Miles De Millones De Toneladas De Metano Se Esconden Debajo Del Hielo Antártico

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Miles de millones de toneladas de metano de gases de efecto invernadero, en forma de hidrato de metano, se ocultan bajo el hielo antártico.

Un estudio reciente sugiere que los microbios que posiblemente se alimentan de los restos de un bosque antiguo pueden generar miles de millones de toneladas de metano en las profundidades del hielo antártico.

La cantidad de este gas de efecto invernadero, que existiría en forma de una sustancia congelada similar a la red llamada hidrato de metano, se esconde debajo de las capas de hielo que se almacenan en los océanos del mundo, dijeron los investigadores.

Si la capa de hielo se derrumba, el gas de efecto invernadero podría liberarse a la atmósfera y empeorar dramáticamente el calentamiento global, advierten los investigadores en un estudio publicado en la edición del 30 de agosto de la revista Nature.

"Podría haber toneladas de hidrato de metano debajo de la capa de hielo de la Antártida", dijo la investigadora del estudio Jemma Wadham, de la Escuela de Ciencias Geográficas de la Universidad de Bristol. "Si empiezas a diluir esa capa de hielo, ese hidrato comienza a volverse inestable y se convierte en gas, y ese gas puede ir a la atmósfera". [Tierra en el equilibrio: 7 puntos de inflexión cruciales]

Los microbios producen metano

Los microbios que prosperan en ambientes extremos a menudo crean metano como un subproducto de su metabolismo; la descomposición del carbono orgánico en condiciones sin oxígeno crea metano.

"Es una forma de que los microbios obtengan energía en condiciones realmente, realmente privadas de oxígeno", dijo Wadham a WordsSideKick.com.

El equipo sospechó que los sedimentos helados y llenos de sedimentos atrapados debajo del glaciar continental podrían albergar a tales extremófilos. Esto se debe a que los sedimentos, posibles reliquias de un antiguo bosque antártico y el océano, podrían proporcionar una fuente de alimentos rica en carbono para los productores de metano. Sin embargo, perforar hasta 2 millas (3,2 kilómetros) a través del hielo para descubrirlo era extremadamente costoso y difícil.

En cambio, Wadham y sus colegas aserraron trozos de sedimento de las franjas de un glaciar antártico, donde el hielo era mucho más delgado. Fundieron el hielo e identificaron los microbios productores de metano que viven en el sedimento.

También colocaron la suspensión en un ambiente frío, oscuro y libre de oxígeno durante dos años, y midieron la cantidad de metano que los microbios producían en varios momentos.

Combinando esa información con modelos de condiciones antárticas y geología, los investigadores estimaron qué cantidad de gas de efecto invernadero podría formarse durante millones de años bajo la Antártida.

Poderoso metano

El estudio halló que cientos de miles de millones de toneladas de carbono pueden acechar en depósitos de metano debajo del continente. Eso dice que enanan los 600 millones de toneladas de carbono que se liberan a través de las emisiones naturales de metano, como los humedales, el ganado, la quema de biomasa y la agricultura cada año.

El metano es un potente gas de calentamiento global, capaz de atrapar 20 veces más calor que el dióxido de carbono, aunque permanece en la atmósfera durante períodos de tiempo mucho más cortos.

La investigadora Carolyn Ruppel, del Servicio Geológico de los EE. UU., Quien no participó en la estudiar.

Pero si las capas de hielo se agrietan y desaparecen, lo que puede suceder debido al cambio climático, el metano podría liberarse de esa jaula de agua e ingresar a la atmósfera rápidamente, dijo.

"Ese metano podría aumentar sustancialmente la concentración en la atmósfera, lo que le daría un evento global de calentamiento de gases de efecto invernadero", dijo.

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