'Bizarre', Escorpión Marino De Tamaño Humano Encontrado En El Antiguo Cráter De Un Meteorito

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Un estudio reciente encuentra que hace unos 460 millones de años, un escorpión marino del tamaño de un humano adulto nadaba en las aguas prehistóricas que cubrían el iowa moderno, probablemente cenando bivalvos y criaturas como anguilas.

Un estudio reciente encuentra que hace unos 460 millones de años, un escorpión marino del tamaño de un humano adulto nadaba en las aguas prehistóricas que cubrían el Iowa moderno, probablemente cenando bivalvos y criaturas como anguilas.

Los antiguos escorpiones de mar son euripteridos, un tipo de artrópodo que está estrechamente relacionado con los arácnidos modernos y los cangrejos de herradura. Los hallazgos, que incluyen al menos 20 especímenes, son los fósiles de euripteroides más antiguos registrados por cerca de 9 millones de años, dijo el investigador principal del estudio, James Lamsdell, asociado posdoctoral de paleontología en la Universidad de Yale.

Los hallazgos también son los eurípteros más grandes conocidos del período Ordovícico, que comenzó hace aproximadamente 488 millones de años y terminó hace 443.7 millones de años. Las criaturas marinas miden hasta 5.6 pies (1.7 metros) de largo. [Ver imágenes del antiguo escorpión de mar]

Los investigadores apodaron a las nuevas especies Pentecopterus decorahensis, según el nombre de los buques de guerra griegos (penteconter) y la palabra griega para alas (pterus) porque el escorpión de mar era un gran depredador que corría a través del agua, dijeron los investigadores. El nombre de la especie también honra a la ciudad de Decorah, en Iowa, donde se descubrieron los fósiles.

"La mejor manera de describir a este animal es extraña", dijo Lamsdell a WordsSideKick.com. "Durante mucho tiempo, tuve problemas para estar seguro de que se trataba de una sola especie porque hay muchas cosas extrañas al respecto".

Extremidades en forma de paleta

Un análisis mostró que P. decorahensis Tenía extremidades especializadas que se desarrollaron a medida que envejecía. Los miembros posteriores tienen la forma de paletas con uniones que parecen estar bloqueadas, lo que sugiere que el depredador las usó como paletas para nadar o cavar, dijeron los investigadores.

Su segundo y tercer par de miembros probablemente estaban inclinados hacia delante, lo que sugiere que ayudaron al antiguo artrópodo a agarrar la presa. Además, los tres pares de miembros posteriores son más cortos que el par delantero, lo que indica que P. decorahensis Caminó sobre seis piernas en lugar de ocho.

Este apéndice muestra espinas móviles y fijas. La barra de escala representa 0,4 pulgadas (1 cm).

Este apéndice muestra espinas móviles y fijas. La barra de escala representa 0,4 pulgadas (1 cm).

Crédito: James Landell

Curiosamente, los juveniles tenían espinas diferentes en sus piernas que los adultos.

"Parece que los juveniles se habrían comportado más como cangrejos de herradura, como si hubieran caminado por el lecho marino, escarbando en el lodo, simplemente comiendo gusanos o lo que sea que pudieran encontrar", dijo Lamsdell.

Con la edad, sus patas traseras se encogieron y probablemente ayudaron a los eurípteros a equilibrarse mientras nadaban. Las patas delanteras crecieron, al igual que las espinas afiladas que crecían sobre ellas, "y podrían haber sido utilizadas para atrapar presas más grandes", dijo Lamsdell.

Como otros artrópodos, P. decorahensis Probablemente mudó a medida que envejecía. Los investigadores especulan que los euripteroides se mudaron en masa, y se han reportado acumulaciones de mudas en una serie de ambientes marinos marginales y protegidos, "escribieron los investigadores en el estudio. Tal vez los especímenes encontrados en Iowa son piel mudada, dijeron. [Skin Shedders: una galería de criaturas que se mudan]

Aun así, los fósiles proporcionan un detalle exquisito, mostrando escamas, folículos y cerdas rígidas que una vez cubrieron a los animales. Por ejemplo, sus extremidades traseras están cubiertas con cerdas densas. Los cangrejos de herradura tienen cerdas similares que expanden el área de la superficie de sus paletas mientras nada, pero P. decorahensis Las cerdas más pequeñas sugieren que pueden haber sido de naturaleza sensorial, dijeron los investigadores.

Pockmark meteorito

El Servicio Geológico de Iowa descubrió los fósiles durante un proyecto de mapeo del río Upper Iowa. Posteriormente, los investigadores encontraron al menos 20 individuos de P. decorahensis, y tuvieron que embalsar el río para eliminar de forma segura los especímenes.

El Servicio Geológico de Iowa descubrió los fósiles durante un proyecto de mapeo del río Upper Iowa. Posteriormente, los investigadores encontraron al menos 20 individuos de P. decorahensis, y tuvieron que embalsar el río para eliminar de forma segura los especímenes.

Crédito: Encuesta Geológica de Iowa

Los trabajadores del Servicio Geológico de Iowa descubrieron los fósiles en el río Upper Iowa durante un estudio de mapeo.

Los fósiles fueron encontrados en el fondo de un cráter de impacto de meteorito, una cicatriz que dejó cuando la Tierra fue golpeada hace unos 470 millones de años, dijo Lamsdell. El llamado evento meteorológico ordovícico dejó una "serie de marcas de pock" en todo Estados Unidos y fue anterior a los fósiles de euripteridos recién descubiertos por varios millones de años, agregó.

Los investigadores encontraron más de 150 fragmentos de fósiles del sitio, una formación de 88,5 pies de espesor (27 m) en el noreste de Iowa, conocida como Winneshiek Shale. Los fósiles también están bien conservados, se pueden despegar de la roca y estudiarlos bajo un microscopio.

"Realmente parece un animal que acaba de quitarse la piel", dijo Lamsdell. "Nunca había visto algo así antes".

El nuevo estudio es "material emocionante", dijo Roy Plotnick, profesor de paleontología en la Universidad de Illinois en Chicago, que no participó en el estudio.

"Encontrar algo tan bien conservado como esto es bastante emocionante, especialmente dado que es antiguo y aún tiene características de formas más avanzadas", dijo Plotnick. "Eso nos dice que en algún lugar de rocas aún más antiguas deberían encontrarse formas aún más ancestrales".

El estudio fue publicado en línea el lunes (31 de agosto) en la revista BMC Evolutionary Biology.

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