¿Gusanos De Libro? Tomos Medievales Tienen Sorprendente Registro Fósil

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Las vidas y los tiempos de los escarabajos medievales se registran en las páginas de libros raros.

Una pequeña investigación encuentra una pequeña cantidad de manchas blancas encontradas entre la tinta en los libros medievales, no son solo errores de impresión, son en realidad un registro "fósil" asombrosamente detallado de escarabajos europeos.

Los puntos representan manchas, o agujeros de gusano, donde los escarabajos para incubar masticaron su salida de los bloques de madera utilizados para imprimir arte e ilustraciones entre los siglos XV y XIX.

Este registro literario revela que dos especies que ahora se superponen en Europa occidental una vez se mantuvieron alejadas entre sí a lo largo de todo el continente. Sin la evidencia de los agujeros de gusano, esta historia hubiera sido imposible de discernir, dijo el investigador del estudio Blair Hedges, biólogo de la Universidad Estatal de Pennsylvania.

"Todos estos hallazgos sobre la distribución provinieron de los agujeros de gusano", dijo Hedges a WordsSideKick.com. "No había especímenes en frascos o, en este caso, fijados o algo así. Simplemente no había información que tengamos".

Ratones de biblioteca biológicos

Las impresoras europeas comenzaron a utilizar grabados en madera, o bloques de madera tallada, para producir ilustraciones impresas en el siglo XV. (Para entonces, esa embarcación ya tenía siglos de antigüedad en Japón y otras partes de Asia). La madera dura con un grano fino se usaba normalmente para los bloques tallados, que luego se entintaban como sellos de goma para producir una imagen en papel o tela.

Desafortunadamente para los corredores de apuestas, pero afortunadamente para los biólogos modernos, las maderas duras como la caja, la pera o la manzana son las favoritas de ciertas especies de escarabajos, que dejan sus larvas en la madera para pupar. Una vez que las larvas se convierten en escarabajos, roen su salida, dejando orificios redondos distintivos que varían en tamaño dependiendo de la especie. [Ver imágenes de los grabados dañados]

Tal fue el destino de muchos un grabado en madera dejado en el almacenamiento. Entre la primera edición y las impresiones posteriores, aparecerían más y más puntos blancos redondos en los libros, dijo Hedges, correspondientes a la infestación de escarabajos del grabado en madera. Estas marcas en proliferación proporcionan una especie de registro fósil no de piedra de dónde vivían los escarabajos en un momento dado.

Este mapa muestra la distribución medieval del escarabajo del mueble común (norte de Europa, en azul) y el escarabajo del mobiliario mediterráneo (sur de Europa, en rojo). Hoy en día, los escarabajos coexisten en toda Europa occidental.

Este mapa muestra la distribución medieval del escarabajo del mueble común (norte de Europa, en azul) y el escarabajo del mobiliario mediterráneo (sur de Europa, en rojo). Hoy en día, los escarabajos coexisten en toda Europa occidental.

Crédito: S. Blair Hedges

"Es muy difícil obtener ese tipo de información detallada", dijo Hedges. "Estos son los mejores fósiles que podrías encontrar, y esos son fósiles con fechas exactas, como 1498, en lugares exactos, como París o Amsterdam".

Registro fósil, impreso

Al inspeccionar tomos medievales en colecciones de bibliotecas y en archivos digitales en línea de alta resolución, Hedges pudo medir los puntos blancos. En 473 impresiones que datan de 1462 a 1899, encontró miles de puntos, incluyendo 3,263 agujeros perfectamente redondos creados cuando los escarabajos salieron del bloque de madera y 318 "pistas" serpenteantes creadas cuando los escarabajos masticaban su camino a lo largo del grano de la madera. Este tipo de evidencia de organismos vivos que se queda atrás se llama fósiles traza.

En libros impresos en ciudades del norte como Londres, los agujeros solían ser pequeños, con un promedio de alrededor de 0,06 pulgadas (1,44 milímetros) de ancho. En las ciudades del sur de Europa, eran más grandes, con un promedio de alrededor de 0.09 pulgadas (2.3 mm) de ancho. Las huellas distintivas también regalaron especies del sur.

Estas medidas revelan que en el norte, el masticador de madera era el escarabajo común de los muebles (Anobium punctatum). En el sur, el escarabajo del mueble mediterráneo (Oligomerus ptilinoides) fue el culpable. Sorprendentemente, los dos nunca se conocieron. Se quedaron a ambos lados de una línea que cruzaba Francia, abrazaban la frontera entre Suiza y Alemania y seguían la frontera entre Italia y Austria.

"No había ninguna brecha en el medio", dijo Hedges. "Literalmente se acercaron, ciertamente a millas. No pude encontrar ninguna evidencia de que se hayan superpuesto".

Ese tipo de límite es muy inusual en la distribución de especies, dijo. Debido a que el clima varió durante esos 500 años, la frontera estable entre las especies del norte y del sur probablemente tuvo que ver con el hecho de que ambos escarabajos prefieren el mismo tipo de madera.

"Estaban tratando de evitar la competencia, por lo que no se superponían", dijo Hedges.

Hoy en día, al aumentar el comercio de muebles y madera, ambos escarabajos se encuentran en toda Europa occidental. En Europa oriental, la situación parece un poco más compleja, agregó Hedges. Y ni siquiera ha tenido tiempo de entrar en los grabados en madera estadounidenses o en otras regiones del mundo.

"Japón y China hicieron impresiones en madera incluso antes que en Europa", dijo. "Hay un gran potencial para descubrir otras especies y otras interacciones".

Hedges publicó los hallazgos hoy (20 de noviembre) en la revista Biology Letters.

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