Huesos En Tubos De Lava Revelan La Historia Natural De Hawai

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Poco sabía que esta entrevista comenzaría una aventura en hawái, donde documentaría las investigaciones en curso sobre el petrel hawaiano en peligro de extinción y buscaría en los tubos de lava huesos de aves extintos y en peligro de extinción.

Este artículo de Detrás de las escenas se proporcionó a WordsSideKick.com en colaboración con la National Science Foundation.

En un día frío de invierno en Michigan, un día que sueñas con Hawai, estaba sentado en la oficina de la profesora de zoología de la Universidad Estatal de Michigan, Peggy Ostrom. Estábamos discutiendo el secuestro de carbono en el océano para un artículo de una revista que estaba escribiendo. Después de la entrevista, Ostrom mencionó su próximo trabajo en un proyecto que involucra a un ave marina hawaiana en peligro de extinción, una colaboración con los científicos de la Institución Smithsonian Helen James y Robert Fleischer.

Me pidió que me pusiera en contacto con ella en un par de meses para discutir las opciones de mi participación. No pensé mucho en eso en ese momento, le dije que lo haría. Poco sabía que esta entrevista comenzaría una aventura en Hawái, donde documentaría las investigaciones en curso sobre el Petrel hawaiano en peligro de extinción e ir a sondear en tubos de lava en busca de huesos de aves extintos y en peligro de extinción.

James ha hecho una carrera de caminar y gatear a través de tubos de lava y sumideros, identificando los tesoros de biodiversidad que Hawaii poseía. Desde un gran ganso no volador hasta el 'O`o hawaiano, James y sus colegas han estado reuniendo la historia natural de Hawai con huesos de ave como piezas. En total, han identificado alrededor de 40 especies de aves extintas, con más por venir.

Descubrir huesos de aves extintos proporciona un registro histórico del entorno natural de Hawai. Estos huesos nos dicen lo que había antes de que los humanos llegaran hace 1.000-1.300 años y los cambios que ocurrieron. Conocer la composición del entorno natural hawaiano puede informar a los conservacionistas sobre la forma en que administran y restauran los ecosistemas.

Más extinción

Esto es oportuno y significativo. Muchas especies nativas de Hawai, desde plantas hasta aves, están amenazadas o en peligro de extinción. Si la modificación del hábitat y las amenazas de las especies invasoras continúan, la impresionante variedad de plantas y animales en Hawai desaparecerá rápidamente.

Un ave de interés es el petrel hawaiano. Un ave marina que se dice que ha oscurecido los cielos de Hawai ha disminuido considerablemente y la pérdida continua de hábitat y las amenazas de los depredadores introducidos atenuarán aún más las posibilidades de supervivencia de este petrel.

James, Ostrom y Fleischer intentan descubrir el tamaño de la población de petreles antes de la llegada de los humanos y si la dieta y las ubicaciones de alimentación de los petreles han cambiado con el tiempo. También se preguntan si las disminuciones en las poblaciones de aves marinas afectaron a las comunidades de plantas hawaianas al reducir el flujo de nutrientes del océano a la tierra.

Pasé el tiempo en Hawai hablando con expertos, tomando fotografías e intentando filmar mientras serpenteaba a través de tubos de lava.

Estas estructuras geológicas se forman cuando la parte exterior de un flujo de lava se enfría antes que la parte interna. Lo que queda es un tubo hueco de lava que puede extenderse por cientos de metros o más. Los tubos de lava son lugares excelentes para encontrar huesos de aves. Muchas aves caen en estas formaciones o viajan a los tubos, tal vez para protegerse de las tormentas u otras amenazas. Como la luz es mínima y muchas de las cuevas tienen entradas empinadas, es posible que las aves no puedan salir.

Buscando huesos

Pasamos horas todos los días navegando por el terreno accidentado de estas cuevas, subiendo y bajando la pendiente, concentrándonos en dónde dar el siguiente paso mientras, simultáneamente, en la búsqueda de huesos. En ciertos puntos, el techo se extendía 12 pies por encima del a'a irregular (una forma áspera de roca de lava), mientras que en otros bajaba a solo tres pies. Bajo techos bajos nos agacharíamos sobre manos y rodillas para maniobrar a través del terreno difícil, asegurándonos de mantener el equilibrio.

Uno de los tubos de lava estaba en una selva nativa hawaiana. Aquí, la cueva estaba húmeda y húmeda, donde gotitas de agua se filtraron a través de la capa superior de lava seca y encontraron su camino hacia la parte posterior de su cuello. Otro tubo estaba ubicado en un entorno desértico impensable en las islas, donde una pareja de frías gotas de agua en la parte posterior del cuello fue una bendición. Después de pasar seis horas seguidas en la cueva, aprendió a confiar en la cinta de rastreo naranja para encontrar la salida de un tubo que podría dividirse en tres, cuatro o cinco direcciones diferentes.

Cuando se encontraran huesos, el equipo se reuniría alrededor del sitio para esperar a que James tuviera una vista. Después de un vistazo, identificaría un ganso gigante o un riel no volador de la pequeña pila de huesos y luego marcaría el sitio. Al salir de la cueva, guardaríamos de manera segura los huesos en "cajas de huesos" para enviarlos al Smithsonian.

Se fue con la esperanza

Si no estuviéramos en la búsqueda de huesos de aves, algunos de los mejores científicos de Hawai nos educarían sobre los proyectos de investigación y conservación que se llevan a cabo en las islas. Muchos investigadores están tratando de responder preguntas básicas sobre la naturaleza de los petreles, como dónde crían y con qué frecuencia abandonan sus nidos durante la crianza de los polluelos. Otros están encontrando formas efectivas de proteger la flora y fauna nativas que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo.

Mientras pasaba solo una semana en Hawai, observé los problemas ecológicos difíciles que enfrenta el estado en muchos frentes. Salí de Hawai sin sentirme enojado o triste, sino con esperanza. Espero de las muchas personas dedicadas que participan en el descubrimiento de la historia natural de las islas y la preservación de la biodiversidad que queda.Es una esperanza que será difícil de realizar y requerirá que más personas se eduquen e involucren en la resolución de problemas ambientales.

Pero como dijo un científico sabiamente, al conocer el pasado y lo que ocurrió naturalmente, podemos gestionar y preservar el futuro, no solo en Hawai sino en todo el planeta.

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Nota del editor: Esta investigación fue apoyada por la National Science Foundation (NSF), la agencia federal encargada de financiar la investigación básica y la educación en todos los campos de la ciencia y la ingeniería. Ver el archivo detrás de las escenas.


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