Los Insectos: Las Víctimas Olvidadas Del Cambio Climático

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Los investigadores consideran el impacto de la reubicación de especies en nuevos entornos para salvarlos de los efectos del calentamiento global.

Este artículo de Detrás de las escenas se proporcionó a WordsSideKick.com en colaboración con la National Science Foundation.
Si dependiera de Jessica Hellmann, los insectos como las mariposas y los escarabajos ejercerían tanta influencia de conservación como los iconos tradicionales de conservación, como los osos polares, los tigres y los delfines.

¿Por qué?

"Los animales como los osos polares, los tigres y los delfines son tremendamente importantes, pero sobre todo porque ayudan a definir cómo pensamos sobre nuestra relación con el mundo natural", dice Hellmann. "Pero cuando se trata del funcionamiento de los ecosistemas, los insectos están donde está".

¿Por qué los insectos son tan importantes ecológicamente? "Llevan enfermedades, polinizan y tienen impactos económicos en los cultivos y la madera", dice Hellmann, bióloga de la Universidad de Notre Dame. De hecho, casi el 80 por ciento de las plantas de cultivo del mundo requieren polinización, y el valor anual de los cultivos polinizados por insectos en los Estados Unidos es de aproximadamente $ 20 mil millones. Además, la mayoría de los organismos vivos en la Tierra son insectos.

También son particularmente sensibles al cambio climático, ya que, como invertebrados, no pueden regular sus propias temperaturas corporales, lo que los convierte en "pequeños termómetros", agrega Hellmann.

En la carretera de nuevo

¿Cómo responderán esos "pequeños termómetros" cuando el cambio climático hace que sus hábitats sean demasiado calientes o demasiado secos para ellos?

La investigación realizada por Hellmann y Shannon Pelini, uno de los estudiantes de doctorado de Hellmann, indica que el calentamiento global puede afectar a una única especie de insecto de manera diferente a lo largo de sus diferentes etapas de vida, y que el calentamiento global afecta a diferentes especies de insectos de diferentes maneras.

Lo más importante es que a medida que el cambio climático progresa, algunos insectos pueden quedar atrapados, como peces fuera del agua, en hábitats que ya no pueden mantenerlos. Por lo tanto, pueden extinguirse o perder segmentos genéticamente importantes de sus poblaciones. Pero otras especies, y nadie sabe todavía cuáles, pueden alcanzar climas más fríos moviéndose hacia el norte por su cuenta.

¿Podrán estas especies móviles sobrevivir en las plantas desconocidas que viven en sus nuevos hábitats? Para ayudar a responder esa pregunta, Pelini realizó experimentos de laboratorio que involucran exponer las orugas de dos especies de mariposas a climas y plantas que ocurren en sus rangos, y luego monitorear las tasas de crecimiento y supervivencia de estos grupos.

Pronto lo anunciará en la revista. procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS) cómo las poblaciones de estas dos especies de mariposas que viven en los bordes de sus rangos se verán afectadas por el cambio climático y los diversos factores que pueden limitar o reducir su expansión hacia el norte.

Hellmann actualmente está realizando un seguimiento de la investigación de Pelini mediante el estudio de miles de genes en las dos especies de mariposas para identificar aquellos que están activados o desactivados por el cambio climático. Estos estudios están diseñados para revelar las bases genéticas para la tolerancia de algunas especies de insectos al cambio climático y la intolerancia de otras.

Una estrategia polémica.

Pero el potencial de algunas especies de insectos, plantas y animales para sobrevivir fuera de sus hábitats nativos plantea la pregunta: ¿deben las especies en peligro de extinción cuyos hábitats se ven perjudicados por el cambio climático deben trasladarse manualmente a hábitats más acomodaticios? Hellmann advierte que esta idea, llamada "reubicación administrada" o "migración asistida", sigue siendo muy controvertida.

"En algunas circunstancias, la reubicación gestionada podría tener un gran éxito y salvar a una especie de la extinción", dice Hellmann. "Pero en otras circunstancias, las especies reubicadas pueden sobrepoblar sus nuevos hábitats, causar extinciones de especies locales o obstruir las tuberías de agua como lo han hecho los músculos de cebra invasivos en los Grandes Lagos". Tales riesgos han obligado tradicionalmente a la mayoría de los científicos a rechazar la reubicación administrada.

"Hace diez años, hubiéramos dicho: 'De ninguna manera. La reubicación administrada es una idea estúpida'. Y eso se debe a que la mejor estrategia es reducir los gases de efecto invernadero. Pero no estamos reduciendo los gases de efecto invernadero lo suficientemente rápido ".

Es por eso que un grupo de trabajo co-liderado por Hellmann y parcialmente financiado por la Fundación Nacional de Ciencia desarrolló recientemente una nueva herramienta analítica para ayudar a los tomadores de decisiones a determinar si, cuándo y cómo reubicar una especie particular de planta, animal o insecto basado en múltiples Consideraciones disciplinarias.

Estas consideraciones incluyen la posibilidad de éxito de la reubicación, su potencial para causar daños ecológicos, las regulaciones pertinentes y la importancia cultural de las especies impactadas.

David Richardson, de la Universidad Stellenbosch en Sudáfrica, dice que la herramienta, que él y otros miembros del grupo de trabajo anunciaron en un artículo reciente de PNAS, representa "una nueva forma de equilibrar los riesgos de inacción frente a acción" para ayudar a las especies a sobrevivir al cambio climático..

Hay una diferencia entre llevar a cabo la reubicación administrada y la introducción de especies invasoras a nuevos ecosistemas. "Si pensamos que una especie tiene el potencial de convertirse en invasora, lo que significa que podría ser dañina cuando se introdujo, no querríamos considerar a esa especie como candidata para una reubicación administrada", dice Hellmann.

Los tipos de especies que tienen más probabilidades de convertirse en invasoras son las especies que tienen altas tasas de crecimiento, especies de plantas herbáceas y especies que se aprovechan de otras especies, como la serpiente marrón del árbol.Las especies que tienen menos probabilidades de volverse invasoras incluyen aquellas que están en peligro de extinción o que están altamente especializadas o que tenemos alguna forma de controlar.

"Solo tiene que asegurarse de que sus especies administradas no se conviertan en especies invasoras. Y ese es el corazón del debate sobre la reubicación administrada", dice Hellmann.

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Nota del editor: Esta investigación fue apoyada por la National Science Foundation (NSF), la agencia federal encargada de financiar la investigación básica y la educación en todos los campos de la ciencia y la ingeniería. Ver el archivo detrás de las escenas.


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