Comienza El Colapso Catastrófico De La Capa De Hielo De La Antártida Occidental

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El catastrófico colapso de la masiva capa de hielo de la antártida occidental está en marcha.

El colapso catastrófico de la masiva capa de hielo de la Antártida Occidental está en marcha, dijeron los investigadores hoy (12 de mayo).

Según dos estudios independientes, los glaciares más grandes de la Antártida occidental están sufriendo una hemorragia de hielo sin ninguna forma de detener la pérdida. El retiro imparable es el posible inicio de un temido efecto dominó que podría causar que toda la capa de hielo se derrita, ya sea que disminuyan o no las emisiones de gases de efecto invernadero.

"Estos glaciares seguirán retrocediendo durante décadas e incluso siglos y no podemos detenerlo", dijo el autor principal del estudio Eric Rignot, un glaciólogo de la Universidad de California en Irvine, y del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California ". Un gran sector de la capa de hielo de la Antártida Occidental ha pasado el punto de no retorno ". [Desapareciendo glaciares: vea imágenes impactantes del hielo derretido de la Tierra]

La capa de hielo de la Antártida Occidental contiene el 10 por ciento del hielo de la Antártida. Los glaciares se sientan aquí en un tazón gigante, con su base debajo del nivel del mar, lo que hace que el derretimiento sea una preocupación desde la década de 1970. A medida que el hielo se retira en el recipiente, se encoge de nuevo en aguas más profundas, haciendo que los glaciares sean inestables. Al igual que los diques congelados, los glaciares en retirada retienen partes más estables de la capa de hielo del tamaño de Groenlandia. Su colapso amenaza a toda la capa de hielo de la Antártida Occidental.

Topografía de la cama de la Antártida Occidental. Las áreas de color marrón están por debajo del nivel del mar. El nivel del mar en sí es de color amarillo y las áreas verdes están por encima del nivel del mar.

Topografía de la cama de la Antártida Occidental. Las áreas de color marrón están por debajo del nivel del mar. El nivel del mar en sí es de color amarillo y las áreas verdes están por encima del nivel del mar.

Crédito: NASA / GSFC / SVS

Dos artículos publicados hoy en la revista Geophysical Research Letters and Science utilizaron diferentes enfoques para pronosticar el futuro de los glaciares cada vez más pequeños de la Antártida Occidental. Un estudio rastreó los glaciares más grandes de la región durante 40 años y concluyó a partir de observaciones directas que el hielo es imparable. El otro se basa en sofisticados modelos informáticos para predecir el futuro derretimiento del glaciar Thwaites, el mayor de los ríos de hielo congelado de la Antártida Occidental.

Ambos estudios concluyen que incluso los cambios dramáticos en el clima no detendrán el retroceso, ya que los glaciares se están reduciendo hacia los valles profundos sin crestas o montañas para detener su rápido ritmo. Cualquier topografía alta puede actuar como un golpe de velocidad y retardar los glaciares al galope.

Mares crecientes

La buena noticia es que el aumento del nivel del mar será relativamente pequeño en los próximos siglos, según el modelo del glaciar Thwaites publicado hoy en la revista Science.

"Durante los próximos siglos, la tasa de aumento del nivel del mar será bastante moderada", dijo el autor principal del estudio, Ian Joughin, un glaciólogo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Washington.

Pero el rápido retroceso observado en los últimos 40 años significa que en las próximas décadas, el aumento del nivel del mar probablemente superará las proyecciones de aumento de nivel del mar de este siglo de 3 pies (90 centímetros) para 2100, emitidas por el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático ( IPCC), dijo Sridhar Anandakrishnan, un glaciólogo de la Universidad Estatal de Pennsylvania, que no participó en el estudio.

Los glaciares estudiados por el equipo de investigación de Rignot. El rojo indica las áreas donde las velocidades de flujo han aumentado en los últimos 40 años. Cuanto más oscuro sea el color, mayor será el aumento. Los aumentos en las velocidades de flujo se extienden cientos de millas tierra adentro.

Los glaciares estudiados por el equipo de investigación de Rignot. El rojo indica las áreas donde las velocidades de flujo han aumentado en los últimos 40 años. Cuanto más oscuro sea el color, mayor será el aumento. Los aumentos en las velocidades de flujo se extienden cientos de millas tierra adentro.

Crédito: Eric Rignot

Si todo el oeste de la Antártida se derrite, se pronostica que el colapso elevará el nivel del mar en 11 a 13 pies (3.3 a 4 metros).

La Península Antártica ha estado calentándose rápidamente durante al menos medio siglo, y la Antártida occidental continental ha estado calentándose constantemente durante 30 años o más.

Pero los investigadores sospechan que el hielo se está derritiendo desde abajo, no desde arriba. Se cree que los cambios en los patrones de viento impulsan el agua caliente por debajo de los glaciares de la Antártida Occidental, "comiéndose a sus pies", dijo Anandakirshnan.

A partir de observaciones satelitales, como la interferometría por radar, Rignot y sus colegas concluyen que una causa común subyace en el retroceso de los glaciares más grandes de la Antártida Occidental, incluido el glaciar Pine Island, conocido por la ruptura de icebergs masivos, y su vecino, el glaciar Thwaites. Los otros son los glaciares de Haynes, Smith y Kohler.

"Una de las características más llamativas es que han estado reaccionando casi simultáneamente", dijo Rignot. "Creemos que esto está relacionado con el calentamiento climático".

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