Confusión En La Nube Gira En El Centro Del Debate Sobre El Clima

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Varios estudios de nubes controvertidos ilustran las incertidumbres científicas sobre las nubes y los debates politizados sobre el cambio climático.

Este verano, un estudio ampliamente ridiculizado que pretendía anular el consenso científico sobre las nubes y el cambio climático dio inicio a un mini torbellino en la comunidad científica del clima. Esto no fue porque los hallazgos fueron revolucionarios, sino más bien debido al alboroto público que surgió en torno a la publicación del estudio. Para cuando el polvo se asentó, semanas después, el editor de la revista que llevaba el estudio original renunció y dijo que el periódico no debería haber sido publicado.

El documento, que había sido publicado en la revista Remote Sensing, sugería que las nubes, en lugar del dióxido de carbono, están causando el calentamiento global.

Llámalo la guerra de las nubes. En el debate mayormente político sobre el calentamiento global, el papel de las nubes en el sistema climático es un tema de discusión perenne. La investigación básica, como una investigación reciente reciente sobre el efecto de los rayos cósmicos en la formación de nubes, se toma fuera de contexto y se utiliza para respaldar argumentos que van mucho más allá de su alcance. Los blogs sobre el clima estallan con furiosas bromas de ida y vuelta. Tan pronto como se enfríe, otro artículo controvertido reinicia el ciclo una vez más.

Incluso para los científicos más interesados ​​en el modelado de datos que en la política ambiental, las nubes pueden ser una fuente de agravación. Van y vienen sin dejar mucho rastro, lo que significa que no existe un registro a largo plazo de su existencia, como el registro que los núcleos de hielo de la Antártida proporcionan para el dióxido de carbono. Dependiendo de dónde estén las nubes, cuán altas sean, e incluso cómo se ven en un nivel microscópico, estas suaves nubes de niebla pueden atrapar el calor o devolverlo al espacio. Y nadie sabe exactamente cómo responderán las nubes a medida que aumenten las temperaturas globales. [Leer: Top 10 resultados sorprendentes del calentamiento global]

No obstante, dicen los investigadores, los científicos están entendiendo mejor cómo las nubes juegan en el sistema climático. No importa el papel de las nubes, dicen los investigadores, no es probable que salven a la Tierra del efecto de calentamiento de los gases de efecto invernadero.

"No hay evidencia de que las nubes proporcionen algo más que una retroalimentación neutral o positiva", dijo Brian Soden, profesor de meteorología y oceanografía física en la Universidad de Miami. La retroalimentación positiva significa que a medida que la atmósfera se calienta, las nubes se comportan de manera que atrapan más calor, lo que exacerba el calentamiento.

Temas nublados

Las nubes son la razón por la cual los científicos del clima no pueden decir con certeza cuánto subirían las temperaturas por una cantidad determinada de dióxido de carbono. Si el dióxido de carbono se duplicara, el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) estima que las temperaturas globales subirían entre 3 y 7 grados Fahrenheit (2 y 4.5 grados Celsius). En el extremo inferior de esa estimación, hay modelos que encuentran poca o ninguna respuesta positiva de las nubes. En el extremo superior hay modelos que sugieren que los cambios de nubes en un mundo que se calienta conducirán a un calentamiento aún mayor.

Los científicos aún no pueden reducir el rango de calentamiento más fino que las estimaciones del IPCC, en gran parte porque las nubes se niegan a comportarse de una manera fácil de entender. El vapor de agua solo es simple: el aire más caliente puede contener más humedad y el aire húmedo atrapa más calor, por lo que en un mundo que se calienta, el vapor de agua solo empeorará las cosas. Pero las nubes pueden ir en cualquier dirección. Su blancura refleja la energía del sol de vuelta al espacio, causando un efecto de enfriamiento. Al mismo tiempo, las nubes sirven como una "manta" que mantiene el calor (por lo que las noches nubladas tienden a ser más cálidas que las claras).

"Así que tienes estos dos grandes términos compensatorios", dijo Andrew Dessler, un científico del clima en la Universidad Texas A&M. "Tienes que conocer esos términos con mucha precisión para conocer el efecto neto de las nubes".

Para complicar las cosas, diferentes nubes tienen diferentes efectos de calentamiento y enfriamiento. Los investigadores ahora entienden que las nubes más altas en la atmósfera tienden a atrapar el calor adicional, lo que lleva a un mayor calentamiento. Las nubes bajas, sin embargo, siguen siendo un misterio. Eso es especialmente cierto para las nubes muy bajas que abrazan las costas en lugares como California y las costas del sur de África, dijo Stephen Klein, un científico atmosférico del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California. [Imágenes: Fotos revelan nubes asombrosas]

"Estas nubes en particular tienen diferentes respuestas en diferentes modelos", dijo Klein a WordsSideKick.com.

Revelando respuestas

Los investigadores están abordando el problema de la nube baja de varias maneras, dijo Klein. Primero, están buscando datos satelitales sobre la actividad de la nube para tratar de observar qué nubes han estado haciendo durante los 30 a 40 años que los datos están disponibles.

En segundo lugar, los investigadores están enfocándose en sus modelos para llegar al meollo de las nubes bajas. En este momento, los modelos climáticos globales capturan la Tierra con una resolución equivalente a una fotografía borrosa. Ahora, los científicos han incrementado esa resolución en aproximadamente 1,000 veces para áreas pequeñas.

"Hacen un muy buen trabajo al simular estas nubes que son muy difíciles para los modelos globales", dijo Klein. "Entonces, puede intentar usarlos como punto de referencia para evaluar qué tan bien está funcionando el modelo climático".

Una combinación de observación y modelado ha dado lugar a otros avances importantes en la cuestión de la nube. En un mundo que se calienta, los científicos del clima han descubierto que las nubes tienden a moverse hacia los polos, dejando las latitudes medias soleadas relativamente despejadas. Eso no es algo bueno, le dijo Dessler a WordsSideKick.com.

"Usted toma una nube y la mueve a una latitud más alta donde hay menos sol, por lo que refleja menos luz en el espacio, por lo que se enfría menos", dijo.

Y otra mala noticia: el calentamiento de las nubes tiende a desplazarse hacia arriba en la atmósfera, donde atrapan más calor mientras no reflejan más sol del que tendrían más abajo. Eso crea otra retroalimentación positiva en el ciclo de calentamiento.

Controversia nube

Si bien todavía hay mucho trabajo por hacer para precisar la interacción de las nubes y el clima, los expertos en clima dicen que la incertidumbre no debe interpretarse como una evidencia de que no se está produciendo un cambio climático provocado por el hombre. El debate científico es sobre la cantidad de cambio, no sobre el hecho de que está sucediendo.

Sin embargo, fuera de la arena científica, la incertidumbre sobre las nubes a menudo se presenta bajo una luz muy diferente. En agosto, los investigadores del laboratorio de física de partículas del CERN en Suiza publicaron un estudio en el que simularon la formación de aerosoles, las partículas finas alrededor de las cuales se unen las nubes. El estudio encontró que estimular una atmósfera artificial con un haz de partículas estimula la formación de aerosoles. Eso deja abierta la posibilidad de que los rayos cósmicos, las partículas espaciales que caen sobre la atmósfera de la Tierra, puedan influir en la formación de nubes y, como resultado, el clima.

El investigador principal del estudio, el físico del CERN Jasper Kirkby, dijo a WordsSideKick.com en el momento que los resultados no deberían ser sobreinterpretados: "Es parte del rompecabezas" del cambio climático, dijo Kirkby, y agregó que el hallazgo "no refuta de ninguna manera. las otras piezas ".

Kirkby dijo que no todos los aerosoles forman nubes, por lo que queda por verse si los aerosoles muy pequeños que él y su equipo crearon en el laboratorio crecerían lo suficiente como para sembrar nubes en la atmósfera. Las simulaciones también deben abarcar las capas de la atmósfera inferior, dijo, donde la formación de nubes es más común.

Toda esta precaución se perdió, sin embargo, en el escéptico blog "Watts Up With That?" que se publicó con el título "El experimento del CERN confirma que los rayos cósmicos influyen en el cambio climático". (Más tarde, una actualización revisó el título de "Experimento CERN confirma que los rayos cósmicos influyen en las semillas de la nube").

Estudios en la nube

Del mismo modo, el periódico de la nube que motivó a un editor de la revista a renunciar recibió una importante cobertura de los medios de comunicación después de que un artículo de opinión de Forbes escrito por un miembro del Libertarian Heartland Institute se publicara bajo el titular: "El nuevo agujero de datos de la NASA se abre paso en el alarmismo del calentamiento global".

La investigación argumentó que en lugar de actuar como una retroalimentación en el sistema climático, las nubes podrían causar cambios en el clima por sí mismas (las nubes cambiarían a través del "caos" en la atmósfera, dijo el investigador del estudio Roy Spencer, de la Universidad de Alabama, Huntsville, WordsSideKick.com en el momento). Spencer también le dijo a WordsSideKick.com que las afirmaciones de que su trabajo refuta el cambio climático causado por el hombre fueron exagerados, aunque es escéptico de que los humanos causen el cambio climático.

Sin embargo, otros investigadores han criticado no solo la cobertura de los medios, sino también el trabajo de Spencer como defectuoso. Los científicos del clima señalaron el hecho de que el estudio se basó en un modelo que no incluía los ciclos de El Niño u otros ciclos oceánicos relevantes. El estudio tampoco abordó investigaciones anteriores que habían desacreditado afirmaciones similares; fue la incapacidad de detectar este hecho durante la revisión por pares lo que llevó al editor de la revista Remote Sensing a renunciar y dijo que asumió la responsabilidad de publicar un artículo que "no debería haber sido publicado".

A los pocos días de la renuncia del editor, Dessler publicó un estudio refutando las afirmaciones de Spencer en la revista Geophysical Research Letters.

"Dije: 'Midamos cuantitativamente cuánta energía están atrapando las nubes y cuánta energía se necesita para cambiar el clima, y ​​veamos si las nubes están atrapando suficiente energía para cambiar el clima'", dijo Dessler. "La respuesta es, no lo son".

Los cambios que Spencer vio en su modelo se explican por los ciclos de El Niño / La Niña, dijo Dessler, no causados ​​por las nubes.

Según Dessler, el alboroto sobre el documento ilustra los problemas con la traducción de las certezas e incertidumbres científicas en un entorno político polarizado.

"Cada mes, se publican decenas, si no cientos, de artículos que están de acuerdo con la teoría principal de la ciencia del clima", dijo. "Pero cada año, uno o dos artículos escépticos se publican, y luego son proclamados por medios de comunicación simpáticos como si hubieran descubierto la rueda. Por lo tanto, el público en general parece que hay un debate".

Puedes seguir WordsSideKick.com la escritora senior Stephanie Pappas en Twitter @sipappas. Sigue a WordsSideKick.com para conocer las últimas novedades y descubrimientos científicos en Twitter. @wordssidekick y en Facebook.


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