Los Cocodrilos Pueden Dormir Literalmente Con Un Ojo Abierto

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Los cocodrilos a veces duermen con un ojo abierto para detectar amenazas en su entorno.

¿Has escuchado la expresión "mejor dormir con un ojo abierto?" Los cocodrilos pueden tomar esa frase literalmente, de acuerdo con un nuevo estudio. Los científicos descubrieron que para mantenerse al tanto de las amenazas potenciales en su entorno, los cocodrilos a veces mantienen un ojo abierto mientras duermen.

Muchos animales cierran solo un ojo mientras duermen, incluidas las aves y algunos mamíferos acuáticos, dijo John Lesku, investigador de la Universidad La Trobe en Australia y uno de los autores del nuevo estudio. Según los investigadores del estudio, no se han realizado muchas investigaciones sobre las siestas de un solo ojo de los cocodrilos, que están más estrechamente relacionados con las aves que con otros reptiles.

Al observar la frecuencia con que los cocodrilos se juntan con un ojo abierto, Lesku y sus colegas esperaban arrojar algo de luz sobre el misterio de cuándo este comportamiento puede haber evolucionado, y si es realmente inusual. Después de todo, podría ser que la tendencia de los humanos y otros mamíferos terrestres a cerrar ambos ojos mientras duermen es lo que es extraño, dijo Lesku. [¡Sueño profundo! Snoozing Animals Gallery]

Siempre observando

Dormir con un ojo abierto se conoce como sueño unihemisférico, y ocurre cuando un lado del cerebro permanece "despierto", mientras que la otra mitad entra en un estado de sueño. Durante el sueño unihemisférico, el ojo que está conectado neurológicamente a la parte despierta del cerebro permanece abierto, un comportamiento conocido como "cierre ocular unilateral" o UEC.

Aunque la UEC es útil para vigilar a los depredadores, algunos animales también se involucran en este comportamiento para vigilar a su propia especie. Los mamíferos acuáticos, como los delfines nariz de botella y las ballenas asesinas, a menudo usan UEC para rastrearse en el agua, según Lesku, quien dijo que existen algunas teorías acerca de por qué lo hacen.

"Se piensa que [UEC] refleja una forma de mantener la cohesión grupal en un animal altamente social. También podría ser que, en un acuario bastante aburrido, simplemente mantengan su ojo abierto en lo más interesante, entre ellos", Lesku. dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico. Añadió que los investigadores deben realizar más observaciones de estos animales en sus hábitats nativos para averiguar si alguna de estas explicaciones es correcta.

Pero independientemente de por qué los animales acuáticos duermen con un ojo abierto, está claro que todos los animales que participan en este comportamiento lo hacen para monitorear su entorno de alguna manera, dijo Lesku. Y los cocodrilos no son una excepción.

Crocs en el reloj

Para el estudio, los investigadores observaron los "estados oculares" de los cocodrilos juveniles de agua salada (Crocodylus porosus) que se mantuvieron en un recinto. Para establecer una línea de base para la comparación, los investigadores midieron el tiempo que los animales pasaron con ambos ojos abiertos, ambos ojos cerrados y con un solo ojo abierto, en incrementos de 24 horas.

Descubrieron que, en circunstancias normales, los cocodrilos no miran al mundo a través de un ojo muy a menudo (aproximadamente 1 hora cada día). Y la mayoría de las veces, los cocodrilos mantienen ambos ojos cerrados (aproximadamente 17 horas en total cada día).

"Ciertamente me parece que los animales preferían tener ambos ojos abiertos o ambos ojos cerrados", dijo Lesku.

Sin embargo, cuando se les presentó "un estímulo visual interesante", los cocodrilos tenían más probabilidades de abrir un ojo que cuando no había nada que mirar, hallaron los investigadores. Por ejemplo, cuando se colocó otro cocodrilo en un tanque adyacente al tanque del cocodrilo en observación (pero separado por una partición de vidrio), el cocodrilo en observación tenía una probabilidad ligeramente mayor de abrir un ojo que de mantener ambos ojos cerrados. Y los cocodrilos que abrieron un ojo probablemente dirigían su mirada hacia el otro cocodrilo en la habitación, dijeron los científicos. [Cocodrilos contra cocodrilos: fotos revelan quién es quién]

Estos sorprendentes resultados fueron más pronunciados cuando los investigadores introdujeron otro estímulo visual en el otro lado de la partición: un humano. Los investigadores hallaron que cuando un humano se encontraba frente a un cocodrilo, el cocodrilo podía abrir un ojo y mirar al intruso.

"Los cocodrilos enfocaron su mirada hacia el humano y, de hecho, continuaron observando la ubicación [donde] había estado el humano incluso después de que abandonó la habitación", dijo Lesku.

Durmiente extraño

Si bien los cocodrilos tenían más probabilidades de abrir un ojo cuando se les presentaban estímulos visuales, aún no se sabe si los cocodrilos estaban realmente dormidos con un ojo abierto. Para descubrir si la UEC de un cocodrilo es un resultado directo del sueño unihemisférico, los investigadores tendrán que medir las ondas cerebrales de los animales, dijo Lesku.

"El estándar de oro para identificar el sueño en mamíferos y aves es observar las ondas cerebrales en busca de patrones específicos que indiquen a un animal dormido o despierto", dijo Lesku. "En nuestro estudio nos enfocamos solo en el estado de los ojos. Si dos ojos cerrados siempre significa que el animal está dormido, y aún no se conocen dos ojos abiertos para un animal despierto".

Pero si los cocodrilos están realmente comprometidos con el sueño no hemisférico, entonces este comportamiento podría ayudar a los investigadores a llegar al fondo de cómo evolucionó la práctica en primer lugar. Si los cocodrilos duermen con un ojo abierto, entonces esta práctica "probablemente evolucionó en los primeros reptiles y fue retenida por sus descendientes", según Lesku.

"Si es verdad, entonces los mamíferos terrestres que duermen de forma bihemisférica, incluidos nosotros mismos, pueden ser bastante inusuales en la forma en que dormimos", dijo Lesku.

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