Cometas: Hechos Sobre Las "Bolas De Nieve Sucias" Del Espacio

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Aprenda sobre la composición y la órbita de los cometas, así como la historia de su descubrimiento, cometas famosos y misiones espaciales para analizarlos.

Los cometas son cuerpos helados en el espacio que liberan gas o polvo. A menudo se los compara con bolas de nieve sucias, aunque investigaciones recientes han llevado a algunos científicos a llamarlas bolas de nieve nevadas. Los cometas contienen polvo, hielo, dióxido de carbono, amoniaco, metano y más. Los astrónomos piensan que los cometas son restos del material que inicialmente formó el sistema solar hace unos 4.600 millones de años.

Algunos investigadores creen que los cometas podrían haber traído originalmente algunas de las moléculas orgánicas y de agua a la Tierra que ahora conforman la vida aquí. Para investigar esta hipótesis, la misión Rosetta, que conectó una sonda en un cometa el 12 de noviembre de 2014, está estudiando su núcleo y su entorno, observando cómo cambia a medida que se acerca al sol.

Los cometas orbitan alrededor del sol, pero se cree que la mayoría habitan en un área conocida como la Nube de Oort, mucho más allá de la órbita de Plutón. Ocasionalmente, un cometa atraviesa el sistema solar interior; algunos lo hacen con regularidad, algunos solo una vez cada pocos siglos. Muchas personas nunca han visto un cometa, pero aquellos que lo han hecho no olvidarán fácilmente el espectáculo celestial.

Características físicas

El núcleo sólido o núcleo de un cometa consiste principalmente en hielo y polvo cubierto con material orgánico oscuro, de acuerdo con la NASA, con el hielo compuesto principalmente de agua congelada, pero tal vez también otras sustancias congeladas, como amoníaco, dióxido de carbono, monóxido de carbono y metano. El núcleo puede tener un pequeño núcleo rocoso.

A medida que un cometa se acerca al sol, el hielo en la superficie del núcleo comienza a convertirse en gas, formando una nube conocida como coma. La radiación del sol aleja las partículas de polvo del coma, formando una cola de polvo, mientras que las partículas cargadas del sol convierten algunos de los gases del cometa en iones, formando una cola de iones. Como las colas de los cometas están formadas por la luz solar y el viento solar, siempre apuntan lejos del sol. Las colas de cometas pueden rociar planetas, como fue el caso en 2013 con Comet Siding Spring y Mars.

A primera vista, los cometas y asteroides pueden parecer muy similares. La diferencia radica en la presencia del coma y la cola. A veces, un cometa puede ser identificado erróneamente como un asteroide antes de que las observaciones de seguimiento revelen la presencia de una o ambas de estas características.

Se piensa que los núcleos de la mayoría de los cometas miden 10 millas (16 kilómetros) o menos. Algunos cometas tienen comas que pueden alcanzar casi 1 millón de millas (1.6 millones de km) de ancho, y algunos tienen colas que alcanzan 100 millones de millas (160 millones de km) de largo.

Podemos ver varios cometas a simple vista cuando pasan cerca del sol porque sus comas y colas reflejan la luz del sol o incluso brillan debido a la energía que absorben del sol. Sin embargo, la mayoría de los cometas son demasiado pequeños o demasiado débiles para ser vistos sin un telescopio.

Los cometas dejan un rastro de escombros detrás de ellos que puede conducir a lluvias de meteoros en la Tierra. Por ejemplo, la lluvia de meteoros Perseidas ocurre cada año entre el 9 y el 13 de agosto cuando la Tierra pasa a través de la órbita del cometa Swift-Tuttle.

Características orbitales

Los astrónomos clasifican a los cometas según la duración de sus órbitas alrededor del sol. Los cometas de período corto necesitan aproximadamente 200 años o menos para completar una órbita, los cometas de período largo tardan más de 200 años, y los cometas de aparición única no están ligados al sol, en órbitas que los sacan del sistema solar, de acuerdo con NASA. Recientemente, los científicos también han descubierto cometas en el cinturón principal de asteroides: estos cometas del cinturón principal podrían ser una fuente clave de agua para los planetas terrestres internos.

Los científicos piensan que los cometas de período corto, también conocidos como cometas periódicos, se originan en una banda de objetos helados en forma de disco conocida como Cinturón de Kuiper más allá de la órbita de Neptuno, con interacciones gravitacionales con los planetas exteriores que arrastran estos cuerpos hacia adentro, donde se convierten en cometas activos. Se cree que los cometas de largo período provienen de la nube de Oort, casi esférica, aún más alejada, que se ve arrastrada hacia el interior por la atracción gravitatoria de las estrellas que pasan. En 2017, los científicos descubrieron que puede haber siete veces más cometas grandes de largo período de lo que se pensaba anteriormente.

Algunos cometas, llamados pastores solares, se estrellan contra el sol o se acercan tanto que se rompen y se evaporan. A algunos investigadores también les preocupa que los cometas también puedan representar una amenaza para la Tierra.

El cometa McNaught C / 2009 R1 fue visible el 6 de junio de 2010.

El cometa McNaught C / 2009 R1 fue visible el 6 de junio de 2010.

Crédito: Michael Jäger

Nombrar

En general, los cometas llevan el nombre de su descubridor. Por ejemplo, el cometa Shoemaker-Levy 9 recibió su nombre porque era el noveno cometa periódico corto descubierto por Eugene y Carolyn Shoemaker y David Levy. Las naves espaciales también han demostrado ser muy eficaces para detectar cometas, por lo que los nombres de muchos cometas incorporan los nombres de misiones como SOHO o WISE.

Historia

En la antigüedad, los cometas inspiraban asombro y alarma, las "estrellas peludas" parecían espadas de fuego que aparecían de forma impredecible en el cielo. A menudo, los cometas parecían ser presagios de fatalidad: la mitología más antigua conocida, la "Epopeya de Gilgamesh" babilónica, describía el fuego, el azufre y la inundación con la llegada de un cometa, y el emperador romano Nerón se salvó de la "maldición de El cometa "por tener todos los posibles sucesores de su trono ejecutado. Este temor no se limitó solo al pasado lejano: en 1910, la gente de Chicago selló sus ventanas para protegerse de lo que pensaban que era la cola venenosa del cometa.

Durante siglos, los científicos pensaron que los cometas viajaban en la atmósfera de la Tierra, pero en 1577, las observaciones realizadas por el astrónomo danés Tycho Brahe revelaron que en realidad viajaban mucho más allá de la luna. Isaac Newton descubrió más tarde que los cometas se mueven en órbitas elípticas y ovaladas alrededor del sol y predijeron correctamente que podrían volver una y otra vez.

Los astrónomos chinos mantuvieron registros extensos de cometas durante siglos, incluidas las observaciones del cometa Halley que se remonta a al menos 240 a. C., anales históricos que han demostrado ser recursos valiosos para los astrónomos posteriores.

Una serie de misiones recientes se han aventurado a los cometas. El Impacto profundo de la NASA colisionó con un impactador en el cometa Tempel 1 en 2005 y registró la explosión dramática que reveló la composición y estructura interior del núcleo. En 2009, la NASA anunció muestras de que la misión Stardust regresada del cometa Wild 2 reveló un bloque de construcción de la vida.

En 2014, la nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea entró en órbita alrededor del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko. El aterrizador de Philae aterrizó el 12 de noviembre de 2014. Entre los muchos descubrimientos de la misión Rosetta fue la primera detección de moléculas orgánicas en la superficie de un cometa; una extraña canción del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko; las posibilidades de que la extraña forma del cometa se deba a que se deshace, o es el resultado de dos cometas que se fusionan; y el hecho de que los cometas pueden tener partes externas duras y crujientes y interiores fríos pero suaves, como el helado frito. El 30 de septiembre de 2016, Rosetta se estrelló intencionalmente en el cometa, terminando su misión.

Cometas famosos

El cometa Halley es probablemente el cometa más famoso del mundo, incluso representado en el Tapiz de Bayeux que describió la Batalla de Hastings en 1066. Se hace visible a simple vista cada 76 años cuando se acerca al sol. Cuando el cometa Halley se acercó a la Tierra en 1986, cinco naves espaciales pasaron volando y reunieron detalles sin precedentes, acercándose lo suficiente para estudiar su núcleo, que normalmente está oculto por el coma del cometa. El cometa de aproximadamente 9 millas de largo y con forma de patata contiene partes iguales de hielo y polvo, con aproximadamente el 80 por ciento del hielo hecho de agua y aproximadamente el 15 por ciento de este compuesto de monóxido de carbono congelado. Los investigadores creen que otros cometas son químicamente similares al cometa Halley. El núcleo del cometa Halley era inesperadamente extremadamente negro oscuro: su superficie, y quizás la de la mayoría de los demás, aparentemente está cubierta por una capa negra de polvo sobre la mayor parte del hielo, y solo libera gas cuando los orificios de esta corteza exponen el hielo a la Dom.

Las observaciones del Cometa 103P / Hartley 2 del Telescopio Espacial Hubble, tomadas el 25 de septiembre de 2010, están ayudando en la planificación de un sobrevuelo del cometa el 4 de noviembre por Deep Impact eXtended Investigation (DIXI) en la nave espacial EPOXI de la NASA.

Las observaciones del Cometa 103P / Hartley 2 del Telescopio Espacial Hubble, tomadas el 25 de septiembre de 2010, están ayudando en la planificación de un sobrevuelo del cometa el 4 de noviembre por Deep Impact eXtended Investigation (DIXI) en la nave espacial EPOXI de la NASA.

Crédito: NASA, ESA, H. Weaver (The Johns Hopkins University / Applied Physics Lab)

El cometa Shoemaker-Levy 9 colisionó espectacularmente con Júpiter en 1994, con el tirón gravitacional del planeta gigante desgarrando al cometa en al menos 21 impactos visibles. La colisión más grande creó una bola de fuego que se elevó cerca de 1,800 millas (3,000 km) por encima de las cimas de las nubes jovianas, así como una mancha oscura gigante de más de 7,460 millas (12,000 km) de ancho, aproximadamente del tamaño de la Tierra, y se estima que explotó Con la fuerza de 6,000 gigatones de TNT.

Un cometa reciente y altamente visible fue Hale-Bopp, que llegó a 122 millones de millas (197 millones de km) de la Tierra en 1997. Su núcleo inusualmente grande emitió una gran cantidad de polvo y gas, estimado en aproximadamente 18 a 25 millas (30). a 40 km) a través - apareció brillante a simple vista.

Se esperaba que el cometa ISON diera un espectáculo espectacular en 2013. Sin embargo, el limpiador del sol no sobrevivió a su encuentro cercano con el sol y fue destruido en diciembre.

Informes adicionales de Nola Taylor Redd, colaboradora de Space.com

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Recursos adicionales

  • Exploración del sistema solar de la NASA: cometas
  • Agencia Espacial Europea: La vida de un cometa


Suplemento De Vídeo: Dos cometas sobre Mercurio el 18 y 19 de Noviembre de 2013 (NASA Español).




Investigación


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