Cuanto Más Grande Es Mejor, Hasta Que Se Extinga

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Hay más ventajas evolutivas que contras a ser grande, y las especies de mamíferos tienden a desarrollar tamaños corporales más grandes con el tiempo.

No es fácil ser pequeño, y resulta que para los mamíferos hay más ventajas evolutivas que contras que ser grandes, con especies que tienden a desarrollar tamaños corporales más grandes con el tiempo.

Aaron Clauset, del Instituto de Santa Fe, y Douglas Erwin, del Museo Nacional de Historia Natural de Washington, DC, crearon el modelo informático más preciso hasta el momento para predecir cómo cambiarán los tamaños corporales de las especies de mamíferos a lo largo del tiempo. Utilizando datos fósiles de hasta 60 millones de años para especificar la forma del modelo, pudieron reproducir con precisión la distribución de 4,000 tamaños de cuerpos de mamíferos conocidos en los últimos 50,000 años. De manera crucial, su modelo asume que cuando aparece una nueva especie, su tamaño, en promedio, es ligeramente más grande que su especie ancestral.

Entonces, ¿por qué no todos los mamíferos son del tamaño de elefantes ahora?

Porque hay una fuerza opuesta en el trabajo, dijo Clauset. Mientras que la evolución favorece a las criaturas más grandes, la extinción parece favorecer a las pequeñas. Cuanto mayor sea el tamaño corporal de una especie, más probable es que la especie se extinga.

"La tendencia de la evolución a crear especies más grandes está contrarrestada por la tendencia de la extinción a eliminarlas", dijo Clauset. WordsSideKick.com. "La distribución de tamaños a lo largo del tiempo se estabiliza porque estos procesos se equilibran".

El modelo confirma una idea presentada hace más de 100 años. Aunque este estudio solo se refería a especies de mamíferos, los investigadores creen que este efecto es cierto para la mayoría de los tipos de animales.

Mas grande es mejor

Hay una serie de ventajas que un tamaño corporal más grande puede dar a una especie.

Quizás ser más grande permite que los animales escapen más fácilmente de los depredadores: cuanto más grande es una criatura, más difícil es para un atacante dominarla.

Y ser más grande permite un búfer si los recursos se vuelven escasos, porque un cuerpo más grande puede almacenar más reservas. Por ejemplo, un humano puede pasar algunos días sin comer, pero una pequeña musaraña moriría de hambre mucho antes.

Otra ventaja del tamaño más grande es la capacidad de viajar más lejos, y así cubrir un rango más amplio para buscar recursos.

Finalmente, los cuerpos más grandes son mejores retenedores de calor, ya que toma más tiempo para que el calor precioso viaje desde el núcleo de un animal hasta sus extremidades y se disipe. Así que ser importante protege contra la congelación.

Desventajas

Sin embargo, ser fuerte también viene con sus desventajas.

En general, un animal más grande tiene más necesidades: debe comer más alimentos y agua para mantener su masa, y generalmente requiere un hábitat de lager para reunir estos recursos.

Y un tamaño corporal más pequeño también puede ser una bendición cuando se esconde de los depredadores.

Y en algunos casos particulares, ser pequeño es una ventaja tan grande que el equilibrio se inclina hacia el otro lado y la evolución favorece al pequeño.

Por ejemplo, las aves evolucionaron de los dinosaurios, que en promedio eran más grandes.

"El ancestro común de las aves es el Archaeopteryx, que tiene aproximadamente medio metro de longitud", dijo Clauset. "La mayoría de sus descendientes, sin embargo, son mucho más pequeños, quizás porque es más fácil volar cuando no eres muy grande".

Hay muchos detalles sobre las fuerzas que impulsan estas tendencias que los científicos aún tienen que resolver.

"Lo que es interesante es que realmente no entendemos por qué algunos de estos factores dominan en algunas situaciones, pero no en otras", dijo Clauset. "Afortunadamente, nuestro modelo muestra que juntos tienen un efecto relativamente sencillo en el número de tamaños de especies de un tamaño u otro".

Mejor modelo

La sugerencia de que las especies crecen en circunferencia con el tiempo no es nueva, ya en el siglo XIX. El paleontólogo y anatomista del siglo Edward Cope describió haber visto esta tendencia, y la posible tendencia más tarde se llamó Regla de Cope.

Pero el nuevo modelo es el primero en mostrar cómo la regla de Cope encaja con otros procesos evolutivos para los mamíferos.

"Lo novedoso de nuestro trabajo es que combinamos muchas de las ideas anteriores sobre la evolución del tamaño corporal de las especies en un marco cuantitativo único que se puede probar directamente con datos empíricos", dijo Clauset. "En el pasado, el trabajo teórico se ha relacionado con datos solo cualitativamente".

El modelo de los investigadores toma en cuenta tanto la desviación evolutiva hacia el tamaño corporal más grande, el sesgo de extinción contra los cuerpos más grandes, y el hecho de que parece haber un tamaño corporal mínimo para los mamíferos: no parece que existan especies de mamíferos por debajo de aproximadamente 2 gramos (0.07 onzas). Este es el tamaño de los mamíferos más pequeños conocidos, el abejorro y la musaraña etrusca, que tienen las tasas metabólicas más altas entre los mamíferos.

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