Químico Inventa Plásticos Respetuosos Con El Medio Ambiente Del Mañana

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Marc hillmyer está trabajando para hacer que los plásticos sean sostenibles, desarrollando alternativas a los plásticos actuales a base de aceite.

Este artículo de WordsSideKick.com se proporcionó a WordsSideKick.com en colaboración con la National Science Foundation.

A Marc Hillmyer le encanta el plástico. Le fascinan las increíbles propiedades que exhiben estos materiales asombrosos. Pueden ser más fuertes que el acero, detener una bala acelerada, convertir la luz en electricidad, protegernos de patógenos dañinos y ayudar a curar enfermedades y reparar nuestros cuerpos.

Como químico, Hillmyer piensa mucho sobre las moléculas de polímero que forman el plástico y cómo diseñar nuevos materiales con propiedades y aplicaciones aún más avanzadas. Sin embargo, si bien los polímeros plásticos son esenciales para la gran cantidad de tecnologías que encontramos todos los días, la producción y eliminación de estos productos presenta desafíos ambientales ineludibles que son costosos de corregir al mínimo e insostenibles a largo plazo.

En su última misión, Marc centra su atención de investigación en la solución del "problema de sostenibilidad" en el mundo de los plásticos al desarrollar alternativas que utilizan materiales a granel renovables como los carbohidratos, los aceites vegetales y los compuestos orgánicos a base de plantas llamados terpenos. Imagina que los plásticos del mañana serán aún más notables desde el punto de vista del rendimiento y la sostenibilidad.

Marc recibió su B.S. Licenciado por la Universidad de Florida, Ph.D. del Instituto de Tecnología de California y se convirtió en profesor asistente en la Universidad de Minnesota en 1997. Hoy en día es profesor distinguido de la Universidad McKnight y director del Centro de Polímeros Sostenibles de la Universidad de Minnesota, un Centro de Innovación Química apoyado por La Fundación Nacional de Ciencia. Lea más sobre sus iniciativas en este comunicado de prensa de la Universidad de Minnesota.

Nombre: Marc A. Hillmyer
Años: 44
Institución: Universidad de Minnesota
Campo de estudio: Química del polímero

¿Qué te inspiró a elegir este campo de estudio?
Elegí este campo principalmente debido a mi segunda experiencia en investigación de pregrado (¡mi primera fue lavar vasos!). Trabajé con el profesor Ken Wagener en la Universidad de Florida, y él me presentó la fascinante palabra de la química de los polímeros al permitirme hacer mi propia investigación en su laboratorio. La conversión de líquidos orgánicos apestosos en materiales con impresionantes propiedades físicas fue asombrosa para mí, y rápidamente me infecté con entusiasmo por el descubrimiento y desarrollo de nuevos materiales.

¿Cuál es el mejor consejo que has recibido?
No estoy seguro de quién me lo dio, pero básicamente el consejo fue algo como: "Bájate, trabaja duro, no te rindas y sucederán cosas buenas". La investigación, el trabajo arduo, la atención a los detalles y la evaluación crítica de su propio trabajo conducirán (en última instancia) a éxitos y resultados que tengan impacto. Siempre trato de tener esto en cuenta cuando se trabaja en problemas difíciles.

¿Cuál fue tu primer experimento científico cuando eras niño?
Recuerdo que realicé un experimento clásico con papel de aluminio y ácido clorhídrico para generar hidrógeno, y luego quemé el hidrógeno con mi prima de una manera decididamente insegura. No estoy seguro de dónde conseguimos el ácido, ¡pero fue divertido!

¿Cuál es tu cosa favorita de ser un investigador?
Trabajar en problemas difíciles e importantes es, por supuesto, importante para mí, pero debo decir que me emociona mucho crear nuevos materiales que nadie ha hecho antes. Descubrir lo desconocido es tremendamente estimulante.

¿Cuál es la característica más importante que un investigador debe demostrar para ser un investigador eficaz?
Ser minucioso y completo son aspectos críticos para ser efectivo. Por supuesto, hacer un experimento más puede generar más preguntas de las que responde, pero es importante asegurarse de tener todas las "i" punteadas y "t" cruzadas.

¿Cuáles son los beneficios sociales de su investigación?
Nuestro trabajo se centra en el descubrimiento y desarrollo de plásticos nuevos y útiles que provienen de materias primas renovables, se degradan sin dañar el medio ambiente y no tienen efectos adversos para la salud. Esto ayudará a construir una cartera de materiales que pueden generarse, usarse y eliminarse de manera sostenible. Como los suministros de petróleo disminuyen, los vertederos se expanden y los problemas de toxicidad relacionados con los plásticos, como sociedad, necesitamos explorar nuevos tipos de materiales que puedan satisfacer las necesidades de materiales más importantes en una amplia variedad de tecnologías sin comprometer nuestros recursos, el medio ambiente y la salud. Nuestro objetivo es hacerlo a través de una investigación básica y fundamental en el área emergente de polímeros sostenibles.

¿Quién ha tenido la mayor influencia en tu pensamiento como investigador?
Diría que mis tres asesores de investigación (Ken Wagener de la Universidad de Florida, mi asesor de doctorado Bob Grubbs de Caltech y mi asesor postdoctoral Frank Bates de la Universidad de Minnesota) realmente determinaron quién soy hoy como investigador. Todos tenían estilos y perspectivas muy diferentes que ahora trato de integrar en mi enfoque.

¿Qué hay de tu campo o de ser un investigador, crees que sorprendería más a la gente?
La tremenda cantidad de tiempo que dedico a la escritura. Es muy importante poder comunicar efectivamente sus resultados a expertos y no expertos por igual. Paso una buena parte de mi tiempo trabajando en la redacción de publicaciones, propuestas de subvenciones y presentaciones. ¡No se trata solo de jugar en el laboratorio!

Si solo pudieras rescatar una cosa de tu oficina o laboratorio en llamas, ¿cuál sería?
Mi impresión de Jackson Pollack "Verano: Número 9A".

¿Qué música tocas más a menudo en tu laboratorio o en tu auto?
Jazz de la talla de Pat Metheny, Mike Stern y The Bad Plus (con un poco de Coldplay aquí y allá).

Nota del editor: Los investigadores descritos en los artículos de WordsSideKick.com han sido apoyados por la National Science Foundation (NSF), la agencia federal encargada de financiar la investigación básica y la educación en todos los campos de la ciencia y la ingeniería. Todas las opiniones, hallazgos y conclusiones o recomendaciones expresadas en este material son las del autor y no necesariamente reflejan los puntos de vista de la National Science Foundation. Vea el archivo de WordsSideKick.com.


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