¿Puede Un Planeta Flotar En El Agua?

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La teoría del planeta flotante establece que un planeta que es lo suficientemente ligero debería poder flotar en el agua. Aprende sobre la teoría del planeta flotante.

A principios de agosto de 2007, los científicos que representan a Encuesta transatlántica de exoplanetas (TrES) Anunció el descubrimiento del planeta más grande conocido en el universo. El planeta se llama TrES-4 Porque fue el cuarto planeta descubierto por el TrES, una red de tres telescopios que operan en las Islas Canarias, Arizona y California. Los científicos de TrES descubrieron inicialmente el planeta en la primavera de 2007 en la constelación de Hércules, a 1.435 años luz de la Tierra [fuente: BBC News].

Galería de imágenes de exploración espacial

TrES-4 orbita una estrella llamada GSC02620-00648 y toma solo 3.55 días terrestres para terminar una revolución. El planeta está compuesto principalmente de hidrógeno y está clasificado como gas gigante, como Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano en nuestro sistema solar.

El entusiasmo por TrES-4 no se debe solo a su tamaño, sino a que algunos científicos creen que el planeta es tan grande pero tan ligero que no debería existir en absoluto. TrES-4 es un 70 por ciento más grande que Júpiter, el planeta más grande de nuestro sistema solar, pero tiene un 25 por ciento menos de masa [fuente: National Geographic]. Georgi Mandushev, el autor principal del artículo de la revista que anuncia el descubrimiento del planeta, dijo que "los modelos teóricos de los planetas no pueden explicar esto" [fuente: ABC News Australia]. Se le ha llamado parte de un grupo de "planetas esponjosos", pero no se ha encontrado ningún planeta tan grande y sin embargo tan deficiente en densidad [fuente: Scotsman].

Mandushev dijo a National Geographic News que la densidad del planeta de 0.2 gramos por centímetro cúbico era similar a la madera de balsa, que es conocida por ser extremadamente ligera y se usa en aviones modelo [fuente: National Geographic]. La baja densidad de TrES-4 ha llevado a algunos a decir que el planeta podría flotar en el agua [fuente: The Guardian]. (La densidad del agua es de 1 gramo por centímetro cúbico, mientras que la de Júpiter es de 1.33 gramos por centímetro cúbico).

Pero las nociones de un planeta que flota en el agua son solo teóricas. En realidad, sería imposible que un planeta entero flotara literalmente en el agua. Primero, TrES-4 es un planeta gaseoso; un investigador dijo que probablemente no tiene áreas sólidas en su superficie [fuente: Scotsman]. Si TrES-4 de alguna manera se cruzara con un planeta menos masivo, TrES-4 probablemente se tragaría el planeta más pequeño, mientras que un planeta más grande podría, debido a su mayor gravedad, destrozar TrES-4. Aun así, el concepto de un planeta flotando en el agua resalta cuán inusual es el TrES-4.

Los científicos de la Encuesta de Exoplanetas Transatlánticos especulan que TrES-4 tiene un tamaño tan grande en relación a su masa debido a su alta temperatura, alrededor de 2,300 grados Fahrenheit. El estudio adicional del planeta se centrará en cómo puede ser tan grande y tan ligero a la vez mientras orbita de cerca a su estrella madre.

En la página siguiente, veremos cómo los científicos encuentran planetas como TrES-4 y aprendemos sobre un planeta tan desconcertante como TrES-4.

Caza del planeta

Utilizando la interpretación de este artista como guía, puede ver por qué algunos científicos aún debaten qué distingue a una pequeña enana marrón de un planeta grande. De izquierda a derecha, esta imagen muestra nuestro sol, una estrella muy fresca, una enana marrón cálida, una enana marrón más fría y Júpiter.

Utilizando la interpretación de este artista como guía, puede ver por qué algunos científicos aún debaten qué distingue a una pequeña enana marrón de un planeta grande. De izquierda a derecha, esta imagen muestra nuestro sol, una estrella muy fresca, una enana marrón cálida, una enana marrón más fría y Júpiter.

Mas de 220 exoplanetas - Planetas fuera de nuestro sistema solar - se habían descubierto alrededor del momento del anuncio de TrES-4. Equipos de científicos, a menudo llamados cazadores de planetas, utilice redes de telescopios de todo el mundo para buscar cuerpos celestes sin descubrir.

Hay dos técnicas utilizadas por los cazadores de planetas. La mayoría de los exoplanetas han sido descubiertos usando el método de bamboleo. Los astrónomos que usan el método de oscilación buscan "oscilaciones" de las estrellas debido a la atracción gravitacional de los planetas en órbita. La técnica también permite a los científicos deducir la masa de un planeta.

La segunda técnica es conocida como la método de tránsito. A medida que un planeta pasa entre la Tierra y el camino de la luz desde su estrella madre, la visibilidad de esa luz se interrumpe parcialmente. Los científicos toman nota de estas interrupciones y las utilizan para determinar la ubicación de los planetas. El método de tránsito permite a los científicos aprender mucha más información de la que podrían obtener a través del método de oscilación. Además de descubrir la masa de un planeta, los científicos pueden obtener información sobre el tamaño, la química y la órbita de un planeta. Los científicos de TrES utilizaron el método de tránsito para encontrar TrES-4. (Para obtener más información sobre la caza de planetas, consulte Cómo funciona la caza de planetas.)

Aunque TrES-4 es el planeta más grande jamás descubierto, no es el más masivo. Ese honor pertenece a XO-3b, un orbe que es 13 veces más masivo que Júpiter. Como TrES-4, XO-3b desconcierta a los científicos. Tiene una órbita elíptica muy corta, en lugar de la órbita circular esperada, y completa una revolución en menos de cuatro días, lo que significa que está muy cerca de su estrella madre. De hecho, ningún otro planeta tan grande ha sido encontrado orbitando tan cerca de una estrella.

Algunos científicos cuestionan si XO-3b es un planeta en absoluto. En realidad puede ser una enana marrón. El tema es polémico porque las clasificaciones de las enanas marrones son una cuestión de debate, al menos sobre lo que distingue a un planeta muy grande de una pequeña enana marrón. Generalmente se considera que las estrellas son cualquier cuerpo más de 80 veces la masa de Júpiter, o cualquier cuerpo capaz de realizar la fusión de hidrógeno. Los científicos generalmente definen a las enanas marrones como cuerpos que son menos masivos que las estrellas pero más masivos que los planetas, o al menos 13 masas de Júpiter.Pero algunos dicen que la masa no es la característica determinante más importante de una enana marrón [fuente: Space.com]. La forma en que se desarrolle una enana marrón, como parte de un grupo de planetas o de forma independiente, puede ser el factor más importante.

Si XO-3B es de hecho una enana marrón, el título de la mayoría de los planetas masivos probablemente pase a otro planeta que reside en la constelación de Hércules. El HAT-P-2, que se descubrió a través del método de tránsito, pesa hasta ocho Júpiter.

Para obtener más información sobre los exoplanetas, la caza de planetas y otros temas relacionados, visite los enlaces en la página siguiente.


Suplemento De Vídeo: ¿Saturno puede flotar en el agua? - Hey Arnoldo.




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