El Cambio Climático Obliga A Los Osos Polares A Nadar Distancias Más Largas

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Los biólogos advierten que el derretimiento del hielo marino como resultado del cambio climático está aumentando las tasas de mortalidad de los cachorros de osos polares porque sus madres se ven obligadas a nadar distancias más largas en busca de hielo o tierra firme

Los biólogos advierten que las temperaturas más cálidas del cambio climático están obligando a los osos polares a nadar distancias más largas para encontrar hielo marino estable, lo que está resultando mortal para muchos de sus cachorros.

Los investigadores que siguieron a un grupo de osos polares adultos encontraron una tasa de mortalidad del 45 por ciento entre los cachorros de aquellos adultos que nadaban 30 millas (48 kilómetros) o más a la vez, en comparación con una tasa de mortalidad del 18 por ciento entre los cachorros de otros osos polares. Y la rápida pérdida de hielo marino está forzando estas nadadas más largas, dijeron los científicos.

"Esta investigación es el primer análisis que identifica una tendencia significativa de varios años de aumento en la natación a larga distancia de los osos polares", dijo en un comunicado el investigador del estudio Geoff York, experto en osos polares del Fondo Mundial para la Vida Silvestre. "Investigaciones anteriores solo habían informado sobre incidentes únicos". [Galería: Osos polares nadando en el Ártico]

Para determinar a qué distancia nadan los osos polares, los investigadores recopilaron datos de collares GPS colocados en 68 osos polares adultos en los mares de Beaufort y Chukchi en el sur del Océano Ártico entre 2004 y 2009. (Los osos eran todas hembras; las cabezas de los machos adultos no son tan grandes como sus musculosos cuellos, por lo que los collares del GPS se deslizarían de ellos.)

Los investigadores también observaron imágenes satelitales de hielo marino para identificar incidencias de osos que nadaban más de 30 millas a la vez. Veinte miembros del grupo de osos polares con collar participaron en tales nadadas de larga distancia, y los científicos identificaron 50 nadadas de maratón en total.

La natación más lejana registrada durante el estudio fue de 426 millas (686 km), y la natación de mayor duración tomó 12.7 días. La natación a larga distancia gasta grandes cantidades de energía, lo que pone a los osos polares en riesgo de ahogarse debido a la fatiga o al mar agitado, dicen los investigadores.

Once de los nadadores de larga distancia tenían cachorros jóvenes en ese momento, y cinco de estas madres osos perdieron a sus cachorros durante sus largas nadadas.

Los investigadores dijeron que la rápida pérdida de hielo marino estaba obligando a los osos polares y sus cachorros a nadar distancias más largas para aterrizar o en áreas de hielo que no colapsarían bajo su peso.

"El cambio climático es sacar el hielo marino de debajo de las patas de los osos polares, lo que obliga a algunos a nadar distancias más largas para encontrar alimento y hábitat", dijo York.

Según el Centro de Ciencia Polar de la Universidad de Washington, los niveles de hielo marino en el Ártico cayeron a mínimos históricos en julio de 2011, con un volumen de hielo marino un 47 por ciento más bajo que en 1979, cuando comenzaron los registros satelitales.

El informe final aún no ha sido publicado. Los investigadores debían presentar el estudio el martes (19 de julio) en Ottawa en la Conferencia de la Asociación Internacional de Osos.

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