osos pardos hace 150.000 años. El nuevo estudio analizó el ADN mitocondrial de los osos, un "genoma adicional" especial que vive en las fábricas de energía de la célula y se transmite solo de la madre. El nuevo estudio concluye que los osos se convirtieron en especies separadas más cerca de 600,000 años atrás.

Si los osos polares tuvieran solo 150,000 años, como lo sugirió el estudio anterior, habrían tenido que evolucionar muchos rasgos especializados en un tiempo curiosamente breve, dijeron los investigadores alemanes.

"Me ha sorprendido mucho la sugerencia de que los osos polares habrían sido una especie tan milagrosa y en rápida evolución", dijo a WordsSideKick.com Frank Hailer, de la Sociedad de Investigación de la Naturaleza Senckenberg en Frankfurt. "Tenía esta pregunta persistente: ¿Es realmente cierto?"

Solucionador de problemas nucleares

Una madre de oso polar y sus cachorros del año descansan en uno de los pocos trozos de hielo en el mar de Barents a fines de julio, en el noreste de Svalbard, en el norte de Europa.

Una madre de oso polar y sus cachorros del año descansan en uno de los pocos trozos de hielo en el mar de Barents a fines de julio, en el noreste de Svalbard, en el norte de Europa.

Crédito: Hansruedi Weyrich

Hailer y sus colegas observaron el ADN nuclear del oso polar, que proviene de ambos padres y es mucho más grande que el genoma mitocondrial. [Datos curiosos sobre los osos polares]

Compararon 9,000 secuencias de pares de bases (los químicos que forman los "peldaños" de la molécula en forma de escalera del ADN) del ADN nuclear de 45 osos polares, marrones y negros. Esta comparación permitió a los investigadores construir un árbol genealógico, con la idea de que cuanto mayores son las diferencias genéticas entre las especies, más alejadas están en el tiempo evolutivo. Pudieron estimar cuándo se separaron los osos polares y los osos pardos.

"Descubrimos que los osos polares son mucho más viejos de lo que sabíamos anteriormente en otros estudios; su apariencia data de hace unos 600,000 años", dijo Hailer. "Eso tendría sentido en ese momento para que algo como un oso polar evolucionara, porque los hábitats del Ártico eran mucho más grandes que los actuales, por lo que habría habido hábitats mucho más grandes que hubieran sido adecuados para una especie como un oso polar".

Adaptación al medio ambiente.

Oso polar femenino con su cachorro en un lago congelado cerca del cabo Churchill, Canadá.

Oso polar femenino con su cachorro en un lago congelado cerca del cabo Churchill, Canadá.

Crédito: Hansruedi Weyrich

Los investigadores dicen que los datos del ADN mitocondrial podrían haber provenido de un evento de hibridación entre osos polares y pardos hace 150,000 años durante el último período interglacial cálido. Durante ese tiempo, el hielo marino se derritió y los osos polares llegaron a las orillas, donde entraron en contacto con los osos pardos.

Los investigadores dicen que esta hibridación (similar a los osos híbridos "grolar" o "pizzly" vistos en los últimos años en Canadá) habría introducido el ADN mitocondrial del oso pardo en la población de osos polares. Si el ADN de los osos pardos ayudó a los osos polares a sobrevivir el período cálido, es posible que se haya propagado fácilmente por toda la población.

Parece que "la población de osos polares en el momento en que se hibridaban con osos pardos era muy pequeña", dijo Hailer. "El impacto de la hibridación fue muy grande, por lo que el fragmento de ADN mitocondrial que vino de los osos pardos a los osos polares reemplazó todo el ADN mitocondrial original del oso polar".

Este estudio aparece en la edición del 20 de abril de la revista Science.

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