Comodidad Canina: ¿Saben Los Perros Cuando Estás Triste?

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Cuando se enfrentan a las lágrimas, los perros actúan como si sintieran empatía. Sin embargo, todavía no es seguro que realmente lo hagan.

Un montón de dueños de mascotas son consolados por un par de ojos de cachorrito o un golpe de lengua cuando su perro los atrapa llorando. Ahora, una nueva investigación sugiere que los perros realmente responden únicamente a las lágrimas. Pero es menos claro si las mascotas tienen empatía por el dolor humano.

En un estudio publicado en línea el 30 de mayo en la revista Animal Cognition, los investigadores de la Universidad de Londres encontraron que los perros tenían más probabilidades de acercarse a una persona que lloraba que de alguien que estaba tarareando o hablando, y que normalmente respondían al llanto con comportamientos sumisos. Los resultados son lo que se podría esperar si los perros comprendieran nuestro dolor, escribieron los investigadores, pero no es una prueba de que lo hagan.

"El zumbido fue diseñado para ser un comportamiento relativamente novedoso, que podría despertar la curiosidad de los perros", dijo la investigadora y psicóloga del estudio, Deborah Custance, en un comunicado. "El hecho de que los perros se diferenciaran entre el llanto y el zumbido indica que su respuesta al llanto no fue puramente motivada por la curiosidad. Más bien, el llanto tuvo un mayor significado emocional para los perros y provocó una respuesta general más fuerte que el zumbido o el hablar".

Los humanos domesticaron perros hace al menos 15,000 años, y muchos dueños de mascotas tienen una historia de su canino que ofrece confort en tiempos difíciles. Los estudios han demostrado que los perros son expertos en comunicación humana, pero los científicos no han podido demostrar de manera concluyente que los perros sienten empatía o realmente entienden el dolor de los demás. En un estudio de 2006, los investigadores hicieron que los propietarios de los ataques cardíacos falsos o pretendan estar atrapados debajo de los muebles, y se enteraron de que los perros mascotas no acudían en busca de ayuda (tanto para que Lassie salve a Timmy del pozo).

Pero buscar asistencia es una tarea compleja, y Custance y su colega Jennifer Mayer querían que fuera sencillo. Reclutaron 18 perros y sus dueños para probar si los perros responderían al llanto con comportamientos empáticos. Los perros incluían una mezcla de perros callejeros, perros perdigueros de labrador, perros perdigueros de oro y algunas otras razas comunes. [Lo que dice tu raza de perro sobre ti]

El experimento tuvo lugar en los salones de los propietarios. Mayer llegaría e ignoraría al perro para que tuviera poco interés en ella. Luego ella y el dueño se turnaban para hablar, llorar y canturrear.

De los 18 perros en el estudio, 15 se acercaron a su dueño o Mayer durante los ataques de llanto, mientras que solo seis se acercaron durante el zumbido. Eso sugiere que es el contenido emocional, no la curiosidad, lo que hace que los perros corran. Del mismo modo, los perros siempre se acercaban a la persona que lloraba, nunca a la persona tranquila, como cabría esperar si el perro buscaba (en lugar de tratar de proporcionar) consuelo.

"Los perros se acercaron a quienquiera que estuviera llorando, independientemente de su identidad. Por lo tanto, estaban respondiendo a la emoción de la persona, no a sus propias necesidades, lo que sugiere un comportamiento de ofrecimiento de confort empático", dijo Mayer en un comunicado.

De los 15 perros que se acercaron a un dueño o extraño que lloraba, 13 lo hicieron con lenguaje corporal sumiso, como colas escondidas y cabezas inclinadas, otro comportamiento consistente con la empatía (los otros dos estaban alertas o juguetones). Aún así, los investigadores no son susurradores de perros, y no pueden probar de manera concluyente lo que los perros estaban pensando. Es posible que los perros aprendan a acercarse a las personas que lloran porque sus dueños les dan afecto cuando lo hacen, escribieron los investigadores.

"De ninguna manera afirmamos que el presente estudio proporcione respuestas definitivas a la cuestión de la empatía en los perros", escribieron Mayer y Custance. Sin embargo, dijeron, su experimento abre la puerta para un mayor estudio de la vida emocional de los perros, ya sea que las diferentes razas respondan a los dueños emocionales de manera diferente a si los perros entienden la diferencia entre la risa y las lágrimas.

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