Los Costos Del Agua Dulce En Un Mundo Cambiante (Op-Ed)

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El agua dulce se está volviendo cada vez más escasa en todo el mundo, e incluso las naciones desarrolladas que una vez descartaron el problema están luchando por adaptarse, pero las soluciones plantean sus propios riesgos.

Lynn Wilson es directora del departamento académico de administración pública de la Universidad de Kaplan, periodista científica y autora académica. Ella es también la fundadora y CEO de la Instituto SeaTrust, un delegado y punto focal de una ONG organizativa para el UNFCCC y otros regímenes de las Naciones Unidas, un revisor para el IPCC AR5 y los Institutos Nacionales de la Salud de EE. UU., y un investigador activo con proyectos en África y los estados de las islas del Pacífico. Ella contribuyó este artículo a WordsSideKick.com's. Voces de expertos: Op-Ed y Insights.

Hasta hace poco, la escasez de agua era considerada por la mayor parte del mundo desarrollado como "Lost Horizon" de James Hilton: "Lejos, en el límite de la distancia".

Sin embargo, la convergencia del agotamiento de los acuíferos debido al aumento del uso agrícola, industrial y municipal del agua con eventos climáticos extremos más frecuentes e intensos crea una urgencia para desarrollar nuevas fuentes confiables de agua dulce. Las comunidades están intentando "a prueba de sequías" a través de una combinación de tecnologías de desalinización, programas de recuperación y reutilización del agua y asociaciones público-privadas (APP). La carrera está en proporcionar agua dulce para satisfacer las demandas humanas cada vez mayores. [Lo que significan 11 mil millones de personas para la escasez de agua]

Para tomar decisiones responsables, las condiciones cambiantes requieren repensar la política y distribución del agua.

En 2012, había alrededor de 16,000 plantas desalinizadoras en el mundo. La ósmosis inversa (RO), un proceso a través del cual se fuerza el agua salada a alta presión a través de una membrana semipermeable para eliminar la sal, las bacterias dañinas y los microorganismos, representa más del 60 por ciento de las plantas. Las tecnologías térmicas, que utilizan la energía para evaporarse y luego recondensar el agua salada, representaron alrededor del 27 por ciento. Cuando esté operativo, el Proyecto de Desalinización Carlsbad de California (el mayor proyecto de desalinización en las Américas) tendrá una capacidad de 54 millones de galones (204 millones de litros) a un costo de $ 922 millones a $ 1 mil millones, según el informe de 2014 del Foro Económico Mundial Reuniones en Davos, Suiza. Anunciado como una solución directa al acceso al agua potable por parte de poblaciones vulnerables, el proyecto Carlsbad y proyectos similares enfrentan desafíos significativos, que incluyen un alto consumo de energía, eliminación de residuos de salmuera hipersalina, costos de producción y mantenimiento de las instalaciones, transporte de agua a las personas más vulnerables y marinas Alteración del ecosistema.

La energía requerida para alimentar las plantas se deriva principalmente de los combustibles fósiles, lo que aumenta la carga energética del planeta y aumenta las emisiones equivalentes de dióxido de carbono. Si bien el Foro Económico Mundial informó en 2013 que las tecnologías emergentes ofrecen el potencial de reducir el consumo de energía en un 50 por ciento o más, esas tecnologías no están disponibles actualmente. Los costos de construcción y mantenimiento crecen con el mejoramiento de la infraestructura y la tubería requerida. El proyecto Carlsbad ha abordado los costos con un PPP único que divide las responsabilidades de propiedad, financiamiento y acuerdos operativos entre la empresa privada propietaria de la operación; la Autoridad de Agua del Condado de San Diego, que es responsable de las modificaciones de infraestructura para vincular los sistemas de agua existentes; y la agencia de la autoridad de financiamiento estatal para los bonos públicos y privados.

¿Pueden otras comunidades nacionales y mundiales emular el modelo de Carlsbad?

En ausencia de mecanismos de financiamiento creativos, las comunidades económicamente en dificultades y los países en desarrollo no podrán realizar proyectos de desalinización una vez que se haya agotado la financiación inicial para el desarrollo. Además, existen inquietudes sobre el transporte de agua a poblaciones vulnerables en áreas con infraestructuras antiguas o inexistentes.

En regiones de alta pobreza e inestabilidad política, los aumentos significativos en la sequía y la frecuencia de las inundaciones son alteraciones de los patrones estacionales de disponibilidad de agua y afectan la calidad del agua y la salud de los ecosistemas acuáticos, lo que agrava las implicaciones para el bienestar social y económico. Además, estos lugares altamente estresados ​​se encuentran con mayor frecuencia en regiones que experimentan los efectos más severos de los fenómenos meteorológicos extremos.

La desalinización también presenta riesgos ambientales, que van desde la eliminación de salmuera hipersalina en el océano (una solución que no solo contiene sal, sino también productos químicos utilizados para limpiar las membranas de RO y mantener los sistemas) hasta la contaminación térmica y la alternancia de sistemas ecológicos debido a las tuberías de admisión que perturbar el equilibrio biológico de los delicados ecosistemas costeros.

Los estudios científicos que se remontan a los "Efectos de la desalinización: impactos potenciales de la descarga de salmuera en la vida marina" del Grupo de tecnología de la Universidad de Sydney de 2007 muestran que el cambio de salinidad solo afecta el desarrollo y la propagación de las especies, sus características de reproducción y reproducción, la supervivencia larvaria, su Esperanza de vida y su densidad poblacional. Además, el aumento de la salinidad disminuye el oxígeno disuelto, lo que aumenta la aparición de oxígeno agotado en las zonas costeras y oceánicas. Este proceso se conoce como hipoxia: "Umbrales de hipoxia para la biodiversidad marina" de los Procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos (PNAS) muestra un análisis comparativo de los umbrales de hipoxia entre diferentes especies marinas.

Los productos químicos de limpieza mencionados anteriormente inhiben el crecimiento biológico (por ejemplo, hipoclorito de sodio) y ajustan el pH del agua de mar (por ejemplo,Ácido sulfúrico y ácido clorhídrico), mientras que los agentes antiescajantes como los polifosfatos, los polímeros de ácido maleico y los agentes antiespumantes como los poliglicoles y ácidos grasos alquilados se descargan con la salmuera hipersalina, que afecta a varias especies marinas cerca de la salida de desechos. Estos productos de desecho constituyen una concentración de tóxicos que se consideran peligrosos para la vida acuática. Estudios de principios de la década de 2000, como Sabine Lattemann y Thomas Höpner "Desalinización de agua de mar: impactos de la salmuera y la descarga de sustancias químicas en el medio marino", describen algunos de los impactos humanos y ambientales de estas descargas.

Reconociendo la amenaza a los frágiles ecosistemas marinos, un informe del Foro Económico Mundial de 2014 describe una tecnología prometedora para extraer metales de la salmuera de desalinización, haciendo que los residuos de desalinización sean valiosos para la recuperación y, por lo tanto, desalientan la eliminación directa en el océano. El tratamiento de la salmuera antes de la descarga, la descarga de líquido cero y la selección de los sitios de descarga de emisarios que maximizan la mezcla oceánica y el transporte marítimo también son opciones, aunque cada uno trae costos adicionales de energía y financieros.

Si usted es un experto de actualidad, investigador, líder empresarial, autor o innovador, y desea contribuir con un artículo de opinión, envíenos un correo electrónico aquí.

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Los sistemas y tecnologías requeridos para mitigar los riesgos de desalinización requieren investigación continua: la implementación de prácticas tecnológicas, ecológicas y financieras inteligentes debe ser políticamente factible en diferentes contextos globales. Un reciente estudio australiano de la Academia Australiana de Ciencias Tecnológicas e Ingeniería (ATSE) concluyó que reciclar y reutilizar el agua puede ser la solución más rentable y ambientalmente responsable.

Las preguntas que deben abordarse son tanto locales como globales, requieren aportes y análisis tanto de expertos como del público, requieren un intercambio con todas las disciplinas que afectan las decisiones sobre el agua y deben revisarse cuando se obtienen nuevos conocimientos. A medida que el financiamiento tradicional para la investigación básica para el bien público ha disminuido, las asociaciones público-privadas están comenzando a suplantar las fuentes tradicionales de apoyo a la investigación para mejorar las decisiones sobre el agua, así como la infraestructura del agua.

Las políticas holísticas deben emplear el análisis de decisiones de criterios múltiples en una amplia variedad de escenarios que involucran a los interesados ​​en diferentes escalas, desde el local hasta el internacional. El nuevo pensamiento debe considerar explícitamente las consecuencias para los diferentes usuarios del agua al cambiar las condiciones climáticas con el tiempo. Y, las estrategias locales deben involucrar un nuevo financiamiento que se vincule con las estrategias de gestión de riesgos que incorporan los costos económicos, sociales y ambientales locales de las decisiones sobre el agua, de modo que las opciones de enfoques combinados sean apropiadas para las comunidades y condiciones locales.

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