Un Estudio Halla Que Los Árboles De Chernóbil Apenas Están Descompuestos

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El mundo ha avanzado desde la catástrofe de chernobyl en 1986, pero una cosa no ha cambiado mucho: los árboles, las plantas y las hojas en el sitio contaminado no se deterioran casi a la misma velocidad que las plantas en otros lugares, según los investigadores.

Hace casi 30 años, la atención mundial se fijó en Chernobyl, la planta de energía nuclear en Ucrania que explotó en uno de los peores desastres nucleares del mundo.

El mundo ha avanzado desde la catástrofe de 1986, pero en Chernobyl, una cosa no ha cambiado mucho: los árboles, las plantas y las hojas muertas en el sitio contaminado no se descomponen casi a la misma velocidad que las plantas en otros lugares, según los investigadores.

"Estábamos pasando por encima de todos estos árboles muertos en el suelo que habían sido asesinados por la explosión inicial", dijo Tim Mousseau, profesor de biología en la Universidad de Carolina del Sur, en un comunicado. "Años más tarde, estos troncos de árboles estaban en muy buena forma. Si un árbol se hubiera caído en mi patio trasero, sería aserrín en aproximadamente 10 años". [Imágenes: Chernobyl, congelado en el tiempo]

Mousseau y Anders Møller, de la Université Paris-Sud, han realizado investigaciones en curso sobre la biología de áreas radioactivas como Chernobyl y Fukushima, Japón.

Gran parte de su trabajo los ha llevado al Bosque Rojo, la infame región boscosa que rodea a Chernóbil, donde los árboles se volvieron de un color marrón rojizo siniestro antes de morir. La pareja notó que los troncos de los árboles parecían casi sin cambios, incluso después de unas décadas.

"Aparte de algunas hormigas, los troncos de los árboles muertos casi no sufrieron daños cuando los encontramos por primera vez", dijo a Smithsonian Mousseau, quien también es codirector de Chernobyl y Fukushima Research Initiatives en la Universidad de Carolina del Sur.

Para averiguar qué estaba pasando, o, más exactamente, qué no era sucedió: el equipo de investigación recolectó cientos de muestras de hojarasca de los suelos forestales que no estaban contaminadas por la radiación y metió las hojas en bolsas forradas con pantimedias (para evitar la entrada de insectos). Luego distribuyeron estas bolsas en el área de Chernobyl y esperaron nueve meses.

Los resultados fueron sorprendentes: las muestras de hojarasca que se colocaron en áreas altamente contaminadas mostraron un 40 por ciento menos de descomposición que las muestras que se colocaron en sitios no contaminados. Según el estudio, publicado en la revista Oecologia, el grado de descomposición fue proporcional al grado de contaminación radiactiva en cada sitio.

Se sabe que la radiación tiene efectos dañinos en microorganismos como bacterias y hongos. Investigaciones recientes han encontrado que la radioterapia puede causar complicaciones graves en pacientes con cáncer al reducir las poblaciones de bacterias útiles en los intestinos. [Infografía: Cómo la radiación afecta al cuerpo humano]

Mousseau y otros investigadores están preocupados de que la acumulación de desperdicios de hojas en el suelo del bosque represente un peligro real. "Hay una creciente preocupación de que podría haber un incendio catastrófico en los próximos años", dijo Mousseau.

En el caso de un incendio forestal, el valor de 28 años de hojas no decaídas proporcionaría un combustible ideal para el incendio, que luego podría propagar la radiación en toda la región. "Eso terminaría moviendo el radiocesio y otros contaminantes a través del humo hacia las áreas pobladas", dijo Mousseau.

"Esta acumulación de basura que medimos, lo que probablemente es una consecuencia directa de la reducción de la actividad de descomposición microbiana, es como encender", agregó Mousseau. "Es seco, ligero y se quema con bastante facilidad. Se agrega al combustible, y también hace que sea más probable que comiencen incendios de tamaño catastrófico".

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