Los Escáneres Cerebrales Revelan Cómo Las Personas Con Insomnio Pueden Conectarse De Manera Diferente

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Los cambios en los tractos de la materia blanca del cerebro se pueden ver en personas que tienen insomnio primario o insomnio que no es causado por otras cosas.

Para dormir, quizás para soñar... y para mantener tu cerebro en funcionamiento: los científicos han sabido durante mucho tiempo sobre la importancia de dormir bien por la noche para mejorar la memoria, el aprendizaje y la salud mental.

Pero la causa subyacente del insomnio primario, una incapacidad crónica para dormir profundamente que no está asociada con el uso de estimulantes o trastornos médicos como la depresión, se ha eludido a los investigadores.

Ahora, un pequeño estudio que compara participantes saludables con pacientes con insomnio primario ha encontrado que las personas con insomnio tienen conexiones neuronales debilitadas hacia y desde el tálamo, la región del cerebro que regula la conciencia, el sueño y el estado de alerta.

Los investigadores no pudieron determinar si estas conexiones más débiles fueron la causa del insomnio o el resultado de una falta crónica de sueño. Pero el trabajo puede ofrecer pistas importantes sobre el origen y el tratamiento del trastorno del sueño, según expertos en el campo que no estuvieron asociados con el estudio.

Los resultados del estudio fueron publicados en línea hoy (5 de abril) en la revista Radiology. [7 hechos extraños sobre el insomnio]

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, más de una cuarta parte de la población de los EE. UU. Reporta una incapacidad ocasional para dormir bien. Este tipo de insomnio puede ser causado por una serie de factores que interfieren con el sueño, como el uso de drogas, el estrés, el dolor, las alergias, la enfermedad de Parkinson y la depresión.

Pero alrededor del 3 al 5 por ciento de los adultos tienen insomnio primario, según un estudio realizado en 2002 por investigadores de la Universidad de Stanford. El diagnóstico se basa en gran medida en descartar causas conocidas para el insomnio. Los tratamientos incluyen terapia conductual, como técnicas de relajación. Los médicos a veces recetan sedantes, pero estas drogas pueden volverse adictivas o perder su efectividad con el tiempo.

En el nuevo estudio, investigadores en China examinaron a 23 pacientes con insomnio primario y 30 voluntarios sanos. Todos los participantes completaron cuestionarios estandarizados sobre su salud mental y patrones de sueño. Cada participante también se sometió a IRM cerebral con una técnica especializada llamada imágenes de tensor de difusión, una herramienta sensible que puede explorar más profundamente que la estructura cerebral básica revelada por IRM para ver qué tan bien se conectan las neuronas.

El objetivo de los investigadores fue evaluar la conectividad de los tractos de materia blanca del cerebro, que son "haces de axones, o largas fibras de células nerviosas, que conectan una parte del cerebro con otra", dijo Shumei Li, investigador de Guangdong No.2 El Hospital Popular Provincial en Guangzhou, China, y el autor principal del estudio. "Si los tractos de materia blanca están dañados, la comunicación entre las regiones del cerebro se interrumpe".

Y eso es lo que los investigadores pueden haber encontrado entre los pacientes con insomnio primario. En comparación con los participantes sanos, los pacientes con insomnio tenían una integridad de la sustancia blanca significativamente menor en varias regiones del cerebro derecho y el tálamo, que alberga "importantes constituyentes del reloj biológico del cuerpo", dijo Li.

La extensión de estas anomalías en el tálamo y las regiones conectadas se asoció con la duración del insomnio de los pacientes y sus puntuaciones autoevaluadas en la escala de depresión, dijo Li. Cuanto peor son las conexiones neuronales, peor es el sueño y la depresión.

El Dr. Max Wintermark, profesor de radiología en la Escuela de Medicina de Stanford en Stanford, California, que no formó parte del estudio, dijo que la investigación era importante para comprender la causa del insomnio primario, pero que "debe tomarse con un grano de sal."

La técnica de imágenes de tensor de difusión basada en MRI puede verse afectada por numerosos factores, como la edad del paciente y el tipo de máquina de MRI, dijo Wintermark a WordsSideKick.com. "No entendemos completamente la variación normal en el escaneo", dijo, y agregó que la técnica todavía se usa solo como una herramienta de investigación, no para el diagnóstico en la clínica.

Wintermark dijo que estaría interesado en ver un estudio más amplio basado en estos resultados, particularmente para ver si las vías de la materia blanca mejoran con el tratamiento para el insomnio.

Li dijo que una de las limitaciones del estudio de su equipo era que era demasiado pequeño para determinar la causa y el efecto o si se podían revertir las anomalías en los tractos de materia blanca. A ella también le gustaría seguir a un grupo más grande de pacientes antes y después del tratamiento para ver si los tractos de materia blanca mejoran a medida que mejora el insomnio, dijo. [5 cosas que debes saber sobre el sueño]

Li considera que el trabajo de su grupo, supervisado por el Dr. Guihua Jiang, investigador del mismo hospital, es prometedor pero en las etapas iniciales. Los resultados del estudio insinúan que la causa subyacente de las anomalías de la materia blanca puede ser una pérdida de mielina, el recubrimiento protector alrededor de las fibras nerviosas.

"El mecanismo que subyace en el insomnio [y] el sueño es bastante complicado", dijo Li a WordsSideKick.com. "El circuito neural exacto del control del sueño aún necesita ser investigado con otras técnicas en términos de función y neurofisiología".

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