Crikey! Los Cocodrilos Pueden Trepar Árboles

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Los cocodrilos no son sólo habitantes de la tierra. Pueden trepar sorprendentemente alto en las copas de los árboles.

Olvídate de las lagartijas que saltan. En Australia, África y Norteamérica, hay que preocuparse por los cocodrilos trepadores.

Una nueva investigación encuentra que los cocodrilos pueden trepar a los árboles, incluso llegando a las ramas más altas. Cuatro especies encontradas en tres continentes mostraron este comportamiento, lo que puede ayudar a los reptiles a regular su temperatura corporal y observar su hábitat.

"Las observaciones más frecuentes sobre el aprovechamiento de árboles fueron en áreas donde había pocos lugares para tomar el sol en el suelo, lo que implica que los individuos necesitaban alternativas para regular su temperatura corporal", escribieron los autores en línea el 25 de enero en la revista Herpetology Notes. "Del mismo modo, su naturaleza cautelosa sugiere que la escalada conduce a una mejor vigilancia en el sitio de amenazas potenciales y presas". [Alligator Alley: Fotos de Monster Reptiles]

Los cocodrilos, al igual que otros reptiles, son ectotérmicos (también llamados "de sangre fría"), lo que significa que no pueden regular su propia temperatura corporal y, por lo tanto, deben depender de fuentes externas como el sol.

Escaladores de cocodrilo

Los cocodrilos generalmente se consideran habitantes del suelo, pero algunas anécdotas sugieren que escalan al menos ocasionalmente. Informes locales de México, Colombia, Indonesia y Botswana, entre otros lugares, describieron cocodrilos en los manglares y otros árboles. Un fotógrafo incluso tomó una foto de un primo croc, el caimán americano (Cocodrilo mississippiensis) en un árbol de aproximadamente 4 a 6 pies (2 a 3 metros) sobre el agua en el delta del río Pearl en Mississippi.

El zoólogo Vladimir Dinets de la Universidad de Tennessee y sus colegas decidieron controlar el fenómeno. En el curso de la investigación de cocodrilos, los científicos mantuvieron los ojos abiertos y registraron sus observaciones de los cocodrilos.

En Australia, observaron a los cocodrilos de agua dulce tomando el sol en las ramas bajas día y noche. Cuando los botes se acercaron a ellos, los cocodrilos se lanzaron al agua para escapar. Es más probable que los cocodrilos australianos trepadores sean pequeños o juveniles; las crías a veces son capaces de aferrarse a ladrillos y escapar de las granjas de cocodrilos.

En las Américas, los Dinets observaron cocodrilos de hasta 3 pies (1 m) al sol sobre las raíces y ramas de los manglares. La mayoría de las veces, las criaturas se encontraron a no más de 3 pies (1 m) de altura. Los dinets nunca vieron cocodrilos en el proceso de escalar, solo en sus destinos, y cuando se acercaban, los animales de los árboles siempre saltaban o caían al agua.

"Esta timidez podría explicar por qué el comportamiento de trepar a los árboles en los cocodrilos sigue siendo relativamente poco conocido a pesar de ser relativamente común", escribieron los investigadores.

Dinets y sus colegas han encontrado previamente que los cocodrilos y los caimanes pueden usar herramientas, disfrazándose con palos mientras cazan. Cuando las aves aterrizan en lo que parece ser un tronco fangoso cubierto de útiles materiales de anidación, se convierten en una cena para la bestia que espera.

Calidez y seguridad

Los campeones escaladores de los cocodrilos parecen ser las especies de hocico delgado de África Central, que regularmente se deleitan en lo alto, encontraron los investigadores. Uno de estos cocodrilos, de 4.5 pies (1.4 m) de largo, fue visto posándose al final de un árbol caído. Para llegar allí, habría tenido que escalar un banco vertical de 13 pies de altura (4 m) y luego gatear 13 pies (4 m) en una rama inclinada.

El trepador de árboles más grande que se observó fue un cocodrilo del Nilo de 6,5 pies (2 m) que se vio peregrinar a un pie y medio (0,5 m) sobre el agua en una rama caída en Botswana.

No hay evidencia de que los cocodrilos hayan evolucionado para trepar a los árboles, pero aún son capaces de escalar muy alto, concluyeron Dinets y sus colegas. Los lugares más comunes para escalar carecían de rocas u otros lugares cálidos para tomar el sol, lo que sugiere que los cocodrilos usan árboles para salir de la sombra y ponerse al sol. Sin embargo, la existencia de la escalada nocturna sugiere que el comportamiento tiene otra función, tal vez la capacidad de ver el peligro que se avecina.

Un árbol, escribieron los investigadores, proporciona un punto de vista seguro "donde escapar es tan fácil como caerse de un tronco".

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