Las Ballenas Azules Vagan Peligrosamente Cerca De Los Carriles De Envío

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Los campos de alimentación de las ballenas azules a lo largo de la costa oeste de los estados unidos se superponen peligrosamente con las rutas de navegación, lo que pone a los gigantes en peligro de colisiones con barcos.

Según los investigadores, los terrenos de alimentación de las ballenas azules a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos se superponen peligrosamente con las rutas de navegación, lo que pone a los gigantes en peligro de colisión con los barcos.

Este descubrimiento podría ayudar a prevenir las amenazas humanas a estos titanes en peligro de extinción, agregaron los científicos.

Las ballenas azules son los animales más grandes que han vivido en la Tierra, con un peso de 330,000 libras. (150,000 kilogramos) y alcanzar hasta 108 pies (33 metros) de largo. Son gigantes apacibles, que pastan los océanos en busca de pequeños trozos de comida en el agua de mar, con bocas lo suficientemente grandes como para albergar a 100 personas.

Las ballenas azules, junto con muchas otras ballenas, se pusieron en peligro debido a la caza comercial de ballenas. Su número ha crecido lentamente, a pesar de las reglas que los protegen establecidas por la Comisión Ballenera Internacional en 1966, y los científicos han sugerido que una de las razones de esta lenta recuperación puede ser la colisión con barcos que dañan o incluso matan a las ballenas. [Ver fotos de ballenas azules y rutas de envío]

Por ejemplo, en 2008, se descubrieron cinco ballenas azules muertas en el Océano Pacífico en un período de siete semanas, y se confirmó que tres de ellas habían sido alcanzadas por barcos. "Eso hizo que todos retrocedieran y dijeran: 'Whoa, esto podría ser un gran problema'", dijo el autor principal del estudio, Ladd Irvine, un ecólogo de mamíferos marinos en la Universidad Estatal de Oregón.

Etiquetando ballenas azules

Para aprender más sobre dónde vagan las ballenas azules para protegerlas mejor, los científicos las rastrearon utilizando etiquetas equipadas con transmisores satelitales. Adjuntaron marcas a 171 ballenas azules frente a las costas de California desde 1993 hasta 2008, para el estudio más completo realizado sobre los movimientos de ballenas azules.

Adjuntar etiquetas a las ballenas es muy difícil.

"Primero, tienes que encontrar las ballenas", dijo Irvine. "Estas ballenas son enormes, pero el océano es aún más grande. Muchos días, puedes salir en un bote durante días y no encontrar nada. Y como usamos botes pequeños, no podemos operar con muy mal tiempo, nada más que un viento de 20 mph (32 km / h), ya que no podemos balancearnos bien en los botes para poner etiquetas en [las ballenas] cuando el agua se vuelve entrecortada. Y para adjuntar las etiquetas, tenemos que obtener aproximadamente 6 a 8 pies (1,8 a 2,4 m) de distancia, y las ballenas pasan el 95 por ciento de su tiempo bajo el agua, por lo que tenemos que esperar a que salgan a la superficie primero ". [En fotos: Rastreo de ballenas jorobadas]

Los científicos analizaron los caminos de las ballenas azules a 200 millas (322 kilómetros) de la costa oeste de los EE. UU. Para determinar qué áreas eran las más importantes para las ballenas. Aproximadamente 2,500 de las 10,000 ballenas azules del mundo pasan tiempo en las aguas de la costa oeste de las Américas, viajando desde el Golfo de Alaska hasta una zona cercana al ecuador conocida como la Cúpula de Costa Rica.

Los rangos de las ballenas individuales y las distancias recorridas variaron dramáticamente. Sin embargo, las ballenas azules volvieron constantemente a alimentarse en lugares específicos cada año en general, áreas con un montón de crustáceos pequeños como camarones, conocidos como krill.

Los investigadores descubrieron que las rutas marítimas de Los Ángeles y San Francisco se superponen con las dos áreas de mayor uso por las ballenas azules marcadas en la costa oeste de los Estados Unidos durante el verano y el otoño.

"Esto levanta el espectro de los ataques de barcos", dijo Irvine a WordsSideKick.com.

Salvando ballenas

Para ayudar a salvar a las ballenas, los investigadores sugirieron mover las rutas de navegación durante el verano y el otoño, cuando las ballenas son más abundantes. Una reubicación similar de las rutas de navegación en la Bahía de Fundy, en el este de Canadá, redujo la probabilidad de que los barcos que atacan a las ballenas francas en peligro de extinción se estimen en un 80 por ciento.

Sin embargo, tal cambio "no es una cosa fácil que se pueda hacer rápidamente", dijo Irvine. "Las compañías navieras no quieren hacer nada que las haga ir más lejos y usar más combustible", anotó. "Además, en el caso del sur de California, la Marina de los EE. UU. Tiene rangos de entrenamiento en todo el área del sur de las Islas del Canal, y si las rutas de navegación se desplazaran al sur de donde están actualmente, como sugerimos, irían cerca del rango de entrenamiento, por lo que habría que consultar a la Armada y acordar para que esto suceda ".

Dicho esto, "interesa a las compañías navieras no golpear a las ballenas", dijo Irvine. "Cuando los barcos atacan a las ballenas, las compañías de seguros de las compañías navieras les piden que inspeccionen sus barcos en busca de daños antes de cruzar el océano", agregó Irvine. "Hay instalaciones limitadas para hacer eso, y los barcos deben permanecer sentados durante mucho tiempo y perder el ingreso mientras son inspeccionados".

Esto significa que proteger a las ballenas "es un ganar-ganar para todos, y eso siempre es bueno", dijo Irvine. "Tomas cualquier razón que puedas obtener".

En el futuro, los científicos esperan usar sus datos para ayudar a desarrollar modelos que predicen dónde podrían estar las ballenas azules. "Podemos usar esos datos para ayudar a tomar la decisión de un cambio estacional o el cierre de las rutas de navegación", dijo Irvine.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 23 de julio en la revista PLOS ONE.

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