La Cría Del Atún Rojo Sobrepescado

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El cultivo de atún avanza, pero las regulaciones de pesca estrictas pueden ser la única esperanza para este sushi.

El atún de aleta azul del Atlántico es tan apreciado por el sushi gourmet que ha sido sobreexplotado al borde del colapso comercial. Ahora los científicos están estudiando cómo criar a estos gigantes en cautiverio, lo que podría reducir la presión sobre el atún salvaje.

No todos apoyan la investigación, que recientemente obtuvo su primer éxito modesto. Algunos expertos creen que los hábitos de los peces son demasiado idiosincrásicos para la piscicultura comercial y que los esfuerzos de reproducción distraen el problema más acuciante de la sobrepesca.

Aun así, la demanda de sushi de aleta azul es tan intensa que otros dicen que el atún poderoso inevitablemente seguirá al salmón, el bagre y otros peces más pequeños en la acuicultura comercial exitosa.

"Creo que dentro de 10 años, obtendremos atún rojo para reproducirse a través de criaderos en tierra", dijo Yonathan Zohar, director del Centro de Biotecnología Marina de la Universidad de Maryland. "Es sólo una cuestión de tiempo y recursos".

Primero, los investigadores tendrán que sortear algunos hechos problemáticos sobre el comportamiento del aleta azul. Estos atunes pueden tardar hasta 12 años en alcanzar la madurez sexual, en comparación con los aproximadamente tres años para el bagre, y hacer que se reproduzcan fuera de su hábitat natural es difícil. La vida en una jaula de mar flotante o tanque gigante aparentemente no proporciona las señales ambientales adecuadas para decirle a los peces que activen esas hormonas sexuales y produzcan otra generación.

Un proyecto de la Unión Europea recientemente comenzó a eliminar estos obstáculos. Zohar colaboró ​​en el documento, publicado en julio de 2007 en la revista Reviews in Fisheries Science, en la que se utilizaron implantes de medicamentos para obtener atún rojo para producir huevos fertilizados en cautiverio. En el futuro, esta técnica puede ayudar a los científicos a superar las barreras prácticas y financieras para el cultivo de atún rojo haciendo que el atún se críe a una edad más temprana.

Zohar compara su investigación con una práctica de ginecología para peces. Los cerebros del atún cautivo no producían suficientes hormonas que normalmente ordenan a los cuerpos de los peces que se reproduzcan, por lo que Zohar desarrolló un tratamiento farmacológico que imita a la hormona en la parte superior de la cadena de mando: la hormona liberadora de gonadotropina.

El tamaño masivo del atún rojo requería creatividad en la administración de medicamentos. Para aplicar inyecciones periódicas de medicamentos a un salmón, los investigadores simplemente alcanzan un tanque y lo recogen. Para el atún, que crece alrededor de seis pies de largo y puede pesar más de 1,000 libras, los buzos tuvieron que dispararles implantes de liberación rápida con pistolas de lanza. La droga se extendió a través de los cuerpos de los peces durante aproximadamente una semana.

También se han llevado a cabo investigaciones clave sobre el cultivo de atún en Japón, el líder de la cría de aleta azul durante aproximadamente 30 años. Sin embargo, la larga espera por la madurez sexual ha hecho que el esfuerzo sea económicamente impráctico. Los científicos de la Universidad de Kinki, por ejemplo, permitieron que la variedad de aleta azul del Pacífico se originara naturalmente en corrales. Estos criadores en cautividad produjeron peces que podían hacer sus propios huevos, pero no siempre.

Algunos científicos se muestran escépticos acerca de las perspectivas de la cría de aleta azul, y los ambientalistas dicen que los esfuerzos de reproducción son una distracción costosa. "Esa es una manera realmente costosa de no resolver un problema, que es la sobrepesca del atún rojo", dijo Tom Grasso, director de política de conservación marina de WWF, una organización de conservación que actualmente apoya la prohibición mundial de la pesca de atún rojo del Atlántico y alienta La gente a comer otros tipos de atún en su lugar.

Las bajas poblaciones de peces se han convertido especialmente en un problema para Nueva Inglaterra. Los expertos en pesca están de acuerdo en que la industria comercial del atún rojo en el este de los Estados Unidos está colapsando. Hasta 2002, el atún consistía en poner cada año entre $ 10 millones y $ 20 millones en manos de los pescadores de Nueva Inglaterra. Para 2006, esta cifra se había reducido a sólo $ 1.7 millones.

La población del atún rojo del Atlántico occidental se ha desplomado en más del 90 por ciento desde la década de 1970, según la Comisión Internacional para la Conservación del Atún Atlántico. El año pasado, los pescadores estadounidenses aportaron menos del 15 por ciento de sus capturas permitidas.

"La cosecha en Massachusetts durante las últimas dos temporadas ha sido deprimente", dijo Bradford Chase, biólogo de la División de Pesca Marina en Massachusetts, el centro de pesca del atún rojo en los Estados Unidos. "No puede ser mucho peor y aún ser una pesquería".

Algunas operaciones comerciales, dijo, están tan desesperadas que están enviando aviones para tratar de detectar escuelas de atún rojo, pero no tienen mucha suerte para encontrarlos. La situación es igual de mala para los pescadores tradicionales que cazan atún con cañas o arpones, dijo Chase.

La pesca excesiva en el Atlántico oriental y el Mediterráneo probablemente ha influido en el declive de la población en Nueva Inglaterra, ya que el atún puede viajar a través del océano.

Aunque el aleta azul que desova o libera huevos en el Golfo de México y los que desovan en el Mediterráneo son poblaciones distintas, la investigación muestra que pueden cruzar el Océano Atlántico. Anteriormente, se pensaba que las dos poblaciones estaban completamente separadas, por lo que el sistema actual regula a los grupos bajo diferentes reglas.

Sin embargo, no todos están siguiendo las reglas. Mientras que los pescadores estadounidenses generalmente han mantenido sus límites estrictos, la pesca ilegal en todo el Atlántico ha sido rampante durante décadas, según los expertos en pesca.

"El atún rojo es realmente un símbolo de la avaricia miope en algunas partes de la industria pesquera", dijo Steven Teo, biólogo de la Universidad de California en Davis y miembro del equipo que descubrió las migraciones del atún rojo en el Atlántico.

"No es la codicia lo que impulsa esto, es la mala gestión" de otras naciones, dijo Rich Ruais, director de la Asociación de Atún de la Costa Este, que representa a los pescadores de atún. "Los pescadores estadounidenses no tienen culpa en esta crisis. Hemos seguido la ciencia. Hemos hecho mucho más que nuestra parte justa para conservar este recurso, y no recibimos el crédito de los grupos ambientales que deberíamos". Los pescadores estadounidenses han perdido al menos mil millones de dólares al limitar su captura a lo largo de las décadas, estimó, mientras que los pescadores de otras naciones han continuado pescar demasiado.

La delegación de los Estados Unidos instó a una moratoria de tres a cinco años sobre la pesca del atún rojo en el Atlántico este y Mediterráneo en la reunión anual de la comisión internacional de atún del otoño pasado. Ruais apoyó plenamente esta medida, pero describió la propuesta como "muerta a su llegada" debido a la falta de ética de conservación de la comunidad europea.

Incluso si se detuviera la pesca, puede que ya sea demasiado tarde para que el atún se recupere. "A veces, cuando pesamos demasiado en la población, puede cambiar a un régimen diferente", dijo Teo. "Todo el ecosistema puede cambiar tanto que es muy difícil que la población se recupere".

Es por eso que algunos investigadores dicen que los estudios de reproducción deben continuar, sin importar lo que pase con las restricciones de pesca. Zohar cree que los peces cultivados pueden comercializarse directamente como alimento y utilizarse para reponer las poblaciones silvestres en el mar. Pero otros científicos señalan que los peces criados en cautiverio pueden adaptarse a ese entorno creado por el hombre y luego hacer más daño que bien cuando se liberan en el mar.

Aunque gran parte del debate en torno al atún rojo se centra en sus perspectivas comerciales, los que han trabajado con él en la naturaleza señalan que satisfacer la demanda de sushi no es la única razón para proteger a los peces.

"Tienen que ser uno de los animales más bellos del mar", dijo Molly Lutcavage, quien estudia las migraciones de atún como profesora de zoología en la Universidad de New Hampshire. "Son simplemente majestuosos y con solo mirarlos casi puedes sentir su poder".

Este artículo es proporcionado por Scienceline, un proyecto del Programa de Informes sobre Ciencia, Salud y Medio Ambiente de la Universidad de Nueva York.


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