Niños Ocupados: Exagerando Preocupaciones Exageradas

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Una nueva investigación no encuentra evidencia para una nación de niños agotados y con horarios excesivos.

Nick Nunley pasó sus años de infancia en el camino. Comenzó con el hockey en primer grado, y luego se expandió a otros deportes, como béisbol, cross country, baloncesto y golf. Ahora que cursa el último año de la escuela secundaria en Illinois, Nunley se enfoca en el hockey y el golf, a veces jugando en dos o tres equipos de hockey en una temporada. También dirige el club de derecho de la escuela. La mayoría de las semanas, dijo Nunley, pasa 15 o 20 horas participando en actividades extracurriculares.

En algunos círculos, un horario como el de Nunley es motivo de preocupación: ¿podría estar haciendo demasiado, superándose a sí mismo hasta el punto de estrés? Los autores de libros, tales como "El niño con horario excesivo: Evitando la trampa de la hiper-crianza de los hijos" (St. Martin's Griffin, 2001), se han preocupado de que los padres y los niños estén cada vez más agotados y ansiosos ante las actividades constantes. La imagen del niño sobreestructurado sin tiempo para jugar es un refrán común de los medios de comunicación.

Pero Nunley y su madre Vanessa, que bloguean en moreismoremom.wordpress.com, dicen que están felices con el calendario que establecieron. Los viajes a las prácticas y juegos fueron "algunos de los mejores momentos de nuestra vida familiar", dijo Vanessa Nunley a WordsSideKick.com. Y para Nick, quien se dirige a la universidad en Indiana el próximo otoño, el tiempo de inactividad no es divertido.

"Mi carrera en el hockey acaba de terminar y aún no es la temporada de golf, así que estoy un poco aburrida por no tener cosas que hacer todo el tiempo", dijo Nick Nunley a WordsSideKick.com. [Barra lateral: Consejos para padres y expertos para hacer malabares con los niños ocupados]

Juventud ocupada

A pesar de los temores de exceso de programación, una nueva investigación sugiere que los niños ocupados como Nick pueden no tener mucho de qué preocuparse. Si bien es cierto que los beneficios de participar en actividades disminuyen cuando los niños están muy ocupados, solo una pequeña cantidad de niños y adolescentes participan en tantas actividades extracurriculares. Muchos más niños participan en actividades no estructuradas fuera de la escuela, dijo Jennifer Fredricks, quien presentó una investigación sobre la programación excesiva el 31 de marzo en una reunión de la Sociedad para la Investigación en Desarrollo Infantil (SRCD) en Montreal.

"Definitivamente estoy más preocupado por ese grupo", dijo Fredricks.

A nivel nacional, estar ocupado no es una epidemia. En 2006, SRCD publicó un informe en el que constataba que los niños gastaban en promedio solo cinco horas en actividades estructuradas (además de la escuela) cada semana. Solo entre el 3 y el 6 por ciento pasan más de 20 horas a la semana en actividades extracurriculares.

"Es una comunidad que tiene voz", dijo Amy Bohnert, psicóloga de la Universidad de Loyola en Chicago, sobre el pequeño porcentaje de niños que luchan por asumir demasiado. "[La programación excesiva] es real para ciertas personas, pero no es la realidad de la mayoría de las personas en este país". (Bohnert no participó en el informe del SRCD).

Fredricks encontró resultados similares. Usando datos de una muestra representativa a nivel nacional de alumnos de décimo grado, encontró una tasa de participación extracurricular promedio de cinco horas a la semana. Solo el 7 por ciento de los niños participó en 10 o más actividades a la semana, mientras que alrededor del 3 por ciento dedicó más de 20 horas a la semana en actividades estructuradas. En el otro lado de la moneda, un tercio de los niños no participan en actividades después de la escuela.

Andrea Mata, una estudiante graduada en la Universidad Estatal de Kent en Ohio, encontró niveles igualmente bajos de exceso de programación en una muestra de estudiantes de escuelas primarias. Los niños de kindergarten más programados pasaron un promedio de poco más de dos horas a la semana en actividades estructuradas, informó Mata en la reunión del 31 de marzo, y los de quinto grado pasaron unas cuatro horas en esas actividades.

¿Dónde ha ido todo el tiempo de juego?

Eso no quiere decir que la hipótesis de exceso de programación salga de la nada. El tiempo de juego libre está disminuyendo en los Estados Unidos, según Laura Berk, profesora emérita de psicología en la Universidad Estatal de Illinois. Berk dijo a WordsSideKick.com que existen varios factores que influyen en ese momento: más oportunidades de actividades extracurriculares, tiempo libre dedicado a la televisión y la computadora y presión académica de las escuelas.

"El siete por ciento de las escuelas de los EE. UU. Ya no ofrece ningún receso a los alumnos de segundo grado", dijo Berk.

El juego imaginativo y no estructurado es importante en el desarrollo de un niño, dijo Berk: La investigación ha demostrado beneficios emocionales, cognitivos y sociales al juego libre.

"Es un problema sustancial", dijo Berk. "El juego ha retrocedido considerablemente en la vida de los niños".

Mientras tanto, aquellos niños que participan en muchas actividades pueden comenzar a ver rendimientos decrecientes, un fenómeno llamado "efecto umbral", según algunos estudios. Fredricks descubrió que los beneficios de la participación comienzan a estabilizarse en aproximadamente cinco a siete actividades.

Mata no logró encontrar resultados similares en niños de primaria. Cuando midió los problemas de conducta en estudiantes de sexto grado, no encontró diferencias en la agresión, la delincuencia, la ansiedad o la depresión en función de sus patrones de participación extracurricular. Sin embargo, los niños de 15 años que realizaron más y más actividades a lo largo del tiempo obtuvieron una mayor puntuación de ansiedad que los niños que siempre habían estado más involucrados. Eso podría deberse a que los niños históricamente altamente involucrados están acostumbrados a hacer malabares con muchas actividades, mientras que los novatos tienen que adaptarse a medida que toman más, dijo Mata.

La clase socioeconómica juega un papel. Los niños de clase media y alta se benefician de las actividades estructuradas, dijo Fredricks, pero los niños de bajos ingresos obtienen un impulso relativamente mayor.Sin embargo, los niños de bajos ingresos tienen menos oportunidades de participar, dijo, lo que probablemente empeorará gracias a los continuos recortes presupuestarios.

"Si pierden [actividades estructuradas] en la escuela, no necesariamente lo tienen en la comunidad", dijo Fredricks sobre los niños de bajos ingresos, y agregó que estaba "asustada" por el actual entorno de recorte de presupuesto.

Haciendo balance

La comida para los padres, dijo Mata, es encontrar un equilibrio. Descubrir qué funciona para el niño individual es clave.

"Las actividades estructuradas conducen a resultados beneficiosos, pero al mismo tiempo, los padres deben prestar atención a lo que su hijo puede manejar", dijo.

Las limitaciones prácticas también pueden desempeñar un papel en la decisión. Deborah Gilboa, una doctora en medicina familiar de Boston y madre de cuatro que consulta en deborahgilboamd.com, valora el tiempo familiar, y ella y su esposo prefieren no pasar su tiempo libre transportando a sus hijos de una lección a otra. Así que limitan a sus cuatro hijos a dos actividades en un momento dado. Los niños pueden hacer actividades adicionales, pero solo si es algo que la mayoría de la familia puede hacer juntos. En este momento, dijo Gilboa, su esposo y tres de sus hijos toman karate, combinando el tiempo en familia con el tiempo estructurado.

Es un equilibrio que funciona para su familia, dijo Gilboa: "Por la misma razón que no nos programamos desde el amanecer hasta la hora de acostarse con el trabajo, tampoco queremos que se programen desde el amanecer hasta la hora de acostarse".

Puedes seguir WordsSideKick.com sescritora enior Stephanie Pappas en Twitter @sipappas.


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