Gran Amor: Mamuts Lanudos Y Enormes Elefantes Pueden Haberse Cruzado

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Los mamuts lanudos pueden sorprendentemente haberse cruzado regularmente con una especie de elefante completamente diferente y mucho más grande, según los investigadores.

Los mamuts lanudos pueden sorprendentemente haberse cruzado regularmente con una especie de elefante completamente diferente y mucho más grande, según los investigadores.

Mamuts lanudosMammuthus primigenius) vagó por el planeta durante aproximadamente 250.000 años, desde Europa hasta Asia y América del Norte. Casi todos estos gigantes desaparecieron de Siberia hace unos 10.000 años, aunque los mamuts enanos sobrevivieron en la isla Wrangel en el Océano Ártico hasta hace 3.700 años.

Aunque los mamuts lanudos vivían en el frío de la tundra, el mamut colombiano (Mammuthus columbi) preferían las regiones más templadas del sur y centro de América del Norte. Los colombianos eran mucho más grandes que las lanas, con los varones colombianos que alcanzaban una vez y media o dos veces más que los varones lanudos.

"Estamos hablando de dos especies muy diferentes físicamente", dijo el investigador Hendrik Poinar, genetista evolutivo de la Universidad McMaster en Hamilton, Canadá. "Usted tiene aproximadamente 1 millón de años de separación entre los dos, con el mamut colombiano probablemente derivado de una migración temprana a América del Norte hace aproximadamente 1,5 millones de años, y sus homólogos lanudos emigraron a América del Norte hace unos 400,000 años".

Poinar y sus colegas investigaron la evolución de los mamuts colombianos al analizar el ADN obtenido de los colmillos, huesos y dientes de dos especímenes fósiles de aproximadamente 11,000 años de antigüedad, uno encontrado en el Embalse de Huntington en Utah y el otro cerca de Rawlins, Wyo. los investigadores se concentraron en los genomas de las mitocondrias, las "centrales eléctricas" de las células, que tienen su propio ADN único y se heredan de la madre.

Sorprendentemente, descubrieron que el genoma mitocondrial del mamut colombiano era casi indiscernible del de sus homólogos lanudos del norte. [Album: 25 asombrosas bestias antiguas]

"Al principio pensé: 'Oh, mierda, hay algún tipo de contaminación'", dijo Poinar.

Sin embargo, cualquier contaminación menor que encontraron no pudo explicar la extensa evidencia genética que descubrieron, y replicaron sus resultados en un laboratorio independiente. "Creo que tuvimos mucha suerte", dijo Poinar a WordsSideKick.com.

"Creemos que podemos estar buscando un híbrido genético", dijo el investigador Jacob Enk, un estudiante graduado en el Centro de ADN antiguo de McMaster.

Cuando los tiempos de los glaciares se volvieron desagradables, los woollies probablemente se trasladaron a condiciones más agradables hacia el sur, donde entraron en contacto con los mamuts colombianos.

"Las especies vivas de elefantes africanos se hibridan donde sus rangos se superponen, mientras que las especies más grandes superan a las parejas más pequeñas", agregó Enk. Las crías son perfectamente fértiles, agregó Poinar.

Dado que los woollies y los colombianos se superponen en el tiempo y el espacio, no es improbable que se crucen de la misma manera.

"Me recuerda un poco de los días de la escuela secundaria: los hombres más grandes tienen más éxito en conocer mujeres en la pista de baile que el resto de nosotros", dijo Poinar.

Estos hallazgos podrían explicar por qué algunos fósiles de mamut tenían características intermedias entre los woollies y los colombianos, aunque los genomas de ambas especies deberían secuenciarse para decirlo con seguridad. Los investigadores también quieren ver ejemplares de mamut colombianos del sur, donde nunca se aventuraron los woollies, para tener una idea de cómo se verían las muestras no híbridas.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 31 de mayo en la revista Genome Biology.

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