La Tecnología Biónica Ofrece Esperanza Para Los Paralizados

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Desde la estimulación de la columna hasta los exoesqueletos, las tecnologías para superar la parálisis han avanzado mucho en los 10 años transcurridos desde la muerte de christopher reeve.

Las tecnologías para ayudar a las personas paralizadas a moverse nuevamente han recorrido un largo camino desde que el actor de "Superman" Christopher Reeve murió hace 10 años. Si bien una "cura" de parálisis permanece lejos de la realidad, los avances logrados en la última década harán que Reeve esté "emocionado", dijo su hijo.

La estimulación eléctrica, las interfaces cerebro-computadora, los exoesqueletos y las terapias farmacéuticas han demostrado ser un tanto efectivas para restaurar la movilidad y otras funciones de las personas paralizadas. Reeve, quien quedó paralizado desde el cuello hasta después de un accidente de equitación en 1995, fue un activista comprometido para investigar la lesión de la médula espinal hasta su muerte en 2004.

"Cuando mi padre se lesionó por primera vez hace casi 20 años, la investigación de la lesión de la médula espinal se consideraba un callejón sin salida", dijo el hijo de Reeve, Matthew Reeve. "Desde entonces, hemos hecho un progreso increíble". [Superar la parálisis (infografía)]

Estimulación de la columna vertebral

Una tecnología llamada estimulación epidural de la columna vertebral, que consiste en implantar un dispositivo que envía señales eléctricas a la columna vertebral, ha demostrado ser especialmente eficaz para restaurar el movimiento de cuatro personas paralizadas. Los cuatro pacientes en el ensayo piloto tenían lesiones motoras de la médula espinal, lo que significa que los nervios de sus músculos estaban cortados. Pero dos de los hombres también tenían lesiones motoras y sensoriales completas, por lo que carecían de sensación en las partes de sus cuerpos por debajo del nivel de sus lesiones.

El dispositivo "vuelve a despertar la médula espinal y recuerda su potencial", dijo Matthew Reeve a WordsSideKick.com. "En este momento, es la terapia más prometedora de hoy".

En 2009, un hombre que estaba paralizado desde el pecho hacia abajo después de un accidente automovilístico se sometió a una cirugía para implantar el dispositivo que estimuló eléctricamente su médula espinal, que ya no estaba recibiendo señales de su cerebro en las partes de su cuerpo debajo de la lesión. Con el dispositivo, pudo ponerse de pie y tomar medidas con ayuda, informaron investigadores de la Universidad de Louisville en 2011.

Desde entonces, a tres personas más que habían estado paralizadas durante más de dos años se les han implantado estimuladores epidurales de la columna vertebral. Según informaron los científicos en abril, los cuatro individuos pudieron flexionar los dedos de los pies, los tobillos y las rodillas. Los pacientes también vieron mejoras en la vejiga, el intestino y la función sexual. [5 tecnologías locas que están revolucionando la biotecnología]

Uno de esos pacientes fue Kent Stephenson de Mount Pleasant, Texas. Stephenson sufrió una lesión completa en el motor y la médula espinal en un accidente de Motocross, lo que le impidió moverse o sentir nada de la cintura para abajo.

"Cuando salí del hospital, básicamente me dieron una bolsa de medicamentos, una rutina de estiramiento y una silla de ruedas, y eso fue todo", dijo Stephenson. Pero ahora, tener el dispositivo de estimulación espinal "me da la capacidad de dar un paso adelante y superar mi parálisis", dijo.

Hoy, la Fundación Christopher y Dana Reeve anunció una nueva campaña, llamada The Big Idea, para recaudar $ 15 millones para ampliar el ensayo clínico del dispositivo a 36 pacientes adicionales paralizados.

Pero no es la única tecnología que muestra una promesa real para tratar la parálisis.

Interfaces cerebro-computadora

Los dispositivos llamados interfaces cerebro-computadora (BCI), que conectan el cerebro con una computadora o un dispositivo externo, como una prótesis, también han dado grandes pasos para tratar la parálisis en los años posteriores a la muerte de Christopher Reeve.

A principios de la década de 2000, los investigadores de la Universidad de Duke y la Universidad de Pittsburgh desarrollaron sistemas independientes que permitían a un mono controlar una extremidad protésica con su mente. Una serie de electrodos implantados en el cerebro del mono registraron señales de un área que controla el brazo del animal, y una computadora usó esas señales para mover un brazo protésico.

En 2005, un grupo de la Universidad de Brown implantó un sistema similar (conocido como BrainGate) en el primer paciente humano, que estaba paralizado desde el cuello hacia abajo. Usando este sistema, el paciente podía mover un cursor en la pantalla de una computadora y abrir y cerrar un brazo protésico. Desde entonces, varios pacientes paralizados más han probado el sistema BrainGate. En 2012, uno de ellos lo utilizó para operar un brazo protésico para tomar una bebida.

Mientras tanto, otros esfuerzos se han centrado en desarrollar tecnología para reanimar el propio cuerpo del paciente.

Exoesqueletos

Si bien el traje "Ironman" de Tony Stark no existe en realidad, los exoesqueletos con motor han estado ingresando en la rehabilitación de la parálisis desde hace años.

Los intentos de fabricar trajes robóticos portátiles se remontan a la década de 1970, pero los avances en la tecnología de motores, baterías y sensores han hecho que estos trajes sean una verdadera promesa en la rehabilitación con parálisis.

En 2010, Berkeley Bionics, con sede en Richmond, California (ahora llamada Ekso Bionics) introdujo un exoesqueleto llamado eLEGS, abreviatura de Exoskeleton Lower Extremity Gait System (ahora llamado Ekso). Los motores que funcionan con baterías impulsan las piernas, y los sensores en el dispositivo lo activan para que tome medidas cuando el usuario cambia su peso. En 2013, eLEGSentertó ensayos clínicos en cuatro sitios en todo el país, pero aún no está disponible comercialmente, dicen sus creadores.

Investigadores de la Universidad de Vanderbilt en Nashville crearon el Exoesqueleto Indego, que ha permitido a las personas con parálisis ponerse de pie, sentarse e incluso caminar. Comenzaron a probar el dispositivo en 2010 en un centro de rehabilitación en Atlanta.Parker Hannifin Corp., una compañía con sede en Mayfield Heights, Ohio que fabrica tecnologías de movimiento y control, presentó una versión comercial del Indoskeleton Indego en junio.

Mientras tanto, la Universidad de Tsukuba en Japón y la compañía de robótica Cyberdyne desarrollaron el Hybrid Assistive Limb (HAL). Comenzaron a probar la suite en personas paralizadas en 2012 en cientos de instituciones médicas japonesas. En agosto de 2013, la Comisión Europea certificó HAL para su uso en Europa, lo que lo convierte en el primer robot de tratamiento médico clínicamente certificado del mundo.

Recientemente, algunos investigadores incluso han intentado combinar interfaces cerebro-computadora y exoesqueletos. En una manifestación muy esperada en el Mundial de Brasil en junio, un joven parapléjico en un exoesqueleto controlado por el cerebro pateó un balón de fútbol durante la ceremonia de apertura. El hombre llevaba una tapa de electrodos que grababan señales de su cerebro y las enviaba a una computadora portátil del tamaño de una espalda que activaba el exoesqueleto para ejecutar la patada. Sin embargo, la tecnología aún no permite que los individuos paralizados vuelvan a caminar bajo su propio control cerebral.

Curar la parálisis aún puede ser un sueño lejano, pero Matthew Reeve dijo que su padre habría estado "increíblemente emocionado" por todo lo que se ha logrado en la última década.

"Estamos un paso más cerca de su visión de un mundo de sillas de ruedas vacías", dijo.

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Suplemento De Vídeo: Científicos australianos crean dispositivo que puede devolver la movilidad a parapléjicos.




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