Las Etiquetas De Calorías Son Inexactas, Dicen Los Expertos

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Según los expertos, se necesita una revisión general del sistema que utilizamos para calcular las calorías para que los consumidores tengan una mejor idea de la cantidad exacta de calorías que obtienen de los alimentos.

Las personas que comprueban meticulosamente los conteos de calorías en las etiquetas de nutrición y los menús de los restaurantes reciben malas noticias: los resultados pueden estar equivocados, dicen los expertos.

Estudios recientes muestran que la cantidad de golpes, rebanadas, macerado y tal vez incluso masticar la preparación y el consumo de alimentos afecta la cantidad de calorías que obtienen las personas. Para algunos alimentos, una proporción de las calorías en ellos permanece "bloqueada" durante la digestión y no es utilizada por el cuerpo. Las personas también gastan algo de la energía de los alimentos simplemente digiriéndolos; e incluso las bacterias en las entrañas de las personas roban una fracción de las calorías de los alimentos. Ninguno de estos factores se tiene en cuenta en nuestro sistema actual de cálculo de calorías, que se remonta a más de 100 años.

Los científicos siempre han sabido que los conteos de calorías son solo estimaciones. Y a lo largo de los años, algunos científicos han pedido cambios en el sistema. Ahora, los investigadores están enfocando nuevamente el tema, diciendo que se necesita una revisión del sistema de conteo de calorías para que los consumidores tengan una mejor idea de la cantidad exacta de calorías que obtienen de los alimentos que consumen.

"Si vamos a poner la información en la etiqueta de los alimentos, sería bueno que sea precisa", dijo David Baer, ​​fisiólogo investigador del Centro de Investigación de Nutrición Humana del Departamento de Agricultura de EE. UU. En Beltsville, Md. el año pasado, Baer y sus colegas demostraron que las almendras tienen un 20% menos de calorías de lo que se había estimado anteriormente. Ahora, los investigadores están considerando volver a probar otros alimentos, incluidos algunos tipos de granos enteros y legumbres.

En su mayor parte, las inexactitudes son pequeñas, pero algunos alimentos pueden tener valores calóricos reales que difieren de los valores estimados en hasta un 50 por ciento, según los expertos. [Ver 9 Snack Foods: saludable o no?]

Contando calorías

Una forma de medir la energía o el contenido calórico de un alimento es quemarlo en un dispositivo llamado calorímetro de bomba. Sin embargo, este método no tiene en cuenta el hecho de que los humanos pierden algunas calorías a través de la orina y las heces y como calor. A lo largo de los años, los investigadores han tratado de encontrar formas de explicar estas pérdidas.

A fines de la década de 1800 y principios de la década de 1900, un hombre llamado Wilbur Atwater realizó experimentos en los que calculó la cantidad de calorías en varias dietas y recolectó las heces de las personas para determinar cuántas calorías se desperdiciaron. Basándose en estos experimentos, Atwater concluyó que las proteínas y los carbohidratos tienen aproximadamente 4 calorías por gramo, las grasas tienen 9 calorías por gramo y el alcohol tiene 7 calorías por gramo.

Estos valores todavía se utilizan hoy. Su existencia significa que los fabricantes de alimentos y restaurantes pueden usar una fórmula simple para calcular las calorías de sus alimentos.

Sin embargo, estos valores son estimaciones aproximadas. Ciertos alimentos, como los altos en fibra, tampoco se digieren, lo que significa que las calorías que obtenemos de ellos serían más bajas que las calculadas con la fórmula. En la década de 1970, los investigadores introdujeron valores de Atwater modificados destinados a alimentos específicos, como frutas, verduras y frijoles.

Se necesitan más cambios

Si bien estos cambios son un buen comienzo, algunos expertos dicen que deberíamos hacer más.

La investigación realizada por Rachel Carmody, becaria postdoctoral en el Centro FAS de Biología de Sistemas de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts, y sus colegas, muestra que el procesamiento de alimentos (comer una zanahoria puré en lugar de entera, por ejemplo) cambia las calorías que obtenemos de ella.

El procesamiento de alimentos elimina parte del trabajo de la digestión, dijo Carmody, lo que significa que, en general, un alimento procesado tendrá más calorías que un alimento no procesado.

Las calorías en los alimentos procesados ​​probablemente se aproximen a los valores que el sistema Atwater estima. Por ejemplo, si come un puré de papa que el sistema Atwater calculó para que contenga 300 calorías, es probable que consuma la mayoría de esas calorías, dijo Carmody. Pero si comes una papa entera, sin procesar, del mismo tamaño, ingerirás alrededor de 200 calorías, dijo.

La diferencia es mayor para los alimentos ricos en almidón, como las papas, y es menor para las carnes, dijo Carmody. (Las calorías de las carnes sin procesar en comparación con las procesadas solo difieren entre un 5 y un 10 por ciento, dijo).

El sistema de Atwater también no tiene en cuenta las diferencias estructurales en los alimentos que hacen que algunas calorías sean inaccesibles para nuestros cuerpos. Por ejemplo, el estudio de la almendra, que también explica las calorías perdidas en las heces, sugiere que parte de la grasa de las almendras enteras se guarda en una estructura que nuestros cuerpos no pueden digerir. Mientras que el sistema Atwater dice que una porción de almendras enteras tiene aproximadamente 170 calorías, el estudio de las almendras encontró que en realidad tiene alrededor de 130.

"Dado que el sistema Atwater trata a todos los alimentos de la misma manera, no tenemos una buena perspectiva cuando llega el momento de tomar decisiones sobre la dieta", dijo Carmody.

Cuando digerimos los alimentos, también desprendemos energía en forma de calor. La cantidad de calor que irradiamos depende de los componentes exactos de los alimentos. Para las proteínas, es aproximadamente del 20 al 30 por ciento de las calorías de los alimentos, por lo que si consumimos 100 calorías de proteínas, obtenemos unas 80 calorías, dijo Carmody. Para las grasas, es mucho menos, alrededor de 0 a 3 por ciento, dijo. (Así que si comemos 100 calorías de grasa, obtendríamos 97 de esas calorías).

Este mes, Carmody y sus colegas harán una presentación en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Boston, que analizará formas de mejorar el sistema para calcular las calorías.

¿Realmente importa para las cinturas?

Algunos investigadores dicen que, en general, las inexactitudes en las estimaciones de calorías no hacen una gran diferencia. "Para la mayoría de los usos, creo que son lo suficientemente buenos", dijo Malden Nesheim, profesor emérito de nutrición de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, y coautor del libro "¿Por qué cuentan las calorías?" ).

Las personas tienden a comer una variedad de alimentos, no solo almendras o almidones. Por lo tanto, es probable que sobreestimar o subestimar las calorías de un alimento en particular no tenga un gran impacto en la ingesta diaria de calorías de una persona, dijo Nesheim.

Y, en general, las omisiones en el sistema de Atwater tienden a generar sobreestimaciones, lo que significa que probablemente no interfieran con la pérdida de peso.

"Solo sería un problema para las personas que quieren aumentar de peso", dijo Mary Ellen Camire, profesora del Departamento de Ciencia de Alimentos y Nutrición Humana de la Universidad de Maine en Orono.

Pero otros investigadores dicen que el objetivo de una revisión sería brindar a las personas la mayor cantidad de información precisa posible para ayudarles a tomar decisiones informadas sobre los alimentos, dijo Carmody. Tal proceso podría dar lugar a cambios amplios, como nuevos números para el total de calorías que las personas necesitan en un día.

"Al obtener una subestimación mejor de las calorías efectivas en los alimentos, obtendremos una mejor idea del requerimiento de energía humana", dijo Carmody.

Un cambio en el sistema de calorías no sería fácil, dijo Carmody. Y debido a las diferencias entre individuos, sería imposible crear un sistema que funcione para todos.

Pero los investigadores pueden llenar algunos de los vacíos más grandes del sistema, como los efectos del procesamiento de alimentos y la pérdida de calor, dijo Carmody.

"Podemos comenzar a pensar en formas sencillas de mejorar [el sistema] que serán mejores para el consumidor promedio", dijo Carmody.

Pásalo: Se necesita una revisión del sistema que utilizamos para calcular las calorías para que las personas puedan evaluar mejor cuántas calorías obtienen de los alimentos.

Sigue a Rachael Rettner en Twitter @RachaelRettnero MyHealthNewsDaily @MyHealth_MHND. También estamos en Facebook & Google+.


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