¿Pueden Las Serpientes Oler Algo?

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La mayoría de las serpientes tienen un excelente sentido del olfato, en parte para compensar su mala vista y audición limitada.

La mayoría de las serpientes tienen un excelente sentido del olfato, en parte para compensar su mala vista y audición limitada.

Las serpientes hacen su mejor esfuerzo para olfatear, no con su nariz convencional (aunque también huelen a través de sus fosas nasales), sino con un par de órganos en el paladar llamado el órgano de Jacobson o vomeronasal.

Para oler a través de sus bocas, las serpientes se basan en chasquear la lengua.

"Tienen una nariz regular", dijo Kurt Schwenk, profesor de ecología y biología evolutiva en la Universidad de Connecticut. "La idea es que huelan algo [con la nariz], y si es interesante para ellos, eso provocará un comportamiento de chasquido de lengua".

Y sus lenguas están especialmente adaptadas para permanecer en el rastro de ese olor "interesante". Las serpientes y los lagartos tienen lenguas bifurcadas, algunas más extremas que otras. Y cuando agitan la lengua, cada uno de los pares de dientes en el "tenedor" capta sustancias químicas olorosas del aire o del suelo, dijo Schwenk, quien ha estado estudiando las serpientes durante décadas.

Cuando las serpientes retraen la lengua hacia sus bocas, esas moléculas de olor de alguna manera se abren camino hacia los órganos vomeronasales, o una "nariz dentro de una nariz", según Schwenk. Los órganos vomeronasales en forma de bulbo están ubicados sobre el techo de la boca y se abren en la boca a través de un par de pequeños orificios en el paladar. [Relacionado: adivina cuántos olores puede oler un humano]

En lagartos y serpientes, estos órganos se abren solo hacia la boca y se separan completamente de la cavidad nasal. "Eso significa que la única forma en que las moléculas [de olor] pueden llegar a ellas es a través de la boca", dijo.

En 1920, los científicos propusieron que las serpientes insertaran cada uno de los dos "dientes" de su lengua bifurcada en cada uno de los dos agujeros en el techo de la boca. Ahora los científicos saben que ese no es el caso, dijo Schwenk; Aun así, las moléculas de olor de alguna manera se transfieren a esos agujeros.

"Si hay una manera de que esas dos puntas [dientes] no se mezclen y se envíen a agujeros separados y órganos vomeronasales separados, entonces [la serpiente] puede decir que el químico es más fuerte a la derecha", por ejemplo, algo así como Schwenk le dijo a WordsSideKick.com que es un olor estéreo que ayuda al depredador a permanecer en el camino de una presa.

Y el cerebro de la serpiente debe procesar esa información con bastante rapidez para mantenerse caliente en la cola de una presa.

"Cuando una serpiente se mueve a lo largo, por lo general se mueve la lengua una vez por segundo, o incluso más rápido en algunos casos", dijo. "Para cuando recoge los químicos y los transfiere, [el cerebro] tiene una fracción de segundo para interpretarlos".

Eso no le da a la cena mucho tiempo para escapar.


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