La Muerte Negra Fue Selectiva

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La muerte negra no mató indiscriminadamente, como sostiene la sabiduría popular.

Si bien la epidemia más letal conocida en la historia fue bastante peligrosa para todos, la Muerte Negra no mató indiscriminadamente, como sostiene la sabiduría popular. En su lugar, estaba dirigido a personas que eran débiles, para empezar.

Hasta ahora, muchos investigadores creían que todos corrían el mismo riesgo de contraer la plaga que eliminó a unos 75 millones de personas entre 1347 y 1351.

"El hecho de que mató a tanta gente es la razón por la que la gente asumió que lo mató de manera indiscriminada", dijo Sharon DeWitte, antropóloga biológica de la Universidad de Albany que hizo el descubrimiento. "Pero en realidad mató selectivamente. Incluso con enfermedades tan terriblemente devastadoras como la Muerte Negra, incluso entonces hay diferencias en el riesgo de los individuos".

Cementerio de la muerte negro

DeWitte y James Wood, de la Universidad Estatal de Pennsylvania, estudiaron 490 esqueletos del cementerio East Smithfield Black Death en Londres, que fue excavado específicamente para las víctimas de la plaga. El cementerio fue excavado en la década de 1980, y los esqueletos fueron limpiados y almacenados para la investigación. DeWitte y Wood viajaron recientemente a Londres para examinar las lesiones en los huesos: agujeros, defectos o malformaciones que indican fragilidad general.

Para un control, compararon los esqueletos de la Muerte Negra con muestras de otros cementerios en los cuales las personas fueron enterradas antes de la plaga. Los científicos estimaron las edades de las víctimas cuando murieron, y utilizaron modelos computarizados para calcular el vínculo entre las lesiones óseas y el riesgo de muerte.

En ambas poblaciones, DeWitte encontró una correlación. Como esperaba, el vínculo entre la fragilidad y el riesgo de muerte era más fuerte en las víctimas que no padecen plagas, porque en general, las personas poco saludables tienen más probabilidades de morir que las personas sanas. Sin embargo, también encontró una conexión entre la fragilidad y la muerte en los esqueletos de la Muerte Negra, lo que significa que las personas que se encontraban mal antes de sufrir la plaga tenían más probabilidades de morir a causa de la enfermedad que las personas sanas.

Los investigadores suponen que las personas enfermas sucumben con más frecuencia porque la mala nutrición compromete la capacidad de sus sistemas inmunológicos para combatir la enfermedad.

"Tiene sentido que la Muerte Negra mataría a personas que ya son débiles", dijo DeWitte. WordsSideKick.com. "Lo que es importante es que hemos proporcionado evidencia cuantitativa para contrarrestar la suposición de que mató indiscriminadamente".

Los hallazgos fueron publicados en la edición del 28 de enero de la revista, procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Una muestra perfecta

Cuando la Muerte Negra barrió Europa, eliminó a casi un tercio de la población europea, según informes publicados.

DeWitte dijo que el nuevo hallazgo es particularmente importante porque elimina la posibilidad de que las víctimas de la plaga representan una muestra imparcial de la población del siglo XIV, que los investigadores querían usar para estudiar las tendencias de la población en general.

"Algunos esperaban que los cementerios representaran una muestra perfecta", dijo DeWitte. "Eso está fuera de la ventana. Demuestra que nunca debemos esperar que ningún cementerio proporcione una muestra imparcial de poblaciones pasadas", en el cementerio de la Muerte Negra, como en la mayoría de los cementerios, aquellos con mala salud están sobre representados.

DeWitte dijo que el hallazgo podría ayudar a los científicos a prepararse para futuras epidemias.

"Esto es relevante porque hay muchas enfermedades que están surgiendo y cada vez son más frecuentes", dijo. "El temor es que estos serán asesinos masivos y todos correrán el mismo riesgo. Ser consciente de que habrá algunas personas en mayor riesgo significa que podemos tomar medidas para reducir su riesgo".

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