'Dark Lightning' Zaps Pasajeros De Aerolínea Con Radiación

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Los rayos oscuros, o los destellos de rayos gamma, pueden atacar regularmente a los pasajeros de las líneas aéreas con una gran cantidad de rayos gamma, dicen los científicos que notan que la radiación no alcanza niveles peligrosos.

Los "rayos oscuros" que son casi invisibles dentro de las nubes pueden atacar regularmente a los pasajeros de líneas aéreas con un gran número de rayos gamma, según los científicos.

Sin embargo, estos arrebatos no parecen alcanzar niveles verdaderamente peligrosos, agregaron los investigadores.

Hace más de una década, los investigadores descubrieron inesperadamente que las tormentas podrían generar explosiones breves pero poderosas de rayos gamma, la forma de luz de mayor energía. Estos llamados flashes de rayos gamma terrestres son tan brillantes que son capaces de cegar sensores en satélites a cientos de kilómetros de distancia.

De manera preocupante, los flashes de rayos gamma terrestres pueden ocurrir cerca de las mismas altitudes a las que vuelan regularmente los aviones comerciales. Los intentos por descubrir si estos flashes representan un peligro de radiación para los pasajeros de las aerolíneas se han visto obstaculizados por una mala comprensión de la causa de estos flashes. Investigaciones anteriores también han encontrado que estos destellos lanzan rayos de antimateria al espacio. [Los 5 peligros reales de los viajes aéreos]

"Sabemos en detalle cómo funcionan los agujeros negros en los centros de galaxias distantes, pero no entendemos realmente lo que está pasando dentro de las nubes de tormenta a solo unos kilómetros sobre nuestras cabezas", dijo el investigador Joseph Dwyer, físico del Instituto de Florida. Tecnología.

Relámpago extremo

Ahora los modelos de computadora sugieren que los flashes son causados ​​por una forma extrema de rayo. Aunque pueden emitir una gran cantidad de rayos gamma, generan muy poca luz visible, lo que lleva a los científicos a calificar el fenómeno de "rayos oscuros".

"Me parece increíble que nos llevara dos siglos y medio después de Ben Franklin descubrir que hay otro tipo de relámpago dentro de las tormentas", dijo Dwyer a WordsSideKick.com.

Los rayos normales involucran electrones lentos que llevan corriente eléctrica al suelo o dentro de las nubes. En contraste, los rayos oscuros involucran electrones de alta energía. Estos electrones chocan contra las moléculas del aire, produciendo rayos gamma. A su vez, estos rayos gamma generan electrones y sus homólogos de antimateria, conocidos como positrones. Estas partículas de alta energía chocan en aún más moléculas de aire, generando más rayos gamma, que en última instancia explican muchas de las propiedades de los destellos de rayos gamma que los científicos han detectado de las tormentas eléctricas.

Los rayos ordinarios arquean de un punto a otro para reducir el voltaje que crece dentro de las nubes. Los rayos oscuros también lo hacen, y dado que están involucradas partículas de energía mucho más altas, reduce el voltaje mucho más rápidamente, por lo que los campos eléctricos dentro de ellas "pueden colapsar en unas pocas decenas de microsegundos", dijo Dwyer.

Rayos oscuros y radiaciones

Armados con un modelo que potencialmente explica estos destellos de rayos gamma, Dwyer y sus colegas analizaron la cantidad de radiación que los pasajeros de las aerolíneas podrían recibir de ellos. Cerca de la cima de las tormentas eléctricas, a aproximadamente 40,000 pies (12,200 metros) de altitud, los científicos calcularon que las dosis de radiación son comparables a aproximadamente 10 radiografías de tórax, o aproximadamente la misma dosis que las personas reciben de fuentes naturales de radiación de fondo en el transcurso de un año. [Infografía: Atmósfera de la Tierra de arriba a abajo]

Sin embargo, cerca de la mitad de las tormentas, a unos 16,000 pies (4,900 metros) de altitud, "la dosis de radiación podría ser aproximadamente 10 veces mayor, comparable a algunas de las dosis más grandes recibidas durante los procedimientos médicos y aproximadamente igual a la de todo el cuerpo. Tomografía computarizada ", dijo Dwyer.

Aunque los pilotos de líneas aéreas ya hacen todo lo posible para evitar tormentas eléctricas, "ocasionalmente los aviones terminan dentro de tormentas electrificadas, exponiendo a los pasajeros a destellos de rayos gamma terrestres", dijo Dwyer. "En raras ocasiones, según los cálculos del modelo, puede ser posible que cientos de personas, sin saberlo, reciban simultáneamente una dosis considerable de radiación de un rayo oscuro".

La altitud de crucero promedio de un avión de pasajeros varía de unos 30,000 a 40,000 pies (9,150 a 12,200 m). Esto significa que los aviones comerciales pueden pasar a través de la altitud potencialmente peligrosa de 16,000 pies (4,900 m) dos veces por vuelo.

Aún así, Dwyer notó que el riesgo de radiación que representan estos destellos es mínimo. Los pilotos ya evitan las tormentas eléctricas. Además, los destellos detrás de las mayores dosis de radiación son probablemente mucho menos comunes que los rayos normales. Además, el avión tendría que estar exactamente en el lugar equivocado en el momento equivocado para ver dosis tan altas.

"Las dosis nunca parecen alcanzar niveles realmente peligrosos", señaló Dwyer. "La radiación de los rayos oscuros no es algo por lo que la gente deba asustarse, y no es una razón para evitar volar. No tendría ningún problema en abordar un avión con mis hijos".

Dwyer y sus colegas Ningyu Liu y Hamid Rassoul detallaron sus conclusiones el 10 de abril en una reunión de la Unión Europea de Geociencias en Viena.

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