El Código Da Vinci Para El Vuelo

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Un investigador imperturbable lucha por volar un avión parecido a un pájaro basado en un diseño antiguo.

La historia del vuelo tripulado a menudo comienza con el 15th Dibujos de siglo de Leonardo da Vinci. Imaginó una máquina con alas batientes impulsada por el cuerpo humano.

El ornitóptero de Da Vinci, como se llamaba, no fue construido en su vida. Los ornitópteros han sido un callejón sin salida tecnológico. Ha habido muchos intentos fallidos de imitar el vuelo de las aves.

Ahora, un grupo dirigido por James DeLaurier en la Universidad de Toronto está tratando de hacer realidad este sueño de 500 años.

'Por la belleza de eso'

Sir George Cayley se dio cuenta en 1799 de que la elevación, lo que hace que una máquina voladora salga al aire, podría estar separada del empuje, lo que la mueve hacia adelante. Esto permitió a los diseñadores crear finalmente aviones de ala fija exitosos, en los que el empuje crea un flujo de aire sobre un ala, generando sustentación.

Para un ornitóptero, al igual que con un ave, el movimiento de aleteo debe generar tanto la elevación como el empuje. Hay algunas ventajas para un ala batiente sobre una ala fija para aviones pequeños, pero DeLaurier no cree que lo mismo sea cierto para un portador humano. Entonces, ¿por qué tratar de construir un ornitóptero tripulado?

"Lo estamos haciendo por su belleza", dijo DeLaurier. WordsSideKick.com. "Lo estamos haciendo para hacer historia".


La nave Mentor construida para DARPA.
Crédito: Proyecto Ornithopter

Ornitópteros más pequeños y controlados a distancia han sido volados con éxito. Incluso los fabricantes de juguetes han descubierto cómo hacer un ave de plástico que vuela y vuela.

El año pasado, DeLaurier y sus colaboradores terminaron de construir un "colibrí mecánico", llamado Mentor, para la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa de los Estados Unidos. El Mentor fue el primer ornitóptero flotante del mundo.

DeLaurier y su equipo de jóvenes investigadores tienen un ornitóptero a gran escala, llaman cariñosamente al Flapper, que esperan que sea el primero en llevar a un humano al cielo. Las pruebas en la pista comenzaron en 1996, pero se han producido varios contratiempos, incluidos problemas con el tren de transmisión y rebotes excesivos cuando se batieron las alas.

"No hay manuales sobre el diseño de ornitópteros", dijo. "Hemos tenido que aprender sobre la marcha".

El diseño de Flapper

El Flapper tiene una envergadura de 41 pies y pesa 780 libras con piloto y combustible. Con su motor de gas que bombea las alas hacia arriba y hacia abajo, la nave ha acelerado a 50 mph en el suelo. Ha realizado breves saltos en el aire durante dos o tres segundos, pero aún no ha logrado un vuelo sostenido.

El diseño del Flapper está muy alejado de los dibujos de da Vinci. Pero DeLaurier acredita al inventor italiano por basar el primer ornitóptero en la fisiología, no en un ave, sino en un murciélago, con una membrana estirada sobre una estructura esquelética.

"Se opone a la idea de que las plumas son necesarias para el vuelo", dijo DeLaurier.

Aunque los investigadores han estudiado los gansos de Canadá en un túnel de viento, el Flapper no se basa en ningún animal en particular. "Muchas cosas en la naturaleza no se aplican a un ornitóptero", explicó DeLaurier. "No tenemos que poner huevos, saltar de un árbol, o doblar nuestras alas y meterlas, como hace un pájaro".


El avión del Proyecto Ornithopter acelera, al batir, en pavimento nivelado a la velocidad de despegue en una prueba.
Crédito: Proyecto Ornithopter

Las alas de Flapper se parecen a las de un avión convencional, pero tienen que soportar tensiones mucho mayores. El material compuesto de las alas está hecho de fibra de carbono y Kevlar, el material de los chalecos antibalas. DeLaurier dijo que un ornitóptero tripulado era imposible hasta que estos materiales fuertes y livianos estuvieran disponibles.

El mayor reto

En general, sin embargo, el mayor desafío para un Flapper volador ha sido el dinero.

"Si hubiéramos sido financiados como un programa de la NASA, habríamos estado despegados hace mucho tiempo", dijo DeLaurier.

Se ha basado principalmente en donaciones privadas y dinero de su propio bolsillo. Su esposa le dijo que el próximo ornitóptero que él diseñe no puede ser más grande que su mesa de trabajo, y DeLaurier parece estar de acuerdo.

El Flapper está listo para su próxima prueba. "El avión está listo", dijo DeLaurier, pero el invierno canadiense se ha puesto sobre el equipo. No deseando probar su suerte, DeLaurier dijo que el Flapper permanecerá en el Museo Aeroespacial de Toronto hasta finales de abril. "Entonces veremos lo que Murphy tiene reservado para nosotros".

  • Una breve historia de los ornitópteros

Suplemento De Vídeo: Códice sobre el vuelo de las aves de Leonardo da Vinci.




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