Los Productos Biodegradables Pueden No Ser Tan Verdes

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A pesar de su imagen verde, los productos biodegradables pueden contribuir al calentamiento global debido a la velocidad a la que se descomponen en algunos vertederos, señala un estudio.

Una vez desechados, los productos biodegradables, desde bolsas de basura y forros de pañales hasta bolígrafos, están diseñados para descomponerse con relativa rapidez y desaparecer en el entorno natural. Sin embargo, una nueva investigación indica que estos productos pueden no estar a la altura de su imagen verde.

"La implicación es que es biodegradable, por lo tanto, es mejor para el medio ambiente, y nuestro punto es: Bueno, no necesariamente y no tan rápido", dijo el investigador del estudio Morton Barlaz, quien encabeza el Departamento de Construcción, Construcción y Ingeniería Ambiental.

Estos productos biodegradables liberan un potente gas de efecto invernadero, el metano, al descomponerse en los vertederos, un problema agravado por la velocidad relativamente rápida a la que se descomponen.

Barlaz y sus colegas observaron lo que sucedió cuando el desperdicio de alimentos, papel de oficina, papel de periódico, desechos sólidos municipales en general y un polímero biodegradable llamado PHBO fueron enterrados en el relleno sanitario promedio de EE. UU. Su experimento de modelado mostró que los materiales con mayores tasas de descomposición, como los desperdicios de alimentos y PHBO, finalmente emitían más metano a la atmósfera.

"Cuanto más lentamente se produce el gas, más se recolecta" en el relleno sanitario, dijo Barlaz. "Esa es una función de cómo funcionan los rellenos sanitarios. Los sistemas de recolección generalmente se instalan después de que se entierran los desechos".

Durante el tiempo intermedio, generalmente unos dos años, cuanto más rápida es la descomposición, más metano se libera.

Para mejorar el beneficio ambiental de los productos biodegradables, deben diseñarse para que se descompongan más lentamente, y se debe recolectar más metano de los rellenos sanitarios, dijo. [10 maneras de ecologizar tu casa]

Con la tecnología adecuada, el metano de vertedero puede ayudar al medio ambiente. La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos informa que aproximadamente un tercio de la basura producida en los Estados Unidos va a vertederos que capturan el metano y lo utilizan para generar calor y electricidad. Otro tercio va a los vertederos donde simplemente se quema (y termina en la atmósfera), y el resto va a los vertederos que permiten que el metano se escape a la atmósfera, según Barlaz.

El metano permanece en la atmósfera durante un período de tiempo mucho más corto que otro gas de efecto invernadero, el dióxido de carbono, pero mientras tanto atrapa el calor de manera más efectiva.

La investigación, dirigida por James Levis, un estudiante de doctorado en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, apareció en línea el 27 de mayo en la revista Environmental Science & Technology.

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