Las Ranas De Darwin Están En Fuerte Declive

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Algunos de los padres más fascinantes de la naturaleza están en peligro de extinción.

Algunos de los padres más fascinantes de la naturaleza pueden estar en riesgo de extinción.

Las ranas de Darwin macho tragan a su descendencia en la etapa de renacuajo, incuban a sus crías en sus sacos vocales y, finalmente, escupen las ranas totalmente desarrolladas. Junto con los caballitos de mar, se cree que las ranas son los únicos vertebrados vivos conocidos en los que los papás asumen tareas de acarreo de bebés con sacos especiales que los hacen parecer embarazados.

Pero una nueva investigación muestra que estas criaturas únicas pueden desaparecer a medida que se destruyen sus hábitats en los bosques templados de Chile. [Imágenes: 40 fotos de ranas extrañas]

Rango de encogimiento

Charles Darwin descubrió las ranas por primera vez mientras viajaba por Chile en 1834. Los científicos que más tarde estudiaron a los animales que incuban la boca encontraron que en realidad hay dos especies, nombrando una Rhinoderma Darwinii (La rana de Darwin) y la otra Rhinoderma rufum (Chile la rana de darwin).

De 2008 a 2012, un equipo de investigadores dirigido por el zoólogo Claudio Soto-Azat examinó 223 sitios en el rango histórico de las ranas, desde la ciudad costera de Valparaíso al sur hasta un área más allá de la isla de Chiloé. R. rufum No se ha visto ni escuchado individuos en la encuesta de cuatro años, dijeron los investigadores. No se ha visto en la naturaleza desde 1980 y, a pesar del reciente esfuerzo de búsqueda en todas las ubicaciones registradas de la especie. R. Darwinii, mientras tanto, se encontró en 36 sitios, pero solo en poblaciones fragmentadas y pequeñas, cada una con probablemente menos de 100 individuos.

Los hallazgos sugieren que las ranas de Darwin han desaparecido de, o al menos han disminuido rápidamente, en muchos lugares donde abundaban recientemente, escribieron los investigadores en un artículo publicado en línea el 12 de junio en la revista PLOS ONE. La pérdida de hábitat y la fragmentación pueden ser los culpables.

Bosques cambiantes

Los bosques nativos se están destruyendo rápidamente en Chile para dar paso a las plantaciones de pino y eucalipto, que abastecen a la industria de la madera y el papel. Según los investigadores, estos cambios en el paisaje pueden tener efectos drásticos en la temperatura del aire, la velocidad del viento, la erosión del suelo y la humedad. Y las ranas de Darwin no parecen estar adaptándose; la encuesta mostró que las poblaciones restantes se aferraban a sus bosques nativos en disminución.

Los investigadores recomendaron que las ranas de Darwin estén en la lista de en peligro de extinción de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). La especie está actualmente catalogada como vulnerable. Las ranas de Chile Darwin, mientras tanto, deberían obtener una etiqueta "posiblemente extinta", dijeron los investigadores.

Otros factores podrían estar contribuyendo a la disminución de la rana de Darwin. Los investigadores afirman que sus poblaciones se han visto afectadas por las erupciones volcánicas en los Andes del sur. Lo que es más, la rana de garras africana se introdujo en Chile en la década de 1970. Esa especie se ha asociado con la quitridiomicosis, la infección fúngica mortal, que ha eliminado a las especies de anfibios en todo el mundo. No está claro si las ranas de Darwin se han visto afectadas por el hongo en la naturaleza, pero los investigadores dicen que vale la pena investigar.

Primos australianos extintos

Las ranas incubadoras gástricas vienen en dos especies: Rheobatrachus vitellinus y R. silus (fotografiadas arriba y vistas por última vez en 1985). Estas ranas tenían un modo de reproducción único: la hembra tragaba los huevos fertilizados, convertía su estómago en un útero y daba a luz a las ranas a través de la boca. La extracción de madera y el hongo quitridio son los principales sospechosos detrás de su extinción.

Las ranas incubadoras gástricas vienen en dos especies: Rheobatrachus vitellinus y R. silus (fotografiadas arriba y vistas por última vez en 1985). Estas ranas tenían un modo de reproducción único: la hembra tragaba los huevos fertilizados, convertía su estómago en un útero y daba a luz a las ranas a través de la boca. La extracción de madera y el hongo quitridio son los principales sospechosos detrás de su extinción.

Crédito: Mike Taylor / Conservation International

Las ranas de Darwin tuvieron una vez un análogo cercano en el este de Australia, conocidas como ranas gástricas empolladoras. Las ranas hembras gástricas hembras tragaron sus huevos fertilizados, transformaron su estómago en un útero y dieron a luz a sus hijos e hijas a través de la boca. Solo había dos especies conocidas y ambas se extinguieron a mediados de la década de 1980, probablemente debido a la extracción de madera y al hongo quitrid.

"Su estrategia reproductiva fenomenal desapareció hace más de veinte años con la extinción de ambas especies y puede que nunca vuelva a evolucionar", escribieron los autores del nuevo estudio.

Si bien esa sorprendente habilidad puede no volver a evolucionar, un grupo de científicos cree que podría resucitar.

A principios de este año, los científicos de la Universidad de Nueva Gales del Sur anunciaron que habían creado embriones en etapa temprana de ranas incubadoras gástricas que ya estaban formando cientos de células. El equipo dijo que utilizaron métodos de clonación para implantar los núcleos de almacenamiento de ADN de células de ranas incubadoras gástricas conservadas en los huevos de los huevos de ranas de pantano australianos.

Los anfibios están en declive en todo el mundo. Además de estar en riesgo de infecciones fúngicas mortales, las ranas, las salamandras y sus familiares son más vulnerables a los cambios ambientales porque tienen una piel permeable y un ciclo de vida complejo en el agua y la tierra. En un informe reciente sobre la brusca disminución de las criaturas en los Estados Unidos, los investigadores encontraron que los anfibios han estado desapareciendo de sus hábitos a una tasa del 3.7 por ciento cada año.

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