¿Podrían Revivir Los Genes De Woolly-Mammoth Los Efectos Del Calentamiento Global?

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Hablamos con el renombrado genetista george church sobre sus esperanzas de recuperar algunos genes de mamut antiguos.

JERSEY CITY, N.J. - Los mamuts lanudos se han extinguido durante más de 4.000 años, pero con las nuevas técnicas de edición de genes, podrían ayudar a mitigar los efectos de un problema moderno: el cambio climático.

Hasta ahora, la mayoría de las exageraciones se han centrado en devolver la vida a estas bestias peludas con su ADN conservado en permafrost. Pero esta vez, los científicos no están apuntando a un escenario de "Parque Jurásico", no están tratando de recuperar mamuts enteros exactamente como estaban en la última era glacial. Más bien, esperan mezclar algunos de los genes antiguos de los mamuts con los de los elefantes asiáticos de hoy (Elephas maximus), para aumentar la tolerancia de los elefantes al frío, dijo George Church, un genetista de Harvard y MIT que encabeza el equipo de Harvard Woolly Mammoth Revival.

"Ni siquiera creo que sea deseable" traer de vuelta a todo el mamut, dijo Church al Viernes de Ciencia en Vivo (11 de mayo) aquí en la Gala del Genio del 2018 del Liberty Science Center. Piensa que algunos genes antiguos harán más bien, al aumentar las posibilidades de supervivencia de los elefantes amenazados, que luego podrían reintroducirse en las partes norte del mundo. Una vez allí, los elefantes modificados genéticamente derribarían árboles que mantendrían el área caliente en el invierno, restaurando así un ecosistema más respetuoso con el clima. [6 animales extintos que podrían ser devueltos a la vida].

Restaurando la estepa

Cuando los mamuts vagaban en una zona del norte conocida como la "estepa de mamut", ese ecosistema era rico en pastos. Pero después del mamut lanudo (Mammuthus primigenius) se extinguieron y otros pastores abandonaron el área, los pastos dieron paso a los arbustos y un ecosistema de tundra, un entorno que el equipo de Harvard Woolly Mammoth Revival está "contribuyendo al cambio climático impulsado por el hombre".

"Los elefantes que vivieron en el pasado, y posiblemente los elefantes en el futuro, derribaron árboles y permitieron que el aire frío golpeara el suelo y mantuviera el frío en invierno, y ayudaron a que la hierba creciera y reflejara la luz del sol en el verano. "Dijo la iglesia. "Esos dos [factores] combinados podrían resultar en un enorme enfriamiento del suelo y un rico ecosistema".

En la ausencia de grandes criaturas para derribar árboles y pisotear la nieve, ocurre lo contrario, dijo Church, ya que los árboles altos y una mullida manta de nieve mantienen el permafrost caliente en los meses de invierno.

"La nieve esponjosa es como una manta que mantiene el cálido suelo de verano lejos de los vientos de invierno de -40 grados", dijo Church. Y los árboles absorben la luz y el calor en el verano y mantienen los vientos fríos en el invierno, agregó.

Dijo Church, que con temperaturas ya más cálidas, esto conduce a la fusión del permafrost y la liberación de gases de efecto invernadero como el metano. De hecho, según la Agencia Internacional de Energía, 1.400 gigatones de carbono, la cantidad equivalente a 43 veces más carbono que los combustibles fósiles y la industria producida el año pasado, corre el riesgo de escapar a la atmósfera si se derrite el permafrost, agregó.

Los elefantes en nuestro planeta en este momento no pueden tolerar el clima frío de la estepa. Así que la idea es usar técnicas de edición de genes como CRISPR para insertar los antiguos genes robustos de mamuts en las células de elefantes asiáticos y crear embriones que pueden crecer para ser híbridos de elefante mamut.

"Podrían ser 44 genes [que] podrían ser suficientes para adaptarlos nuevamente al frío", dijo Church. Espera insertar otras que también podrían ayudar a los elefantes de otras maneras, como los genes que podrían permitirles comer ciertas toxinas y así aumentar el rango de vegetación que pueden morder, o los genes que disminuyen el tamaño de sus colmillos para que sean menos probable que sea saqueado

Debido a las preocupaciones éticas de implantar los embriones en elefantes, los científicos esperan poder cultivar el híbrido de mamut-elefante en el laboratorio. Pero si eso es posible aún está por determinarse, dijo Church. Primero, los investigadores intentarán cultivar ratones de embriones de ratón en el laboratorio. Hasta ahora, han logrado insertar algunos genes de mamut en las células de elefante en el laboratorio, como las que se utilizan para el crecimiento del vello o la producción de grasa, según un informe anterior de WordsSideKick.com.

Por supuesto, quedan muchas preguntas. Por ejemplo, ¿cómo interactúan estos genes con otros genes? ¿Sobrevivirían los embriones en el ambiente del laboratorio? ¿Cómo les irían a estos híbridos masivos en los ecosistemas de hoy, y los alterarían? Por supuesto, también hay consideraciones éticas: incluso si los humanos pueden manipular el ecosistema, ¿deberían hacerlo?

Publicado originalmente en Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Mammoths resurrected and other thoughts from a futurist | Stewart Brand and Chris Anderson.




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