El Mayor Experimento De Siembra De Nubes, Pero Solo Genera Más Debate

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La gente realiza la siembra de nubes en un intento por aumentar la precipitación, pero los expertos han debatido durante mucho tiempo si realmente funciona. Ahora un nuevo estudio ofrece respuestas.

Los meteorólogos primero concibieron las nubes de siembra como una forma de aumentar la lluvia en 1946, trabajando en los laboratorios de General Electric en Schenectady, Nueva York. Pero en los casi 60 años transcurridos desde entonces, sigue sin estar claro si los intentos humanos de hacer que la nieve realmente funcione.

Ahora, los resultados del estudio más científico sobre siembra de nubes realizado aún están en curso. Los investigadores encontraron que la siembra de nubes con gotitas de yoduro de plata aumenta ligeramente la precipitación, lo que aumenta los niveles en un 5 a 15 por ciento. Sin embargo, los expertos no están de acuerdo sobre si este pequeño aumento significa que los esfuerzos de siembra de nubes deberían expandirse.

En los estados occidentales, los proveedores de agua, las áreas de esquí y las compañías eléctricas interesadas en la generación hidroeléctrica han inyectado gotas de yoduro de plata en las nubes de invierno durante décadas. En esas áreas, las nieves invernales que se acumulan en las cadenas montañosas proporcionan más del 70 por ciento de la precipitación anual. La idea es que las gotitas proporcionan un núcleo dentro de una nube alrededor de la cual el agua puede unirse, formando copos de nieve.

Un informe del Consejo Nacional de Investigación de 2003 titulado "Temas críticos en la investigación de modificación del clima" criticó duramente la idea central. Aunque las actividades humanas pueden afectar claramente el clima, "todavía no hay pruebas científicas convincentes de la eficacia de los esfuerzos intencionados para modificar el clima", escribió el comité en el informe. [Weirdo Weather: 7 Rare Weather Events]

El problema, agregó el informe, era "la ausencia de una comprensión adecuada de los procesos atmosféricos críticos que, a su vez, conduce a una falla en la producción de resultados predecibles, detectables y verificables".

Los investigadores en Wyoming aceptaron el desafío de encontrar resultados verificables. Llevaron a cabo un experimento estadístico ciego aleatorio de $ 14 millones que fue diseñado y evaluado por el Centro Nacional de Investigación Atmosférica (NCAR). El laboratorio primario consistió en dos cadenas montañosas paralelas, Sierra Madre y Medicine Bow. Durante seis inviernos, desde 2008 hasta 2014, los investigadores sembraron tormentas que soplaron en ambas cordilleras.

Durante cualquier tormenta en particular, los investigadores sembraron las nubes en un rango, y el otro rango sirvió como control. Para ser elegibles para la siembra, las tormentas debían elevar las temperaturas de la cima de la montaña a menos de 17 grados Fahrenheit (menos 8 grados Celsius), y las nubes debían tener agua líquida superenfriada. En términos menos científicos, las tormentas debían ser húmedas.

Los investigadores esperaban de 60 a 70 tormentas cada invierno cumplirían estos criterios. Pero mucho menos lo hizo, según un resumen ejecutivo del informe distribuido el 17 de diciembre a la Comisión de Desarrollo del Agua de Wyoming. En total, se sembraron 118 tormentas y se generaron datos utilizables.

Los resultados no mostraron un aumento significativo en la precipitación de las tormentas que fueron sembradas.

Entonces, ¿la siembra de nubes es un fracaso? El informe dijo que no. Al carecer del número deseado de tormentas necesarias para un mejor análisis estadístico de la precipitación, los investigadores se centraron en medir el efecto de la siembra de nubes en la capacidad de infiltración variable, que es una medida del flujo de corriente impulsado por el deshielo. Los investigadores informaron en la conferencia de la Asociación de Usuarios de Agua del Río Colorado en Las Vegas el 18 de diciembre, en este modelo, que se obtuvieron resultados más optimistas de un aumento de 5 a 15 por ciento en las precipitaciones.

Pero la verdad es que esta es agua barata. NCAR estimó que costaría entre $ 35 y $ 107 por acre-pie de agua en la cuenca del río North Platte si un efecto de siembra del 10 por ciento afectara al 60 por ciento de la cuenca. El agua en la cuenca se ha comercializado temporalmente por $ 30 y $ 75 por acre-pie. En las cabeceras del río Colorado, cerca de Vail y Breckenridge, el agua tiene un valor de hasta $ 40,000 por acre-pie. En el agua, como en el sector inmobiliario, la ubicación importa por completo.

Los resultados parecen haber cambiado algunas mentes. Al escuchar los hallazgos, los partidarios de la siembra de nubes escucharon evidencia de que el método funciona, y quienes antes eran escépticos seguían siendo escépticos.

"Confirma lo que ya pensábamos", dijo Thomas Ryan, del Distrito Metropolitano de Agua del Sur de California, un consorcio que suministra agua potable a 19 millones de personas. La siembra de nubes es solo una herramienta para llevar más agua a una población, pero no es costosa, dijo.

Otros también citaron ese bajo costo. Tom Buschatzke, director adjunto de la División de Planificación del Agua de Arizona, dijo que el estudio de Wyoming podría justificar la siembra de nubes en el drenaje del río Gila en Arizona y Nuevo México.

Pero Brad Udall, del Instituto del Agua de Colorado, dijo que no estaba impresionado. "Es en el modelo que obtienen estos números más altos del 10 al 15 por ciento", dijo. "Estas estadísticas todavía no son muy buenas". Sin embargo, al igual que los otros observadores, admitió que la siembra de nubes es una empresa de bajo riesgo, que produce agua de bajo costo, incluso si tiene un pequeño efecto. Pero dijo que es poco probable que la técnica haga mucha diferencia, excepto en los márgenes.

Sin embargo, hay que ver si el gobierno federal vuelve a la modificación del clima. El gobierno financió una gran cantidad de investigaciones y operaciones de modificación del clima a partir de la década de 1950, alcanzando un máximo en 1972 antes de que se redujeran los presupuestos, una caída que continuó en la década de 1980. En 2005, la Oficina de Reclamación emitió una carta anunciando que no se recibirían fondos para la modificación del clima.

Pero el buró llevó a cabo una reunión de las partes interesadas del agua occidental en Denver en noviembre para "acercarnos a lo que constituye una buena ciencia en este momento", dijo Dan Raff, asesor científico del buró.

Dijo que la reunión no se produjo en respuesta a la disminución de los embalses en el río Colorado, sino más bien debido a un "interés en tener la mayor cantidad posible de suministro de agua". Sin embargo, la agencia invirtió $ 200,000 en nubes de siembra en la cordillera de Wind River en Wyoming. En la medida en que la siembra tenga éxito, Las Vegas, Phoenix y Los Ángeles se beneficiarán.

Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook& Google+. Publicado originalmente en Ciencia viva.


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