Las Mentes Criminales Son Diferentes De Las Tuyas, Los Escáneres Cerebrales Revelan

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Los escáneres cerebrales están revelando diferencias fascinantes entre las mentes de los delincuentes y el resto de la población que podrían presentar dilemas éticos y posibles métodos para combatir la violencia y el crimen.

La última investigación en neurociencia está presentando evidencia intrigante de que los cerebros de ciertos tipos de delincuentes son diferentes de los del resto de la población.

Si bien estos hallazgos podrían mejorar nuestra comprensión del comportamiento criminal, también plantean dudas morales sobre si la sociedad debería usar este conocimiento para combatir el crimen y cómo lo hará.

La mente criminal

En un estudio reciente, los científicos examinaron a 21 personas con trastorno de personalidad antisocial, una condición que caracteriza a muchos delincuentes condenados. Las personas con el trastorno "por lo general no tienen en cuenta el bien y el mal. A menudo pueden violar la ley y los derechos de los demás", según la Clínica Mayo.

Las exploraciones cerebrales de las personas antisociales, en comparación con un grupo de control de individuos sin ningún trastorno mental, mostraron en promedio una reducción de 18 por ciento en el volumen del giro frontal medio del cerebro y una reducción de 9 por ciento en el volumen del giro frontal orbital - Dos secciones en el lóbulo frontal del cerebro.

Otro estudio sobre el cerebro, publicado en los Archivos de Psiquiatría General de septiembre de 2009, comparó 27 psicópatas (personas con trastorno de personalidad antisocial grave) con 32 no psicópatas. En los psicópatas, los investigadores observaron deformaciones en otra parte del cerebro llamada amígdala, y los psicópatas mostraban un adelgazamiento de la capa externa de esa región llamada corteza y, en promedio, una reducción de volumen del 18 por ciento en esta parte del cerebro..

"La amígdala es el asiento de la emoción. Los psicópatas carecen de emoción. Carecen de empatía, remordimiento, culpa", dijo el miembro del equipo de investigación Adrian Raine, presidente del Departamento de Criminología de la Universidad de Pennsylvania, en la reunión anual de la Asociación Americana para El avance de la ciencia en Washington, DC, el mes pasado.

Criminólogo de la Universidad de Pennsylvania Adrian Raine

Criminólogo de la Universidad de Pennsylvania Adrian Raine

Crédito: U Penn

Además de las diferencias cerebrales, las personas que terminan siendo condenadas por delitos a menudo muestran diferencias de comportamiento en comparación con el resto de la población. Un estudio a largo plazo en el que participó Raine dio seguimiento a 1,795 niños nacidos en dos ciudades entre los 3 y los 23 años. El estudio midió muchos aspectos del crecimiento y desarrollo de estos individuos y encontró que 137 se convirtieron en delincuentes.

Una prueba en los participantes a la edad de 3 años midió su respuesta al miedo, llamado condicionamiento del miedo, al asociar un estímulo, como un tono, con un castigo como una descarga eléctrica, y luego medir las respuestas físicas involuntarias de las personas a través de la piel al escuchar el tono..

En este caso, los investigadores encontraron una clara falta de condicionamiento del miedo en los niños de 3 años que luego serían delincuentes. Estos hallazgos fueron publicados en la edición de enero de 2010 del American Journal of Psychiatry.

Base neurológica del delito.

En general, estos estudios y muchos más como ellos muestran una imagen de las diferencias biológicas significativas entre las personas que cometen delitos graves y las que no lo hacen. Si bien no todas las personas con trastorno de personalidad antisocial, o incluso todos los psicópatas, terminan infringiendo la ley, y no todos los delincuentes cumplen con los criterios para estos trastornos, existe una marcada correlación.

"Hay una base de neurociencia en parte a la causa del crimen", dijo Raine.

Además, como lo ha demostrado el estudio de niños de 3 años y otras investigaciones, muchas de estas diferencias cerebrales se pueden medir en una etapa temprana de la vida, mucho antes de que una persona pueda convertirse en tendencias psicopáticas reales o cometer un delito.

La criminalista Nathalie Fontaine de la Universidad de Indiana estudia la tendencia a ser insensible y poco emocional (UC) en niños de entre 7 y 12 años. Se ha demostrado que los niños con estos rasgos tienen un mayor riesgo de convertirse en psicópatas cuando son adultos.

"No estamos sugiriendo que algunos niños sean psicópatas, pero los rasgos de CU se pueden usar para identificar un subgrupo de niños que están en riesgo", dijo Fontaine.

Sin embargo, su investigación mostró que estos rasgos no son fijos y pueden cambiar en los niños a medida que crecen. Entonces, si los psicólogos identifican a los niños con estos factores de riesgo desde el principio, puede que no sea demasiado tarde.

"Todavía podemos ayudarlos", dijo Fontaine. "Podemos implementar una intervención para apoyar y ayudar a los niños y sus familias, y debemos hacerlo".

Estos escáneres cerebrales de psicópatas muestran una deformación en la amígdala en comparación con los no psicópatas, según un estudio realizado por Adrian Raine y colegas.

Estos escáneres cerebrales de psicópatas muestran una deformación en la amígdala en comparación con los no psicópatas, según un estudio realizado por Adrian Raine y colegas.

Crédito: Yang et al./Archives of General Psychiatry

La comprensión de los neurocientíficos de la plasticidad, o flexibilidad, del cerebro llamada neurogénesis apoya la idea de que muchas de estas diferencias cerebrales no son fijas. [10 cosas que no sabías sobre el cerebro]

"La investigación cerebral nos muestra que la neurogénesis puede ocurrir incluso en la edad adulta", dijo la psicóloga Patricia Brennan, de la Universidad Emory en Atlanta. "La biología no es el destino. Hay muchos, muchos lugares en los que puedes intervenir a lo largo del camino del desarrollo para cambiar lo que está sucediendo en estos niños".

Además, el comportamiento criminal ciertamente no es un comportamiento fijo.

El psicólogo Dustin Pardini del Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh descubrió que aproximadamente cuatro de cada cinco niños que son delincuentes cuando son niños no siguen ofendiendo en la edad adulta.

Pardini ha estado investigando las posibles diferencias cerebrales entre las personas con antecedentes penales que han dejado de cometer delitos y las que continúan con el comportamiento criminal. Si bien ambos grupos mostraron diferencias cerebrales en comparación con los no delincuentes en el estudio, Pardini y sus colegas descubrieron pocas diferencias cerebrales entre los delincuentes crónicos y los llamados delincuentes remitentes.

"Ambos grupos mostraron resultados similares", dijo Pardini. "Ninguna de estas regiones del cerebro distingue a los delincuentes crónicos y remitentes".

Dilemas éticos

Sin embargo, incluso la idea de intervenir para ayudar a los niños en riesgo de convertirse en criminales es éticamente tensa.

"¿Ponemos a los niños en tratamiento obligatorio cuando hemos descubierto los factores de riesgo?" preguntó Raine. "Bueno, ¿quién lo decide? ¿Obligará el estado el tratamiento residencial obligatorio?"

¿Qué sucede si los métodos de tratamiento quirúrgico son avanzados y hay una opción para operar en niños o adultos con estos factores de riesgo cerebral? Muchos expertos dudan mucho en defender una intervención cerebral tan invasiva y riesgosa, especialmente en niños y en personas que aún no han cometido ningún delito.

Sin embargo, los psicólogos dicen que tales soluciones no son la única forma de intervenir.

"No tienes que hacer una cirugía cerebral directa para cambiar la forma en que funciona el cerebro", dijo Brennan. "Puedes hacer intervenciones sociales para cambiar eso".

Los estudios de Fontaine, por ejemplo, sugieren que los niños que muestran rasgos insensibles y no emocionales no responden tan bien a los métodos tradicionales de crianza y castigo, como el tiempo de espera. En lugar de castigar el mal comportamiento, los programas que hacen hincapié en recompensar el buen comportamiento con un refuerzo positivo parecen funcionar mejor.

Raine y sus colegas también están evaluando si los niños que toman píldoras suplementarias de ácidos grasos omega-3, también conocido como aceite de pescado, pueden mostrar una mejoría. Debido a que se cree que este nutriente se utiliza en el crecimiento celular, los neurocientíficos sospechan que puede ayudar a que las células cerebrales crezcan, aumentar el tamaño de los axones (la parte de las neuronas que conducen los impulsos eléctricos) y regular la función de las células cerebrales.

"Estamos escaneando el cerebro de los niños antes y después del tratamiento con omega-3", dijo Raine. "Estamos estudiando a los niños para ver si puede reducir el comportamiento agresivo y mejorar las áreas del cerebro deterioradas. Es un tratamiento biológico, pero es un tratamiento relativamente benigno que la mayoría de las personas aceptaría".

'Pendiente resbaladiza a Armageddon'

El campo de la neurocriminología también plantea otros dilemas filosóficos, como la cuestión de si revelar el papel de las anomalías cerebrales en el crimen reduce la responsabilidad de una persona por sus propias acciones.

"Los psicópatas saben lo correcto y lo incorrecto cognitivamente, pero no tienen una idea de lo que está bien y lo que está mal", dijo Raine. "¿Pidieron tener una amígdala que no funcionara tan bien como la de otros individuos? ¿Deberíamos estar castigando a los psicópatas con la misma dureza que nosotros?"

Debido a que el cerebro de un psicópata está comprometido, dijo Raine, se podría argumentar que no tienen plena responsabilidad por sus acciones. Eso, en efecto, no es su culpa.

De hecho, ese razonamiento ha sido argumentado en un tribunal de justicia. Raine relató un caso que consultó, de un hombre llamado Herbert Weinstein que había matado a su esposa. Las exploraciones cerebrales revelaron posteriormente un gran quiste en la corteza frontal del cerebro de Weinstein, lo que demuestra que sus capacidades cognitivas estaban significativamente comprometidas.

Las exploraciones se utilizaron para lograr un acuerdo de culpabilidad en el que la sentencia de Weinstein se redujo a solo 11 años de prisión.

"Las imágenes se usaron para reducir su culpabilidad, para reducir su responsabilidad", dijo Raine. "Sin embargo, ¿no es esa una pendiente resbaladiza a Armageddon donde no hay responsabilidad en la sociedad?"

Puede seguir a la escritora senior de SPACE.com, Clara Moskowitz en Twitter @ClaraMoskowitz.


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