¿Pueden Las Hormigas Salvar Al Mundo Del Cambio Climático?

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Las hormigas pueden ser algunos de los agentes climáticos biológicos más poderosos de la tierra, según afirma un nuevo estudio provocativo.

Las hormigas pueden ser algunos de los agentes climáticos biológicos más poderosos de la Tierra, según afirma un nuevo estudio provocativo.

La hormiga promedio vive y muere en menos de un año, pero un experimento a largo plazo que rastrea los efectos de los insectos en el suelo sugiere que enfriaron el clima de la Tierra a medida que su número crecía.

"Las hormigas están cambiando el ambiente", dijo el autor principal del estudio, Ronald Dorn, geólogo de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

Dorn ha descubierto que ciertas especies de hormigas "meteorizan" los minerales para secretar carbonato de calcio, mejor conocido como piedra caliza. Cuando las hormigas hacen piedra caliza, el proceso atrapa y elimina una pequeña cantidad de dióxido de carbono de la atmósfera. [Ver fotos en primer plano de asombrosas hormigas del mundo]

Esta fábrica de piedra caliza de hormigas es una versión a pequeña escala del proceso de enfriamiento planetario masivo que tiene lugar en los océanos, conocido como secuestro de carbono. Las calizas depositadas en el océano contienen más carbono del que está presente en la atmósfera hoy en día.

Dorn descubrió que las hormigas eran agentes de intemperie poderosos al rastrear la descomposición de la arena de basalto. Al comienzo de su carrera, hace 25 años, Dorn enterró arena en seis sitios en las montañas Catalina en Arizona y en el Cañón Palo Duro en Texas. Cada cinco años, Dorn ha extraído un poco de arena de los sitios y ha medido cuánto se han degradado los minerales olivino y plagioclasa por la exposición al agua, la actividad de los insectos y los químicos de las raíces de los árboles.

El experimento de Dorn reveló que las hormigas parecen descomponer los minerales entre 50 y 300 veces más rápido que la arena que se deja intacta en el suelo. Al mismo tiempo, las hormigas fueron construyendo gradualmente piedra caliza dentro de sus nidos. Dorn piensa que las hormigas pueden estar eliminando el calcio y el magnesio de los minerales y usar estos elementos para hacer piedra caliza. En el proceso, los insectos pueden atrapar dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero, en la roca. La transformación podría tener lugar cuando las hormigas lamen los granos de arena y los pegan en las paredes de sus nidos, pero Dorn dijo que el proceso es un verdadero misterio científico.

"No sabemos si lo están lamiendo o cagando, o si hay bacterias en el intestino de la hormiga o los hongos que crecen en las colonias", dijo Dorn a WordsSideKick.com.

Los hallazgos tampoco revelan cuánto carbono atmosférico podría faltar gracias a las hormigas. "Estamos muy, muy temprano en el juego", dijo Dorn.

¿Podría esta hormiga cosechadora roja ayudar a atrapar los gases de efecto invernadero?

¿Podría esta hormiga cosechadora roja ayudar a atrapar los gases de efecto invernadero?

Crédito: Elizabeth Cash / ASU

Mientras que él solo está especulando en este punto, Dorn dijo que cree que la mera masa biológica de hormigas que trabajan en concierto podría haber eliminado cantidades significativas de dióxido de carbono de la atmósfera desde que los insectos aumentaron su número a partir de hace 65 millones de años. Se sabe que ocho especies de hormigas secretan carbonato de calcio de alguna forma. Hormiga experta E.O. Wilson, un profesor de la Universidad de Harvard, una vez estimó que la biomasa total de hormigas en la Tierra es igual a la de los humanos.

David Schwartzman, un geoquímico de la Universidad de Howard en Washington, DC, quien no participó en el estudio, dijo que la idea es plausible. "Claramente, se necesitan más estudios sobre el papel de las hormigas y otros animales que pueblan los suelos para ampliar nuestra comprensión de su importancia en la mejora biótica global de la meteorización", dijo Schwartzman a WordsSideKick.com.

El objetivo del estudio, publicado el 14 de julio en la revista Geology, era observar cómo los minerales en el basalto se disuelven con el tiempo.

En general, la meteorización de los minerales juega un papel importante en la captura y eliminación del carbono de la atmósfera de la Tierra, y Dorn estaba interesado en medir directamente este efecto.

"Las hormigas no eran el foco original", dijo Dorn a WordsSideKick.com. "Soy un nerd de la intemperie. ¿Qué mejor manera de descubrir la intemperie que observarla in situ?"

Email Becky Oskin o seguirla @beckyoskin. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Los insectos sienten dolor | Tamara Contador | TEDxPuntaArenas.




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