Derrame De La Mina De Colorado: Cómo Limpiar Un Río

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Limpiar el derrame de la mina gold king, que envió una columna de agua de color naranja por el río animas, es una cuestión de tratamiento y dilución.

El 5 de agosto, los trabajadores de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) rompieron inadvertidamente una pared de escombros sueltos que retenían un charco de aguas residuales de color mostaza de la mina abandonada Gold King cerca de Silverton, Colorado.

Con un chorro repentino, unos 3 millones de galones (alrededor de 11 millones de litros) de agua ácida cargada de metales pesados ​​inundaron Cement Creek, un afluente del cercano río Animas. Desde allí, la columna se dirigió río abajo hacia el río San Juan (un importante afluente del río Colorado), se dirigió a Nuevo México y, finalmente, al lago Powell en la frontera de Utah con Arizona.

En el camino, la pluma viajó a través de las tierras de Durango y Navajo Nation en Nuevo México, forzando advertencias contra tocar el agua, beberla o usarla para el riego. La EPA ahora está luchando para limpiar el desorden. [Ver imágenes del Gold King Mine Derrame]

Pero, ¿cómo se limpia un río? La respuesta, según la agencia y un experto externo, es doble: tratamiento y dilución.

Aguas amarillas

El sitio aproximado de la brecha de la mina Gold King el 5 de agosto cerca de Silverton, Colorado.

El sitio aproximado de la brecha de la mina Gold King el 5 de agosto cerca de Silverton, Colorado.

Crédito: captura de pantalla, por Stephanie Pappas para WordsSideKick.com

La mina Gold King es una de las aproximadamente 23,000 minas abandonadas que salpican el estado de Colorado. Los buscadores y las compañías mineras extrajeron mineral aurífero y otros metales preciosos del suelo en el estado durante décadas, pero tenían poca responsabilidad de limpiar después del cierre de las minas. No fue hasta que la Ley Federal de Control y Recuperación de la Minería de Superficie fue aprobada en 1977 que los operadores mineros tuvieron que crear un plan para limpiar las minas desaparecidas.

Esa ley estableció fondos para que los estados limpien minas abandonadas desde hace mucho tiempo, como el Rey de Oro (que se cerró en la década de 1920). Pero los fondos, extraídos de los impuestos sobre las compañías mineras de carbón, son limitados. La División de Recuperación de Minas y Seguridad de Colorado recibe alrededor de $ 2 millones al año, y esa cantidad ha permitido el cierre de 6,127 pozos de minas abandonadas en el estado desde 1980. Pero esa agencia estatal casi no tiene dinero para la remediación ambiental más allá de simplemente cerrar entradas y prevenir colapso mio Ha habido esfuerzos previos para convertir el área alrededor de la mina Gold King en un sitio de Superfund, que aceleraría los fondos para la contención de cualquier residuo tóxico. Pero la oposición local hundió esos planes. [8 de los lugares más amenazados del mundo]

Mientras tanto, las minas abandonadas filtran aguas residuales tóxicas en todo el estado. La EPA estaba trabajando en la Mina Gold King como parte de un esfuerzo por reducir la velocidad del agua ácida de la mina que se estaba filtrando hacia Cement Creek desde la Mina Roja y Bonita más abajo de la montaña. El plan era construir un mamparo de cemento para tapar la fuga, con tuberías que permitirían la liberación y el tratamiento lentos del agua. En su lugar, la maquinaria de la tripulación rompió una pared de escombros que estaba frenando el desagradable brebaje que acechaba en la mina Gold King.

El agua de la mina es tóxica porque contiene pirita disuelta o sulfuro de hierro, mejor conocido como oro de los tontos. La combinación de sulfuro de hierro, agua y oxígeno da como resultado la formación de ácido sulfúrico.

"Todo lo que necesita es aire y agua" para crear el drenaje ácido de la mina, dijo Ron Cohen, profesor de ingeniería civil y ambiental en la Escuela de Minas de Colorado, quien ha estado involucrado en la remediación de minas a nivel internacional.

Esta agua ácida luego lixivia metales pesados, como el zinc, el plomo y el cadmio, del suelo. Los niveles de arsénico también se dispararon después del estallido de la mina a más de 25 veces el límite estatal para la seguridad del agua. El color amarillo mostaza del agua es causado por el hierro oxidado, dijo Cohen, similar al óxido de una uña vieja.

"Los veteranos solían llamarlo 'chico amarillo'", dijo.

Limpiando el derrame

La limpieza de emergencia de la EPA es una versión rápida del tratamiento típico de la mina. Según comunicados de prensa, la agencia ha excavado cuatro estanques de contención debajo de la brecha de la mina. Las tripulaciones tratan el agua en estos estanques con sosa cáustica (hidróxido de sodio) y cal (óxido de calcio), que son muy básicos en el pH. El objetivo es reducir la acidez del agua.

"Cuando el agua es de naturaleza bastante básica, considerablemente superior al pH 7 [neutro], la mayoría de los metales saldrán de la solución", dijo Cohen a WordsSideKick.com.

Este proceso es a menudo visible, dijo Cohen. Al parecer, el agua clara se volverá turbia cuando los metales disueltos se asienten.

Los lodos dejados atrás pueden ser despojados de agua y eliminados, dijo Cohen. Una vez que no están en su forma disuelta, los metales son mucho menos tóxicos para el medio ambiente.

El 10 de agosto, la EPA informó que el agua liberada de sus estanques de tratamiento era más limpia y menos ácida que el agua en Cement Creek incluso antes del derrame. La agencia no respondió a las solicitudes de comentarios.

Tiempo y dilución.

La EPA y otras agencias están monitoreando la vida silvestre y analizando la calidad del agua río abajo de la mina, hasta Nuevo México. La buena noticia, dijo Cohen, es que la dilución y el tiempo probablemente contribuirán en gran medida a mitigar las consecuencias a largo plazo del derrame.

Tres millones de galones de agua (que se derramaron fuera de la mina) equivalen a aproximadamente 400,000 pies cúbicos. Eso no es una cantidad pequeña, pero unos 8 millones de pies cúbicos de agua fluyen a través de Cement Creek cada día, dijo Cohen. A medida que el agua contaminada fluye hacia cuerpos de agua cada vez más grandes, se diluirá cada vez más.El lago Powell tiene actualmente unos 560 mil millones de pies cúbicos de agua.

Sin embargo, esa dilución no niega los desafíos actuales causados ​​por las minas abandonadas de Colorado, que tienden a causar estragos ambientales por su cuenta. Muchos se filtran constantemente a niveles bajos, o liberan desechos tóxicos durante la primavera, se derriten cada año. Otros ocasionalmente emiten grandes pulsos de contaminación. En 2009, miles de galones de residuos de la mina de color naranja brillante se vertieron en Clear Creek, al oeste de Denver. Han ocurrido derrames similares en el sitio de California Gulch Superfund cerca de Leadville, Colorado, y en la mina Summitville cerca de Del Norte, Colorado. [10 de los lugares más contaminados en la tierra]

"Hemos tenido muchos de estos derrames sin la ayuda de la EPA", dijo Cohen. Muchas de las minas cerraron hace casi un siglo, sin que nadie se responsabilice del desastre.

"Existe una limitación real debido a los recursos, tanto los recursos humanos como los recursos monetarios, para poder perseguir estos sitios de manera agresiva", dijo Cohen.

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