¿Puedes Escuchar Un Meteorito?

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Durante siglos, las personas han reportado haber escuchado un sonido producido por un meteoro al atravesar los cielos. Tan recientemente como en la década de 1970, estas personas fueron despedidas rutinariamente como sitios de moda. Pero los científicos creen que estas personas pueden haber tenido razón todo el tiempo.

Cuando la lluvia de meteoros de Perseidas estalle en el cielo este fin de semana, con el pico el lunes, ¿la gente podrá escucharlo?

Durante siglos, las personas han reportado haber escuchado un sonido hecho por meteoritos mientras cruzaban los cielos en lo alto. Y con las Perseidas a punto de deslumbrar a los observadores del cielo con una exhibición de meteoros que le otorgará el título de "campeón de la bola de fuego", algunos investigadores se preguntan si la lluvia de meteoros de Perseidas se escuchará tan bien como se verá.

De acuerdo con un informe de 1992 de Colin Keay, físico de la Universidad de Newcastle en Australia, en el año 817 de A.D., mientras una lluvia de meteoros pasaba sobre China, muchos observadores informaron que escuchaban zumbidos, chisporroteos o silbidos. [Cuando los ataques espaciales: los 6 impactos de meteoros más locos]

Un fenómeno similar ocurrió en 1719, cuando una bola de fuego pasó sobre Inglaterra. El astrónomo Edmond Halley informó: "De varios accidentes que, según se informó, asistieron a su paso, muchos fueron el efecto de pura fantasía, como la audición de los silbidos a medida que avanzaba, como si hubiera estado cerca".

Halley (quien también calculó la órbita del cometa del mismo nombre de Halley) fue uno de los primeros en notar que, si un meteorito distante emite un sonido, ese sonido debería llegar después de que el meteorito haya pasado, no simultáneamente, ya que el sonido viaja mucho más lento que el velocidad de la luz.

Skywatchers oyendo cosas

De acuerdo con el informe de Keay, publicado en la revista Asteroids, Comets, Meteors, las personas que informaron haber escuchado un sonido cuando pasaba un meteoro pasó.

Pero después de que un gran meteoro pasara por Nueva Gales del Sur en 1978, cientos de informes anecdóticos de personas que afirman haber escuchado al meteorito inundaron los medios de comunicación. Keay analizó 36 de estos informes y sacó algunas conclusiones importantes.

Los meteoros obviamente liberan radiación electromagnética en la parte visible del espectro, pero el hecho de que también liberen ondas de radio de muy baja frecuencia (VLF), por debajo de 30 kilohertz, es menos conocido y menos estudiado.

Debido a que estas ondas de radio VLF viajan a la velocidad de la luz (no a la velocidad del sonido), llegan al mismo tiempo que los observadores ven un meteorito que pasa por encima. Pero para ser escuchado por cientos de personas, dedujo Keay, las ondas de radio necesitan un "transductor" o algún objeto físico que pueda crear un sonido.

Bajo condiciones de laboratorio, Keay fue capaz de hacer precisamente eso: creó sonidos crujientes en objetos comunes al exponerlos a la radiación VLF. El papel de aluminio, el follaje de las plantas, como las agujas de pino, los alambres delgados, incluso los cabellos secos y encrespados, producen sonidos que se escuchan fácilmente. Este fenómeno es conocido como electrofónica.

Las gafas con montura de alambre parecen ser particularmente sensibles a la radiación VLF: "Cuando estaba afuera [viendo las lluvias de meteoros de Leónidas en 1999], tuve mi cabeza en el suelo y escuché un sonido chisporroteante", informó un observador. "Mi cabeza estaba cerca de la hierba y las hojas, y también uso gafas de marco de alambre. El sonido fue definitivamente simultáneo con la observación de una racha bastante grande".

Encontrando meteoros invisibles

La lluvia de meteoros Leonid del 18 de noviembre de 1999 les dio a los investigadores la oportunidad ideal para probar la hipótesis de Keay. Colin Price y Moshe Blum de la Universidad de Tel Aviv encontraron que los meteoros Leonid produjeron distintos pulsos electromagnéticos VLF.

Además, descubrieron que había muchos meteoros que no eran visibles para los observadores; solo fueron detectados por la radiación VLF que emitían. La búsqueda de meteoros únicamente por sus firmas VLF "detectó casi 50 veces más meteoritos que el método óptico", escribieron Price y Blum.

"Lo que hace que esto sea emocionante es que estamos hablando de un fenómeno que ha sido experimentado por personas tal vez durante miles de años", dijo Dennis Gallagher, físico espacial del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama.

"Incluso en los tiempos modernos, las personas que informaron haber escuchado tales sonidos fueron ridiculizadas. Hace solo unos 25 años Keay pudo investigar y legitimar las experiencias de todas esas generaciones de personas", dijo Gallagher.

"Muestra que todavía hay maravillas en la naturaleza que aún deben ser reconocidas y comprendidas", dijo Gallagher. "Debemos tomar esta experiencia con los meteoros como razón para abrir nuestras mentes a lo que aún se puede aprender".

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Suplemento De Vídeo: Sonido real del Meteorito entrando en la atmosfera. 18/05/2016.




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