La Gripe Aviar Es Más Prevalente, Menos Mortal De Lo Esperado

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Los investigadores encuentran que la tasa de mortalidad del virus h5n1, o gripe aviar, informada por la organización mundial de la salud es una sobreestimación, y que más personas tienen el virus que en realidad van al hospital para hacerse la prueba.

El virus de la influenza H5N1, también conocido como "gripe aviar", puede ser más frecuente y menos mortal de lo que los funcionarios de salud habían pensado, según un nuevo estudio publicado en línea hoy (23 de febrero) por la revista Science.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) informó 586 casos humanos de gripe H5N1 desde 2003, y señala que hasta el 22 de febrero, el 59 por ciento (346 personas) de esas personas había muerto.

Pero esta tasa de mortalidad de más del 50 por ciento puede ser engañosa, según el nuevo estudio dirigido por Peter Palese, presidente del departamento de microbiología de la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York. Esto se debe a que los casos reportados por la OMS incluyen solo a personas que estaban lo suficientemente enfermas como para ir a un hospital y hacerse una prueba de laboratorio para detectar el virus. Para que la OMS sea contada, una persona debe tener una enfermedad aguda y fiebre dentro de una semana y dar un resultado positivo a la exposición a la proteína H5 que le da al virus parte de su nombre.

De acuerdo con Palese, es más probable que una persona enferma lo suficiente como para morir, y en los países donde hay gripe aviar, el acceso a la atención médica y a los hospitales es irregular. Básicamente, podría haber muchas más personas que contraigan el virus y no muestren síntomas o no se sientan lo suficientemente mal como para ver a un médico. [Participar en la prueba de gripe aviar de WordsSideKick.com]

Palese y sus colegas analizaron 20 estudios de tasas de incidencia de H5N1, haciendo lo que se llama un metanálisis o un estudio de estudios. Esos estudios involucraron a un total de 12,677 personas. Descubrieron que entre ese grupo, que probablemente estuvo expuesto, aproximadamente el 1,2 por ciento en promedio eran "seropositivos", que mostraban anticuerpos contra el virus. En cada estudio, el porcentaje de personas cuyo suero sanguíneo mostró evidencia de una infección previa por H5N1 osciló entre 0 y 11.7 por ciento, aunque la última cifra provino de personas que viven en lugares cercanos con las personas infectadas. Pero ninguno de estos grupos incluye a personas que no terminaron en un hospital o clínica.

La gran pregunta es cómo se traduce eso al resto de la población. Incluso una tasa de infección del 2 por ciento es mucha gente en un grupo de millones, por ejemplo, una ciudad del tamaño de Bangkok. Pero si la OMS solo atiende a los que llegan al hospital, es probable que la cantidad de personas con el virus sea mayor, según los investigadores. Eso significa que la tasa de mortalidad sería menor.

Aun así, eso no significa que el H5N1 sea benigno. Pero sí significa que hasta que alguien estudie poblaciones enteras y verifique cuántas personas con el virus muestran menos efectos graves, es difícil decir exactamente qué tan peligroso es el H5N1.

No todos están contentos con el trabajo. Michael Osterholm, director del Centro de Investigación y Política de Enfermedades Infecciosas, que estudia las amenazas de bioterrorismo, dice que hay fallas en los métodos utilizados.

Por ejemplo, uno de los estudios incluidos en el análisis analizó el brote de gripe aviar en 1997 en Hong Kong, que, según Osterholm, aumenta la cantidad de personas seropositivas. "El virus fue un poco diferente", señaló. En un comunicado de prensa de la Sociedad Americana de Microbiología, Osterholm dice que en Hong Kong, el virus fue H1N1, que también es influenza pero genéticamente diferente al H5N1.

"El documento de Peter [Palese] simplemente confunde el problema debido a la experiencia de Hong Kong", dijo Osterholm a WordsSideKick.com, y agregó que solo se deberían usar estudios más recientes, de un virus más similar al que hoy afecta a los humanos. De hecho, hacerlo revelaría que el 0.5 por ciento de los participantes eran seropositivos. Planea publicar un estudio en la revista mBio mañana (24 de febrero) que muestre que el virus podría ser incluso más mortal de lo que muestra la tasa de mortalidad actual. (El artículo de Palese considera el brote de Hong Kong por separado y obtiene los mismos números que Osterholm).

Tomar un promedio de los estudios que Palese utilizó, dijo Osterholm, es por lo tanto engañoso. "Si metes la cabeza en el congelador y los pies en el horno, por supuesto, la temperatura promedio será la correcta", dijo.

Vincent Racaniello, profesor de microbiología e inmunología en la Universidad de Columbia en Nueva York, dijo que cree que el estudio es bueno y apunta al siguiente paso para observar poblaciones más grandes que no van a los hospitales. Añadió que si resulta que hay muchas más personas infectadas que enfermas, el H5N1 puede parecer mucho menos aterrador. "Hasta que hagamos eso no hay forma de saberlo", dijo Racaniello. También señaló que el estudio de Palese se refiere a los estudios sobre el H5N1 en Hong Kong, no sobre el H1N1 como afirma Osterholm.

Otro factor será lo fácil que es obtener el virus en primer lugar. Las personas que trabajan con aves de corral son obviamente más propensas a estar expuestas. Pero el virus no parece transmitirse bien en su estado salvaje de persona a persona.

El H5N1 generalmente solo está presente en las aves. La proteína H5 solo se conecta a una molécula llamada ácido siálico alfa 2,3. (La parte "enlazada" está entre dos átomos de carbono). Las aves tienen ese receptor en sus vías respiratorias y digestivas. Los humanos también lo tienen, pero es más profundo en los pulmones y más difícil de alcanzar para el virus. Los virus de la gripe que infectan a los humanos se vinculan con un receptor llamado alfa 2,6, que reside en los sistemas respiratorios de los mamíferos.

Este estudio se produce poco después de la controversia sobre los experimentos con H5N1 por Ron Fouchier en el Centro Médico Erasmus en los Países Bajos y en Yoshihiro Kawaoka de la Universidad de Wisconsin-Madison.Esos experimentos demostraron que el H5N1 podría modificarse lo suficiente para sobrevivir en el aire y transmitirse entre mamíferos como los hurones.

Algunos expertos solicitaron suspender la investigación o, al menos, redactar ciertos datos de la publicación (los artículos de Fouchier y Kawaoka se publicaron en Science and Nature, respectivamente). Citaron el peligro de que alguien intente usar esos datos para crear un arma biológica. Otros instaron a la apertura para comprender mejor cómo pueden evolucionar estos virus a formas más peligrosas.

Este documento será publicado en línea por la revista Science, en el sitio web de Science Express.

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