Dilema De La Tomografía Computarizada: Los Diagnósticos Mejoran, Pero Persisten Los Riesgos De Cáncer

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Un nuevo estudio destaca los beneficios de las tomografías computarizadas para los pacientes, que se suman al creciente debate en torno al uso de este tipo de imágenes médicas.

Los pacientes que acuden a la sala de emergencias con dolor abdominal presentan un desafío diagnóstico para los médicos, ya que los síntomas se pueden atribuir a una serie de afecciones. Una tomografía computarizada (TC) le da a los médicos una vista del área problemática, pero también somete al paciente a una dosis de radiación potencialmente peligrosa.

Así que los médicos se enfrentan a un dilema al que pueden recurrir a la tomografía computarizada, para ahorrar tiempo y mejorar su diagnóstico, o pueden errar por el lado de la precaución y ahorrarle a su paciente la radiación.

Un nuevo estudio destaca los beneficios de las tomografías computarizadas, que se suman al creciente debate en torno a este tipo de imágenes médicas.

En el estudio, los médicos registraron sus diagnósticos de pacientes con dolor abdominal antes y después de una tomografía computarizada.

Los investigadores encontraron que los resultados de la exploración llevaron a los médicos a cambiar sus diagnósticos en casi la mitad de los 584 casos. Hubo un aumento del 126 por ciento en el diagnóstico de "no afección aguda", lo que significa que no hubo nada crítico con el paciente.

"Hay muchas razones por las que un paciente entraba en la sala de emergencias, desde cosas simples como estreñimiento hasta cosas como la apendicitis", dijo la investigadora del estudio Hani Abujudeh, radióloga del Hospital General de Massachusetts en Boston. Los pacientes con estreñimiento son dados de alta; Aquellos con apendicitis son llevados directamente al quirófano, dijo Abujudeh.

Con una tomografía computarizada (TC), "los médicos están muy informados, conocen la información correcta y pueden evaluar y manejar al paciente de manera adecuada", dijo Abujudeh.

Pero otros expertos dicen que, debido a los riesgos de cáncer asociados con las tomografías computarizadas y su uso cada vez más generalizado, los médicos deben evitar usarlos cuando no sean necesarios.

"No hay duda de que la TC es una herramienta diagnóstica poderosa, y este estudio proporciona más evidencia de su utilidad diagnóstica. Pero debemos sopesar este beneficio contra los riesgos", dijo Diana Miglioretti, bioestadística del Group Health Research Institute en Seattle, quien investiga las ventajas y desventajas de las tomografías computarizadas pero no participó en el estudio.

La exposición a la radiación es de especial preocupación para los pacientes que reciben múltiples tomografías computarizadas. Además, existe el riesgo de que las exploraciones realizadas incorrectamente puedan exponer a los pacientes a sobredosis de radiación. Y los pacientes con afecciones recurrentes, como cálculos renales, podrían terminar con altas dosis de exploraciones de rutina, dijo Miglioretti.

Los estudios futuros deben identificar a los pacientes que se beneficiarán más de las tomografías computarizadas, y los casos en los que es poco probable que cambien los diagnósticos. La información del escaneo debe estar documentada en los registros de los pacientes para que sea fácil identificar a los pacientes que han tenido altos niveles de exposición, dijo.

Mejorando el diagnostico

Los investigadores recolectaron información sobre pacientes en la sala de emergencias del Hospital General de Massachusetts entre noviembre de 2006 y febrero de 2008. Todos eran adultos que se quejaron de dolor abdominal que no se debió a un trauma.

Cuarenta y nueve por ciento de los pacientes tuvieron un diagnóstico cambiado después de una tomografía computarizada. Y las exploraciones aumentaron la forma en que ciertos médicos dijeron que estaban sobre su diagnóstico, de 70.5 por ciento a 92.2 por ciento, en promedio.

Las tomografías computarizadas redujeron la cantidad de personas que los médicos dijeron que necesitarían más observación en un 44 por ciento, y aumentaron en un 55 por ciento la cantidad de personas enviadas a casa desde el hospital. En general, las exploraciones redujeron la cantidad de ingresos planeados en el hospital en casi un 20 por ciento. Y alrededor de una cuarta parte de los pacientes que se creía que necesitaban cirugía antes de la exploración fueron enviados a casa después sin una operación.

El estudio no analizó los costos, pero sugiere que las exploraciones podrían ahorrar dinero al reducir procedimientos innecesarios, dijo Abujudeh.

Sin embargo, Miglioretti observó que las exploraciones pueden revelar otros hallazgos que resultan ser benignos. Tales hallazgos pueden llevar a pruebas de seguimiento y tratamientos que los pacientes no necesitan.

Los pacientes no fueron seguidos a lo largo del tiempo para evaluar los daños potenciales de la TC, como los diagnósticos excesivos o el aumento de la exposición a la radiación, dijo Miglioretti.

Radiación reductora

Un problema con las tomografías computarizadas es que las dosis de radiación pueden variar, un paciente podría recibir una dosis de radiación mucho más alta de una tomografía computarizada abdominal que otro, dijo Miglioretti.

Los estudios deberían tratar de identificar por qué esto es así, y los fabricantes de máquinas imaginadoras deberían trabajar para prevenirlo. Por ejemplo, las máquinas podrían venir con pantallas que presentan información de dosificación fácil de entender.

Los médicos deberían desarrollar niveles de radiación de referencia para exámenes de TC particulares, de modo que sea fácil saber qué máquinas y hospitales están proporcionando dosis de radiación innecesariamente altas, dijo Miglioretti.

Y los fabricantes deberían trabajar para reducir la cantidad de radiación que emiten las máquinas de TC, dijo Miglioretti.

"Los fabricantes han desarrollado un software de reducción de dosis que produce TC de alta resolución con menor exposición a la radiación, pero este software es tan caro que muchas instalaciones no lo han adquirido", dijo.

El nuevo estudio se publicará en la edición de febrero de la American Journal of Roentgenology.

Pásalo: Los resultados de las tomografías computarizadas a menudo llevan a los médicos a cambiar su diagnóstico y manejo de los pacientes. Sin embargo, los beneficios de estas exploraciones deben considerarse en contra de sus riesgos.

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