La Controversia Florece Sobre Las Primeras Flores Fósiles

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Una pequeña flor prensada entre capas de arenisca durante más de 160 millones de años podría ser el primer fósil de angiosperma encontrado.

Según informa un estudio reciente, una pequeña flor prensada entre capas de arenisca durante más de 160 millones de años podría ser el fósil de flor más antiguo jamás encontrado.

Sin embargo, no todos están de acuerdo en que el fósil representa una flor real o que es tan antiguo como afirma el estudio.

Como las flores modernas, los fósiles de los deportes sépalos y pétalos, dijeron los investigadores. Sin embargo, su edad de 162 millones de años lo sitúa justo en el período Jurásico y en medio de un apasionado debate sobre el origen de las angiospermas, el grupo de plantas más exitoso y diverso del mundo. ¿Surgieron las angiospermas por primera vez en el período Cretácico, o fueron antes, en el período Jurásico, el apogeo de los dinosaurios gigantes que comen plantas como el Apatosaurus?

"La gente tendrá que repensar todo lo relacionado con las angiospermas debido a este fósil", dijo el coautor del estudio Xin Wang, paleobotánico del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing en China.

Ramas faltantes

Gran parte de la historia natural de las angiospermas, o plantas con flores, parece faltar en el registro fósil. Según los fósiles, las primeras plantas en tierra fueron los musgos, que surgieron hace unos 425 millones de años. Los helechos fueron los siguientes, seguidos por las gimnospermas, un grupo que incluye cícadas, gingkoes y pinos. Luego, hace unos 125 millones de años, las angiospermas y sus flores brotaron durante el período Cretácico, tan completamente formado como Afrodita. Dentro de 30 millones de años, las angiospermas dominarían la Tierra. [Travieso por naturaleza: fotos de las flores más repugnantes y mortales]

Los botánicos se han preguntado durante mucho tiempo cómo las angiospermas y las flores podrían florecer repentinamente sin dejar rastros de su ascendencia. Charles Darwin lo llamó "un misterio abominable". Los científicos también quieren entender la historia de este importante linaje, porque sin las plantas con flores, los humanos no tendrían maíz o arroz, ni medicamentos como la morfina.

Reconstrucción artística de E. panii.

Reconstrucción artística de E. panii.

Crédito: Liu & Wang, biología histórica

Hay indicios de que las angiospermas pueden haber florecido antes de que aparezcan sus primeros fósiles en las rocas hace 125 millones de años. Los relojes moleculares basados ​​en el ADN de las plantas sugieren que los orígenes de las angiospermas podrían extenderse al Jurásico o incluso antes, al Triásico. Los diminutos granos de polen con características de angiosperma también se han tamizado de las rocas de estas épocas antiguas. (Para ser clasificada como una angiosperma, una planta debe tener un carpelo cerrado, productor de huevos, estambres con sacos de polen y otros rasgos).

Debido a que las flores son frágiles y no se conservan fácilmente como fósiles, tal vez la evidencia de ausencia es simplemente una ausencia de evidencia. Tal vez las angiospermas fueron los mamíferos del mesozoico, pequeños y pequeños, que esperaban al margen para apoderarse del mundo, dijo David Winship Taylor, un biólogo evolutivo de las plantas que es jefe de biología y curador del herbario de la Universidad de Indiana en el sudeste de New Albany.

"Mi propio sentimiento es que no estamos mirando correctamente", dijo Taylor, quien no participó en la investigación. Taylor piensa que las primeras angiospermas eran plantas pequeñas, similares a las hierbas con flores. "Sospecho que las angiospermas tenían un polen pequeño y nos estamos perdiendo", dijo a WordsSideKick.com.

De cualquier manera, es poco probable que el nuevo fósil reportado influya en las opiniones fuertes de ambos lados del debate. Para reclamar una flor de la era jurásica, los investigadores deben estar absolutamente seguros de su sincronización, y en este caso, eso es imposible. El espécimen fue recolectado hace más de 40 años por Kwang Pan, un ingeniero del carbón que se convirtió en un experto en fósiles autodidacta luego de ser enviado a la remota aldea de Sanjiaocheng, en la provincia china de Liaoning, dijo Wang. Pan donó el fósil a los investigadores.

Los paleobotánicos desconfían de las afirmaciones sobre el "fósil de flor más antiguo", porque el campo fue quemado recientemente por un fósil desactualizado. En 2002, otrosLos científicos informaron de una persona de 144 millones de años. Archaefructus El fósil de angiospermas de China, que hizo un estrepitoso debut en la portada de la revista Science, pero el fósil más tarde se redató a 124.6 millones de años.

"Esta es nuestra evidencia más sólida de las angiospermas jurásicas que tenemos en este momento, pero es provisional", dijo Taylor sobre el nuevo fósil. "Si esto fuera en el Cretácico, nadie estaría discutiendo al respecto, pero debido a que está en el Jurásico, es necesario tener más evidencia".

Hallazgo raro

Wang dijo que Pan documentó cuidadosamente sus colecciones, y los fósiles y las cenizas volcánicas encontradas en las mismas capas de roca confirman que la flor fue sepultada durante el período Jurásico. El fósil fue nombrado Euanthus panii; el primer nombre es latín para "flor real", y el segundo nombre es en honor a Pan.

Euanthus panii, posiblemente el fósil de flores más antiguo del mundo.

Euanthus panii, posiblemente el fósil de flores más antiguo del mundo.

Crédito: Liu & Wang, biología histórica

"Creo que a medida que se documenten más fósiles del Jurásico o de épocas anteriores, desarrollaremos una nueva imagen de la evolución de la angiosperma que es completamente diferente a la que tuvimos durante los últimos 100 años", dijo Wang.

Wang y el autor principal Zhong-Jian Liu, del Centro Nacional de Conservación de Orquídeas de China, publicaron una descripción del fósil en línea el 16 de marzo en la revista Historical Biology.

los E. panii La flor es pequeña: solo media pulgada de ancho y alto (12 por 12.7 milímetros). Pero tiene rasgos derivados (rasgos que recientemente aparecieron en el árbol genealógico de la angiosperma).Según el estudio, existen órganos reproductores masculinos y femeninos, como sépalos, anteras y un estigma con una superficie receptiva para el polen. Sus pétalos separados están dispuestos como los de lirios o amapolas. Para la mentalidad botánica, Wang dijo que la flor muestra una característica única de las angiospermas: una antera de cuatro partes que contiene granos de polen.

"No necesitas saber mucho sobre botánica. Puedes reconocer que es una flor", dijo Wang.

Pero los detalles no fueron convincentes para varios científicos que WordsSideKick.com contactó sobre el estudio. Por ejemplo, Patrick Herendeen, un biólogo evolutivo de plantas y científico principal del Jardín Botánico de Chicago, dijo que cree que el fósil no es una flor. "No estoy del todo convencido de sus interpretaciones del fósil", dijo Herendeen a WordsSideKick.com en una entrevista por correo electrónico. "No sé qué es el fósil, pero ciertamente no veo lo que están informando".

Nota del editor: Esta historia se actualizó el 9 de abril para corregir cuándo aparecen los helechos por primera vez en el registro fósil, una referencia a los eudicots y la descripción de los órganos reproductivos de las flores.

Sigue a Becky Oskin @beckyoskin. Siga WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook y Google+. Publicado originalmente en Ciencia viva.


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